You are on page 1of 19

La incurable desidia y la ciega imprevisin argentinas

Notas sobre el Estado, 1880-1930*

Ernesto Bohoslavsky
UNGS CONICET
ebohosla@ungs.edu.ar

La Penitenciara Nacional, ubicada en pleno centro porteo, en los primeros aos del siglo
XX fue retratada en una serie de lbumes fotogrficos for export que testimoniaban el triunfo de la
modernidad y la ciencia a la hora de aplicar el castigo en el Cono Sur. En efecto, la Penitenciara
contaba con laboratorios para investigar, medir y testear a los presos all alojados. Destacados
penalistas, criminlogos y psiquiatras podan dedicarse all a estudiar a los encausados y conde-
nados. Georges Clemenceau seal que los presos de la Penitenciara coman muy bien y que des-
tacaban por su aplicacin al estudio. Se ha dado un notable desarrollo escriba en 1911 el ex-
presidente del Consejo de Gobierno francs, al curso de medicin de tierras en razn de la cons-
tante demanda de agrimensores en toda la extensin de la pampa. Adems, segn le han relatado,
un preso hizo una conferencia sobre la Amrica prehistrica.1
Poco tiempo antes, los presos alojados en la crcel de Choele Choel declararon que se fuga-
ron para no morirse de hambre.2 Diez aos despus de la visita de Clemenceau, la Memoria del
Ministerio del Interior sealaba que el cuerpo de guardiacrceles de la prisin de Neuqun no
tena uniforme ni calzado debido a que no fue provisto por el Estado. 3 Ese mismo ao, un peridi-
co porteo denunci que los prisioneros de la crcel de Catamarca estaban desnutridos.4 A los
detenidos no slo les faltaba alimento para el cuerpo sino para el alma: las visitas nicamente es-
taban permitidas los das de fiesta, siempre y cuando mediara una tarjeta de acceso que otorgaba
el jefe de la polica provincial. De hecho, los abogados defensores no contaban con autorizacin
para tomar contacto con los presos.
Y si bien el dato que aporta Clemenceau bien pudo ser una boutade, no menos cierto es que
entre la Penitenciara de Buenos Aires y buena parte del conjunto de las prisiones del pas exista

*
Este artculo fue realizado mediante un subsidio de la Fundacin Antorchas. Me he servido de comentarios fructfe-
ros de Lila Caimari, Daniel Lvovich y Juan Suriano, a los que agradezco, pero a la vez libero de toda responsabilidad
por las ideas aqu contenidas.
1
CLEMENCEAU, Georges, La Argentina del Centenario, Universidad Nacional de Quilmes, 1999, p. 80.
2
CARRANZA, Adolfo, Rgimen Carcelario Argentino, Talleres La Victoria, Buenos Aires, 1909, p. 152.
3
Por esa razn, los guardias presentaban feo aspecto al cruzar el pueblo llevando procesados al Juzgado Letrado,
con una vestimenta que no le corresponda. Segn la Memoria del Ministerio del Interior de 1921-22, los guardias paseaban
por el pueblo con bombachas de corderoy, blusas y gorras de polica, otros con pantalones de polica, saco civil y ke-
pi; uno con ropas de brin, otros con ropa de invierno (f561).
un abismo. Abismo presupuestario, pero sobre todo ideolgico: el que distanciaba al castigo
cientfico del pre-moderno, o mejor dicho, improvisado y de baja calidad. Como expres Cai-
mari, una mirada a las crceles del interior desaloja de un golpe los trminos ciencia y moder-
nidad para instalar un paisaje grisceo e inmvil, en el que el cambio estuvo muy concentrado en
puntos aislados [...] frente a decenas de instituciones en las que la continuidad con el pasado
prepenitenciario e incluso prehigienista era, en los aos de entreguerra, todava la regla.5
Este hiato ilustra de manera directa la variedad de rostros que el Estado argentino les
mostr a sus habitantes en el medio siglo posterior a la primera asuncin de Julio A. Roca como
presidente. Variedad de rostros que no ha sido suficientemente reconocida por la historiografa
argentina. De ah que el propsito que anima a estas lneas sea incidir en la caracterizacin del
accionar estatal argentino durante el perodo 1880-1930, atendiendo especialmente a las institu-
ciones de castigo, represin, justicia y encierro. Se pretende discutir la pertinencia del uso de al-
gunas imgenes del Estado que esta historiografa ha creado y divulgado en los ltimos aos.
Este artculo se abre con una caracterizacin y crtica de estas imgenes: se apunta a mos-
trar la distancia que media entre la forma en que la historiografa ha caracterizado a las agencias
estatales y la realidad que se poda encontrar en amplias regiones del pas, especialmente en los
Territorios Nacionales. Asimismo, se realiza una brevsima revisin de la aplicacin de la legisla-
cin represiva y anti-obrera a principios de siglo XX, as como de los episodios conocidos como la
Patagonia trgica a principios de la dcada de 1920. Esta masacre ilustra perfectamente la exis-
tencia de diversas lgicas dentro del propio sector pblico, incluso en lo referido a un tema que
supuestamente tocaba al corazn del Estado: una sublevacin anarquista destinada a instalar un
soviet en el sur del pas. A continuacin se ofrecen algunas posibles vas para comprender el ta-
mao de este hiato entre la historia y las imgenes historiogrficas: como en otras ocasiones, la
forma de procesar el presente modific fuertemente la percepcin del pasado que construyeron
los historiadores.

Imgenes del Estado fin-de-siglo. Lmites y crticas

No est de ms recordar que ha tenido una fuerte impronta foucaultiana la historiografa


del proceso de normalizacin y nacionalizacin de la poblacin de la Argentina en la segunda mi-
tad del siglo XIX. Retomando muchas de las ideas del filsofo francs sobre todo aquellas referi-

4
La Fronda, Buenos Aires, 24 de noviembre 1921, p. 3.
5
CAIMARI, Lila, Apenas un delincuente. Crimen, castigo y cultura en la Argentina, 1870-1955, Siglo XXI, Buenos Aires, 2004, p.
110.
das a los dispositivos de control social- se procur encontrar en la Argentina del Centenario las
mismas instituciones que se encontr en la IIIa Repblica. La lectura de Foucault se centr en los
aspectos de su obra que daban cuenta de la constitucin de la ortopedia social y en el someti-
miento de los sectores populares a la voluntad punitiva del Estado y de las clases dirigentes. Por
el contrario, no tuvieron tanto xito aquellos rasgos del corpus foucaultiano que procuraban mos-
trar la capacidad de los sujetos para resistir al tendido de esas redes capilares de dominacin. La
preocupacin de Foucault por la constitucin de esos espacios de resistencia y de autonoma (in-
dividual o colectiva) no gener tanta atraccin entre los investigadores como las en apariencia-
ms fciles de hallar instituciones de reforma, castigo y sujecin social, tales como los hospitales,
las crceles y los manicomios.
Buena parte de la historiografa argentina ha considerado que una mirada de entidades
promovidas por el Estado y por sectores de la sociedad civil configur tibiamente desde fines del
siglo XIX, y con un auge en los 30- una institucin pblica todopoderosa. Esta suerte de Estado
mdico-legal al decir de Ricardo Salvatore aparece en la literatura como el resultado de un pro-
ceso institucionalmente coherente y orientado por objetivos claros y unvocos, desarrollado du-
rante medio siglo aproximadamente desde 1880.6 Destacados intelectuales o mdicos como Jos
Ingenieros, Osvaldo Loudet, Ramos Meja y Francisco de Veyga impulsaron legislacin y refor-
mas sociales atinentes al problema de la salud pblica, postulando la necesidad de una interven-
cin global y sistemtica del estado en la vida de los sectores populares. As, se ha considerado
que los procesos de manicomializacin, la construccin de la Penitenciara de avenida Las Heras,
la creciente intervencin de los higienistas en diversas polticas pblicas y los proyectos de regu-
lacin laboral y educativa promovidos por los dirigentes liberales y positivistas del Rgimen,
formaban parte de un mismo frente institucional.
En una parte de la literatura, se plantea el funcionamiento de los aparatos represivos, edu-
cativos y penitenciarios como si fueran entidades autnomas, en las que no parece haber sujetos
protagonistas de los procesos. Son suerte de locomotoras sin maquinista, teledirigidas por un
Poder omnisciente y con una enorme capacidad de aprendizaje sobre la sociedad que gobierna. Se
ha sealado que un isomorfismo regulaba el surgimiento y mantenimiento de esta serie de insti-
tuciones destinadas a disciplinar a la poblacin.7 Se tratara, segn esta mirada, de varios apara-
tos coligados, complementarios y coordinados a partir de la existencia de un nudo de coinciden-
cias ideolgicas bsicas.

6
SALVATORE, Ricardo Sobre el surgimiento del estado mdico-legal en la Argentina (1890-1940), Estudios Sociales, 20,
Universidad Nacional del Litoral, Santa Fe, 2001.
7
SALVATORE, R., op. cit.
Segn estas ideas, es el propio Estado el que ocupa el rol protagnico. Criminlogos, auto-
ridades del Consejo Nacional de Higiene, antroplogos vinculados a la justicia y el Consejo Na-
cional de Educacin, entre otros, aparecen como los sujetos por excelencia del control social. Sus
debates internos, sus modos de operar sobre unos grupos sociales a los que casi nunca se les re-
conoce capacidad reactiva- y sus preocupaciones han concentrado las preocupaciones de los his-
toriadores. Esta historia ha adolecido de un problema de enfoque: en muchos casos se ha tratado
de una mirada en el sentido marxista ms basto del trmino- idealista. Ensimismada en los as-
pectos doctrinarios e intelectuales, esta historiografa ha tomado como insumos exclusivos a las
tesis universitarias, los documentos pblicos, las publicaciones de las instituciones estatales, los
peritajes mdicos o los alegatos judiciales. Una preocupacin casi exclusiva en este tipo de do-
cumentacin ha redundado en miradas desbalanceadas con respecto a las prcticas concretas de
estas instituciones de control, regulacin y castigo social. De esta manera, la historiografa se ha
mostrado en varias ocasiones crdula con respecto a lo que esas elites profesionales y de la cspi-
de del Estado decan acerca de sus propias responsabilidades y el xito con que las desarrolla-
ban.8 Y si bien a la hora de realizar la historia del castigo confrontar ideas con materialidades y
prcticas es tan elemental que bordea el puro sentido comn como expres Lila Caimari9, no
menos cierto es que este sentido comn ha estado poco aplicado.
Esta concepcin de la historia de las instituciones de control social ha utilizado y reque-
rido- de un enfoque las ms de las veces victimista. Los sujetos que aparecen representados en la
historiografa del control aparecen en su carcter de sometidos por el accionar de las institucio-
nes estatales. No son considerados como sujetos capaces de entender el significado de los sucesos
que estn viviendo, no se los considera con la habilidad necesaria para reaccionar de manera in-
geniosa (a nivel individual y/o grupal) frente a las instituciones que sobre ellos intervienen. Sin
embargo, una serie de investigaciones recientes ha estimulado los debates tericos de esta histo-
riografa. Su semilla se expresa en la exigencia de tomar nota de que los sujetos se acercan de
formas estratgicas, inteligentes y creativas a esas instituciones de control social.10
Esto no implica considerar a los aparatos de control como instrumentos neutrales, dispo-

8
Jorge CERNADAS en La ilusin de un pasado, El Rodaballo, 2 poca, ao 3, n 5, verano 1996/7, Buenos Aires, ha des-
cubierto la existencia de cierta nostalgia por el orden conservador en el libro de Eduardo ZIMMERMANN (Los liberales
reformistas, San Andrs-Sudamericana, Buenos Aires, 1995) as como una preocupacin exclusiva tanto por la elite
como por las ideas, dejando de lado la participacin de sectores subalternos y las prcticas polticas. Con justicia se
ha sealado que la accin de los reformistas fin-de-siglo no puede ser entendida sin la presin ejercida por los sindi-
catos, las huelgas, el anarquismo y el socialismo. SURIANO, Juan Introduccin: una aproximacin a la definicin de la
cuestin social en Argentina, en su La cuestin social en Argentina, 1870-1943, La Colmena, Buenos Aires, 2000, p. 19.
9
CAIMARI, L., Apenas, op. cit., p. 17.
10
ABLARD, Jonathan, Madness in Buenos Aires: Psychiatry, Society, and the State in Argentina, 1890-1983, PhD diss.
University of New Mxico, 2000.
nibles para quien quisiera servirse de ellos. Pero s fuerza a considerar a los que antes aparecan
como meras vctimas del avance estatal, como sujetos dotados de capacidad cognitiva y reactiva.
Sujetos que pueden entender lo que sucede, que pueden actuar probablemente de manera asaz
acotada- sobre esa realidad y que en muchas ocasiones procuraron orientar la disposicin de esa
fuerza de control en un sentido favorable para sus intereses.11 Los propios controlados podan
definir cul era su conveniencia, y en funcin de esa eleccin, tomar lneas de conducta (un re-
pertorio sealaran los estudiosos de movimientos sociales), que iban desde el sabotaje a la in-
dignacin moral, pasando por la negociacin abierta o embozada y la resignificacin de los proce-
sos. Se trata, siempre atendiendo a las condiciones histricas concretas, de sujetos que se trans-
forman en negociadores activos de su presente.12 De ah que, como sugiriera Pablo Piccato, hay
que procurar separarse del nfasis comn que se hace sobre el xito abrumador de las institucio-
nes de control social y examinar sus resistencias y defectos.13
A su vez, la historia del control social se ha ido modificando a causa de los resultados de
pesquisas recientes. Algunas investigaciones en marcha han permitido descubrir que no era tal la
voluntad unvoca que coordinaba las polticas sociales, laborales y educativas destinadas a afron-
tar la cuestin social a principios del siglo XX. Los productos de las investigaciones muestran
que haba una gran variedad de posturas dentro de las elites nacionales: esas divergencias apare-
cen, por ejemplo, en el caso de algunos de los sujetos ms fuertemente recortados, atendidos y
tematizados por los nacientes aparatos de control, como eran los nios y las familias. Las investi-
gaciones ms nuevas han permitido descubrir que no existi un nico proyecto para tratar a la
infancia desviada, y que ni siquiera haba consenso en que el Estado era la institucin que deba
hacer algo con esos sujetos.14 Los intentos por constituir una familia acorde con el ideal que sus-

11
No est de ms recordar que el fracaso del proyecto de Cdigo Laboral del ministro Gonzlez en 1904 no se debi
slo de la oposicin de los parlamentarios y los sectores industriales. El rechazo abierto de los propios sindicatos, li-
derados por los anarquistas, tambin fue responsable de este episodio. Cfr. Juan SURIANO, Anarquistas. Cultura y polti-
ca libertaria en Buenos Aires, 1890-1910, Manantial, Buenos Aires, 2001, p. 256 ss. Tambin de Juan SURIANO, La oposi-
cin anarquista a la intervencin estatal en las relaciones laborales, en su compilacin La cuestin, op. cit.
12
CAIMARI, L., Apenas, op. cit., p. 23-24 ha sealado que a pesar de que los presos tuvieron una situacin subordinada
y no poseyeron capacidad para imponer visiones alternativas a las de un campo disciplinario legitimado por la cien-
cia y asociado a los instrumentos coercitivos del estado, podan ser activos en la definicin de su propio caso, actuar
sobre sus audiencias. Para un caso en que los presos lograron intervenir en la definicin de la agenda penitenciaria,
Carlos AGUIRRE, Disputed Views of Incarcertion in Lima, 1890-1930: The Prisoners Agenda for Prison Reform, en
Gilbert JOSEPH, Carlos AGUIRRE y Ricardo SALVATORE (eds.) Crime and Punishment in Latin America. Law and Society since
late colonial times, Durham, Duke University Press, 2001.
13
PICCATO, Pablo, Interpretaciones de la sexualidad en prisiones de la ciudad de Mxico: una versin crtica de
Roumagnac, en TRUJILLO, Jorge y QUINTAR, Juan (comp.) Pobres, marginados y peligrosos, Universidad de Guadalajara y
Universidad Nacional del Comahue, Jalisco, 2003, p., p. 174.
14
Mara Carolina ZAPIOLA, La invencin del menor. Polticas pblicas de menores en la Argentina, 1876-1890, po-
nencia en la II Jornadas Nuevas perspectivas de anlisis sobre la historia de la poltica social, Universidad Nacional de General
Sarmiento, mayo 2004. En algunas regiones del pas, la cuestin de la minoridad sencillamente no existi como tema
tentaba la elite y que promova el Estado, en el caso de la Norpatagonia, resultaron insuficientes,
cuando no inexistentes.15 Asimismo, como mostr Germn Soprano, a principios del siglo XX no
haba consenso entre los actores polticos, jurdicos y sociales respecto de temas centrales a la
cuestin social. Aspectos que slo durante el peronismo parecen haber encontrado cierto acuer-
do (constitucin de asociaciones patronales y obreras; convenios colectivos de trabajo; arbitraje
en los conflictos; creacin de una justicia del trabajo) merecieron largas discusiones en el parla-
mento y la prensa.16 Por el contrario, Soprano ha propuesto que no necesariamente hay una co-
rrelacin coherente entre el proyecto del Departamento Nacional de Trabajo, las polticas estata-
les, las ciencias sociales y jurdicas y las ideas dominantes en la burguesa. Incluso, lo que se ha
supuesto que era un avance del Estado y de los liberales reformistas, tambin puede ser conside-
rado como el resultado de la presin de los propios trabajadores. A principios del siglo XX, el de-
sarrollo del movimiento obrero increment la visibilidad y emergencia de la cuestin social, obli-
gando a los sectores ms renuentes, a pensar en el tema
La cuestin social no es slo una construccin del discurso dominante o de intelectuales y
profesionales preocupados por los problemas sociales, es tambin una construccin discursi-
va (y prctica) de los propios actores involucrados, esto es, los trabajadores y sus institucio-
nes [...] corrientes anarquistas y socialistas encaminaron los reclamos obreros y ayudaron a
acumular el combustible para que los gobernantes, la prensa y los crculos intelectuales y
profesionales en su conjunto tomaran en cuenta la existencia de la situacin de un nuevo ac-
tor social17
Una mirada al Estado desde los Territorios nacionales o desde las provincias ms alejadas
de Buenos Aires da cuenta de un panorama completamente distinto de la historia del control so-
cial. Lo que se puede ver es ms bien que no se desarrollaron polticas sistemticas, adecuada-
mente financiadas ni coherentes en el tiempo: la pobreza de los recursos humanos y materiales
conden a estos espacios al reino de la improvisacin y de las soluciones parciales. La pobreza en
recursos humanos y materiales fue la norma para los Estados provinciales y los Territorios Na-
cionales. Lo que sucedi all, se ha sealado, no fue necesariamente un reflejo exacto de los inter-
eses y proyectos, y mucho menos de las realizaciones llevadas a cabo en la Capital Federal y en

de la agenda pblica. Mara Beatriz GENTILE Un futuro abandonado: los nios de Neuqun en la primera mitad del
siglo XX, en TRUJILLO, J. y QUINTAR, J., Pobres, op. cit., p. 81.
15
Aunque el Estado intent castigar la trasgresin, su capacidad estaba sumamente limitada: las uniones ilegtimas,
el concubinato y la bigamia fueron prcticas generalizadas en Neuqun, segn GENTILE, B. Un futuro, op. cit., p. 72.
16
Germn SOPRANO, El Departamento Nacional del Trabajo y su proyecto de regulacin estatal de las relaciones ca-
pital-trabajo en Argentina. 1907-1943, en Jos PANETTIERI (comp.), Argentina: trabajadores entre dos guerras, EUDEBA,
Buenos Aires, 2000, p. 39.
17
SURIANO, Juan Introduccin: una aproximacin a la definicin de la cuestin social en Argentina, en su compilacin
La cuestin social en Argentina, 1870-1943, La Colmena, Buenos Aires, 2000, p. 16.
localidades de las provincias de Buenos Aires, Crdoba y Santa Fe.18 Sin embargo, las historias
regionales han dado cuenta de la existencia de la voluntad de sujetar y reglamentar a la pobla-
cin: el problema es que se ha confiado en que era corto y directo el tramo que una la declama-
cin de las dirigencias estatales y la concrecin de esas polticas. Claro que existi la intencin de
diagramar y de contener a la sociedad de acuerdo con criterios, por entonces prestigiosos, prove-
nientes de la sociologa lombrosiana, del positivismo y del evolucionismo spenceriano. Que de esa
voluntad poltica se haya desprendido la constitucin y sostenimiento de aparatos estatales efi-
caces y correctamente financiados, es harina de otro costal.
Las instituciones dedicadas a regenerar y controlar a los sujetos tildados de peligrosos,
en muchas ocasiones no contaban con el presupuesto ni los profesionales suficientes como para
cumplir mnimamente con esa funcin. En el caso de La Pampa, los dispositivos mdico-
psiquitricos quedaron durante un largo tiempo al resguardo de personal sin instruccin, en si-
tios inadecuados y a la espera del traslado [...] las posibilidades de medicalizar y controlar dismi-
nuan o desaparecan por completo19. Las personas declaradas insanas por la justicia permanec-
an abandonadas durante meses. La exclusin de la anormalidad (locos, borrachos, delincuentes,
anarquistas, etc.) dejaba mucho que desear en cuanto a efectividad y coherencia: ese orden esta-
ba lejos de acordar con los recursos y posibilidades concretas de realizacin, y haca agua cuando
deban coordinarse diferentes actores y agencias pblicas para su aplicacin.20
Pero las regiones perifricas no estn simplemente atrasadas: no es que castigan fsica-
mente a los presos porque desconocen las teoras penitenciarias positivistas o porque rechazan la
vocacin ilustrada de humanizar las penas.21 No se trata de que las autoridades sanitarias dejen
de regular la habitacin y el modo de vida popular por considerarlos independientes de las en-

18
DI LISCIA, Mara Silvia y BASSA, Daniela Tiempos y espacios de reclusin. Sobre marginacin, locura y prcticas
jurdico-mdicas en el interior argentino. La Pampa, 1884-1946, ponencia en las IX Jornadas Interescuelas-Departamentos
de Historia, Crdoba, 2003, p. 17. Estas autoras sealan que algunos funcionarios eran conscientes de estas limitacio-
nes. Domingo Cabred, miembro de la Comisin de Asilos, seal en 1918 la estrecha extensin de la nueva poltica
social y la necesidad de crear un hospital regional en La Pampa. La piedra fundamental de ese hospital se coloc en
1938 y se inaugur en 1943, con lo cual la urgencia no tuvo un correlato inmediato de realizacin institucional.
19
Idem, p. 1.
20
Idem. Similares condiciones se descubren entre los presos de la Patagonia norte, abandonados en las comisaras, y
libres de cualquier tipo de proyecto de reforma social o de teraputica individual. Cfr. Daniel LVOVICH Pobres, bo-
rrachos, enfermos e inmorales. La cuestin del orden en los ncleos urbanos del territorio del Neuqun (1900-1930),
Estudios Sociales, 5, Santa Fe, 1993.
21
En la crcel de Neuqun se encontraban todo tipo de desafos a la poltica penitenciaria en boga. Lejos de especia-
lizarse en algn tipo de interno (procesados o condenados; mujeres o varones; mayores o menores de edad), la crcel
de Neuqun remedaba ms un abigarrado de soluciones parciales a mano. A mediados de los 30, momento en que se
supone es absoluto el triunfo de las ideas penitenciaristas, el Director de la prisin informaba que en la crcel conviv-
an varones y mujeres. Incluso, 16% de los alojados tenan menos de 18 aos. Memoria 1934 de la Gobernacin del Neuqun,
f 151. BOHOSLAVSKY, Ernesto y CASULLO, Fernando (2003) Sobre los lmites del castigo en la Argentina perifrica. La
crcel de Neuqun (1904-1945), Quinto Sol, 7, Universidad Nacional de La Pampa, Santa Rosa, 2003.
fermedades.22 Lo que ocurre es que no pueden hacer otra cosa con los recursos humanos y materiales
que tienen.23 Los discursos regeneradores, reformistas y promotores de la intervencin conviven
con una prctica muchas veces incompatible. Dadas as las cosas, dnde est el Estado que acu-
mula y produce informacin sobre los sujetos encerrados y peligrosos, realimentando sus propios
mecanismos de sujecin?, dnde su ratio punitiva, supuestamente compartida por sus tentculos
institucionales?, ser que slo se expresaba pura en su faz menos paternalista, menos cientfica,
ms brutal, esto es, en la violencia codificada legalmente y ejercida directamente sobre los cuer-
pos rebeldes?

Leyes represivas (1902-10)

Incluso, el panorama era bastante complejo en lo referido a las actividades represivas del
Estado oligrquico: ni siquiera en lo que se supona que era una preocupacin central del sector
pblico como el mantenimiento del orden poltico poda hallarse uniformidad, coherencia o sis-
tematicidad. Est fuera de toda discusin que en el medio siglo posterior a 1880 existieron actos
represivos, muchas veces muy violentos, orientados contra el movimiento obrero. No tiene mayor
sentido pintar a ese perodo como si se tratara de un Estado libre de coerciones de clase, y descri-
bir al fin-de-siglo argentino como una primavera republicana.24 De lo que se trata es ms bien de
obtener una imagen ms precisa del funcionamiento del arsenal represivo del Estado en ese per-
odo. A lo que se invita en estas lneas es a descubrir que dentro del aparato estatal y dentro de
los sectores dirigentes conviva una la pluralidad de lgicas. Se apunta a revisar la relacin que
exista entre esas mltiples ideas que formulaban la elite y el Estado y las prcticas concretas, la
encarnadura, que adquiran esas concepciones.
La historiografa especialmente la militante, producida por miembros del movimiento
obrero- ha insistido en los rasgos opresivos de la legislacin y del aparato policial. Una mirada

22
Si bien la apropiacin las ideas higienistas en el interior fue posterior a la que se produjo en Buenos Aires, las noti-
cias de las acciones referidas a higiene y salubridad urbana en la capital as como la llegada de mdicos y publicacio-
nes especializadas, acort esas distancias. Cfr. Mara Elena DEL BARCO y Luca ESPINOZA Higienismo y ciudad. Ac-
ciones urbanas tributarias del pensamiento higienista en Santa Fe 1880-1910, ponencia en el Primer Congreso Regional
de Historia e Historiografa, Universidad Nacional del Litoral, Santa Fe, 2004.
23
SEDEILLAN, Gisela, La construccin y consolidacin de la institucin policial en Tandil 1872-1900, ponencia en las
III Jornadas Nacionales Espacio, Memoria e Identidad, U.N.R., Rosario, 2004.
24
Como ha advertido Cernadas, en los ltimos aos se ha venido produciendo una operacin poltico-cultural para
identificar a los sectores lcidos de las dirigencias polticas oligrquicas, que pudieran orientar racionalmente el
demasiado ingenua ha considerado que haba una equivalencia entre la existencia de una legisla-
cin represiva y su puesta en prctica. Incluso, detrs de ejercicios de represalia como el dictado
de las leyes de Residencia (1902) y de Defensa Social (1910) o los fusilamientos en Santa Cruz co-
nocidos como la Patagonia trgica (1921), se descubre una variedad de prcticas y de razona-
mientos que permiten sospechar de la supuesta uniformidad y coherencia ideolgica del Estado
argentino. En efecto, la incoherencia estatal qued expresada de manera patente en la aplicacin
de las leyes de Residencia y de Defensa Social. Improvisacin, tardanza, desidia y necedad pare-
cen caracterizar a la accin del Estado tanto como la represin.
De acuerdo con Juan Suriano, la primera respuesta de las elites gobernantes frente a la
emergencia de la cuestin social no fue de naturaleza intervencionista o reformista, sino coerci-
tiva. Los reformistas no se opusieron a estas medidas, sino que se limitaron a plantear la necesi-
dad de incorporar leyes protectoras.25 La ola de temor dentro de los sectores dominantes ante el
aumento de la agitacin obrera en la Capital Federal se constituy en un espasmo represivo, que
coagul en la promulgacin de la ley de Residencia (1902). El proyecto de ley obtuvo un amplio
respaldo entre diputados y senadores, ms all de la aislada oposicin de los representantes que
consideraban a esa normativa violadora de los derechos civiles y a huelga. Se consider que la
perturbacin del orden pblico obedeca a la accin de una serie de extranjeros, que no saban
aprovechar la generosidad y buena voluntad de los argentinos. La ley de residencia, impulsada
desde proyectos anteriores de Miguel Can, estuvo en vigencia hasta el gobierno de Frondizi
(1958). Antes de 1916, 383 individuos fueron expulsados a causa de esa ley.26 El otro pico de ex-
pulsiones se produjo poco despus del golpe de estado dirigido por el teniente general Uriburu
en 1930. Por otra parte, la ley de defensa social fue votada en 1910, luego de que se arrojara una
bomba en plena funcin del Teatro Coln, hiriendo a algunos de los asistentes.
Cul era el destino de los militantes sindicales expulsados en cumplimiento de la ley de
residencia? Muchos de ellos eran trasladados a Europa, pero no se los desembarcaba en sus pases
de origen. Otro grupo significativo de los militantes desterrados descenda del barco en el mismo
puerto de Montevideo, apenas salidos de Buenos Aires. De ese amplio conjunto de hombres, mu-
chos volvan a la Argentina en poco tiempo u optaban por permanecer en Uruguay atendiendo a
la mayor tolerancia que el sistema poltico oriental pareca ofrecer durante las presidencias de
Battle y Ordoez (1903-7 y 1911-15).

proceso argentino hacia las tranquilas aguas de la democracia sin adjetivos. CERNADAS, J. La ilusin, op. cit., p. 54.
25
SURIANO, J., Introduccin, op. cit., p. 22.
26
HALL, Michael y SPALDING, Hobart, Las clases trabajadoras urbanas y los primeros movimientos obreros de Am-
rica Latina, 1880-1930, en BETHELL, Leslie (ed.) Historia de Amrica Latina, Barcelona, Crtica, 1991, vol. 7, pp. 287.
Valdra la pena recordar que la ley funcionaba por la propia auto-restriccin de los obre-
ros tanto como por la constriccin estatal. En ese sentido, puede postularse que las leyes represi-
vas eran ms eficaces como elemento disuasivo que como artefacto represivo: forzaban a los mili-
tantes sindicales a tomar ms recaudos y medir ms meticulosamente sus maniobras. De igual
manera, aquellos obreros extranjeros que no haban entrado a formar parte de una organizacin
sindical probablemente lo pensaron ms de una vez antes de arriesgarse. Adems, el tipo de con-
trol y hostigamiento que la polica realizaba sobre sindicalistas y la clase trabajadora en general
no requera de ningn tipo de sostn legal para realizarse, tanto antes como despus del dictado
de la Ley de Residencia...

Santa Cruz (1921). Sarcasmo y sangre

A fines de 1920 estall una huelga rural en el Territorio de Santa Cruz, que inmoviliz a la
industria lanera durante el perodo clave de la esquila.27 La voluntad acuerdista del gobernador
radical y la presencia de tropas de lnea aseguraron una salida pacfica al conflicto: se firm un
acuerdo que represent toda una victoria para la Federacin Obrera de Ro Gallegos, pues signi-
ficaba un mejoramiento de las condiciones laborales y un reconocimiento por parte de la patro-
nal. El laudo fue saboteado por los estancieros a lo largo de 1921, lo cual permita suponer que so-
bre fin de ao se volvera a producir un nuevo conflicto laboral. Efectivamente, estall una segun-
da huelga de mayores dimensiones que la del ao anterior. El gobierno de Yrigoyen, alertado por
las voces que hablaban de una sublevacin anarquista en toda regla, envi al teniente coronel Va-
rela para que reprimiera a los trabajadores. El raid punitivo de Varela incluy detenciones arbitra-
rias, declaracin de estado de sitio y el fusilamiento sin juicio de varios cientos de trabajadores
argentinos y extranjeros, mayoritariamente chilenos. Para enero de 1922, la regin haba quedado
pacificada y eliminada toda organizacin gremial en Santa Cruz.
Apresuradamente narrado, este episodio junto con la Semana Trgica- permitira ilus-
trar la brutalidad con la que el Estado argentino enfrent al desafo obrero en las primeras dca-
das del siglo XX. Se ha pensado que estos sucesos muestran el lado coherente y ferozmente repre-
sivo de los aparatos estatales frente a los desafos sociales que sobrepasaban los canales tradicio-
nales de la poltica criolla. Asimismo, se ha considerado que los hechos en cuestin daban cuenta
de la unidad de criterios y percepciones del sector pblico y de las clases dominantes en un mo-

27
La versin consagrada sobre estos episodios es de Osvaldo BAYER, Los vengadores de la Patagonia trgica, Buenos Aires,
Galerna, 1972. La versin pro-militar es de Orlando PUNZI, La tragedia patagnica. Historia de un ensayo anarquista, Buenos
mento de tensin social. Sin embargo, un estudio detallado de los discursos y de las prcticas que
rodearon a la Patagonia trgica, permite descubrir un panorama bastante ms complejo que
muestra dos aspectos que son centrales a la argumentacin que he venido desarrollado hasta
aqu.
Por un lado, estos episodios ilustran muy bien la diversidad de ideas que existan en la di-
rigencia argentina acerca de cmo reprimir y considerar a los sectores populares. Variedad ide-
olgica que no slo reflejaba oposiciones entre distintos sectores de la opinin pblica o entre
sta y el gobierno de turno, en este caso el dirigido por Hiplito Yrigoyen (1916-22). Hay aqu una
chance de ver los contrastes entre las ideas y las prcticas de distintas agencias estatales durante
un perodo crtico de la historia argentina. Por otro lado, da cuenta de que el Estado estuvo lejos
de tener una respuesta unvoca y coherente frente a situaciones que bien pueden ser caracteriza-
das como lmite. Forzando la idea del Estado y considerndolo como un mero defensor de rela-
ciones de dominacin clasista, puede verse que ni siquiera en este caso las instituciones de go-
bierno ofrecieron una interpretacin o una respuesta uniformada.
Revisemos las percepciones sobre las huelgas y los diagnsticos que oportunamente se
ofrecieron. La opinin general de los propietarios rurales de Santa Cruz daba cuenta de la peli-
grosidad de la situacin que se iba desarrollando hacia la mitad del ao 1921. Es por eso que mu-
chos de los estancieros de la regin promovieron todo tipo de versiones que permitieron satani-
zar a los huelguistas. Como expres el comandante del guardacostas Almirante Brown, fondea-
do en Puerto Santa Cruz durante la huelga de 1921, los grandes hacendados fueron los principales
alarmistas, con el objetivo de imponer el terror y hacer luego trabajar a sus peonadas con jornales
rebajados. De igual manera, los policas tenan mayores oportunidades de satisfacer venganzas
personales y de obtener con extorsiones ms dinero que en pocas normales.28 La Liga Patritica
Argentina (LPA) consider que se estuvo ante una situacin similar a la de Buenos Aires en enero
de 1919, caracterizada como una amenaza al orden social y poltico. Esta idea se encuentra en las
expresiones de los liguistas, que denunciaban que el gobierno radical y sus allegados, como el
juez federal, formaron parte de una conspiracin para desvirtuar la Repblica. 29 Segn el presi-

Aires, Crculo Militar, 1991.


28
Archivo General de la Nacin, Fondo del Ministerio del Interior, ao 1922, Informe 43 reservado, 14 enero 1922, le-
gajo II. Citado en BAYER, O., Los vengadores, op. cit., tomo IV, p. 20.
29
La Sociedad Rural de Ro Gallegos imputaba al juez tener extraas complacencias con los fomentadores del mo-
vimiento. La Nacin, 22 de agosto de 1921, p. 4, Los hacendados de Santa Cruz temen que se produzcan nuevas agita-
ciones. Carls expres que hubo connivencia entre los dirigentes sindicales y el gobierno radical. Cfr. Cristin
BUCHRUCKER, Nacionalismo y peronismo. La Argentina en la crisis ideolgica mundial (1927-1955), Sudamericana, Buenos Aires,
1987, p. 35. Carls no desaprovech ninguna oportunidad para confundir a los seguidores de Yrigoyen con los agentes
de la subversin, segn Alain ROUQUI, Poder militar y sociedad poltica en la Argentina, Emec, Buenos Aires, 1983, t. I, p.
149.
dente de la LPA, la autoridad de Santa Cruz condescenda con los corifeos de desrdenes: inclu-
so, en alguna de sus opiniones ambas figuras aparecen fundidas en una sola entidad.30
El alzamiento de Santa Cruz fue oportunamente denunciado como una conjura antinacio-
nal por la LPA. Josu Quesada inform que el ms importante dirigente sindical de Ro Gallegos
recolectaba dinero para establecer un gobierno comunista que partira de la Patagonia y rematar-
a en Buenos Aires.31 Otras voces liguistas se burlaban de la ingenuidad del intento de establecer
el gobierno sovietista, una nueva Arcadia.32 Esta versin encontr una inusitada plataforma de
difusin con la novela La mujer que se acord de su sexo de Josu Quesada, en las que se retrat la
crueldad de las jauras famlicas.33
Una voz ligada al capital britnico alejaba el problema de la tnica del miedo rojo poste-
rior al octubre bolchevique y lo remita a una cuestin de mero bandolerismo. La Anglo-American
Review consideraba que los verdaderos troublemakers no eran los indeseables europeos a los que el
gobierno argentino deseaba expulsar del pas: los verdaderos creadores de problemas no son, sin
embargo, como mucha gente parece creer, indeseables de nacionalidad europea expulsados de la
capital como parte de la campaa contra los agitadores extranjeros.34 La revista procur dejar en
claro que los anarquistas a lo sumo complicaron el panorama, pero manera alguna son los culpa-
bles del oscuro paisaje que han pintado los bronze coloured pirates provenientes de Chile. La respon-
sabilidad no caa en el anarquismo sino en los Chilean Indians, que amenazaban al progreso del Sur
pues practicaban todas las formas de piratera divulgadas en las historias de aventuras.
Pero si el capital britnico crea que se trataba de piratas a caballo, y la Liga Patritica de-
nunciaba que se trat de una intentona sovitica, el gobierno pensaba cosas distintas. Pero no
slo haba conflictos de opiniones entre los propietarios y el gobierno: diversas agencias estatales
tenan su propio diagnstico de la situacin en el sur. Hay ejemplos evidentes de la convivencia
de lgicas e interpretaciones enfrentadas dentro de las autoridades nacionales. Una breve revi-
sin de los discursos y de las decisiones tomadas por el propio gobierno nacional da la pauta de
que no consideraba seriamente que las cosas se explicaran de esa manera. Terminando 1921 las

30
LIGA PATRITICA ARGENTINA, El culto de la Patagonia. Sucesos de Santa Cruz, Buenos Aires, Cneo, 1922, p. 6 y 33-34.
31
LPA, El culto, op. cit., p. 44.
32
KLAPPENBACH, Luis y CORREA FALCN, Edelmiro, La Patagonia argentina. Estudio grfico y documental del territorio nacio-
nal de Santa Cruz, Kraft., Buenos Aires, 1924, p. 107.
33
Cfr. PIERINI, Margarita, Entre historia y ficcin: dos imgenes de la Patagonia trgica en las novelas semanales,
ponencia en IX Jornadas Interescuelas de Historia, Crdoba, 2003, p. 3.
34
The Anglo American Review, Buenos Aires, august 11, 1921, Citado en Argentina: conditions in the Southern Territo-
ries, informe de la embajada norteamericana en Buenos Aires, Coleccin Escud, Universidad Torcuato Di Tella, mi-
crofilm U.S. Military Intelligence Reports. Argentina 1918-1941, University Publications of America, Frederick, MD;
USA, 1984, Reel 328, p. 134. Traduccin ma, E.B.
autoridades de Santa Cruz entendan que la situacin social se haba deteriorado en los ltimos
meses y que exista la posibilidad de que se desarrollasen nuevas huelgas apenas comenzase la
esquila al finalizar el ao. Esta percepcin qued expresada en el pedido que le formul el gober-
nador interino de Santa Cruz al Ministerio del Interior, para que no desembarcaran en Ro Galle-
gos ms ex-penados provenientes del penal de Ushuaia. El gobernador sealaba como razn que
ac no hay trabajo para ellos de modo que, siendo de malos instintos slo viviran del robo. To-
dos piden a polica alojamiento y comida.35 El gobernador Iza insisti en la expresin de esa pos-
tura ante el Ministro del Interior pues
es muy grave para el Territorio, hoy da, la introduccin en l de esa clase de elemento,
mxime al tener presente la duda de que pueda producirse en breve algn movimiento obre-
ro, que pudiera tomar ms graves proporciones si se adhieren a l los reincidentes que lleguen
all, sin contar con la dificultad de conseguir trabajo para ellos y la de tener que estar conti-
nuamente alojndolos en las Comisaras por falta de alojamiento propio y mantenerlos, al no
tener recursos ninguno36
La nota del gobernador Iza solicitando que no desembarquen ms ex presidiarios en Ro
Gallegos slo sirvi para acumular un par de folios en el expediente de rigor, que circul primero
por el Ministerio de Interior, luego el de Guerra y finalmente el de Marina. El pedido no recibi
ninguna contestacin y fue archivado en enero de 1923, los mismos das en que fue asesinado el
teniente coronel Varela por el anarquista Kurt Wilckens, como gesto de venganza por la masacre
de sus hermanos en el sur. Detrs del silencio de las autoridades nacionales frente a la peticin
de que no desembarcaran ms presidiarios, se adivina tanto desidia como una absoluta falta de
coherencia en el accionar de las distintas entidades estatales. De igual manera, el desinters de las
autoridades nacionales est dando cuenta de que consideraba poco viable la amenaza de una se-
gunda huelga a fines de 1921. Aun ms inverosmil le resultaba la denuncia de un complot dirigido
desde Rusia: los ministros del gabinete de Yrigoyen tuvieron ms de una oportunidad de expresar
que no estaban tratando con las siniestras figuras que pint la Liga Patritica Argentina.
En noviembre de 1921 el gobernador Iza le solicit al Ministro del Interior el envo de polic-
as especializados de la Capital Federal para cooperar con el reconocimiento de elementos cra-
tas y profesionales agitadores que hubieren all. La razn de esta solicitud descansaba en que por
la alteracin del orden en Territorio, era posible que se encontraran elementos conocidos de la
polica de esta capital, que se escaparon de Buenos Aires y se refugiaron en el Territorio para

35
Archivo General de la Nacin, Fondo del Ministerio del Interior, 1921, Legajo 36, Exp. 15730. Telegrama del gober-
nador interino Cefaly a Iza, 19 de octubre de 1921.
36
dem.
sembrar sus ideas avanzadas y disolventes.37 Sin embargo, el pedido del gobernador de que se
remitiera personal especializado en el tratamiento de anarquistas, no mereci respuesta por par-
te del Ministerio. La nota se archiv en abril de 1922 sin mayor prevencin, evidenciando que la
conduccin poltica del pas no estimaba que se estaba frente a una situacin que ameritara la in-
tervencin de este tipo de policas. Pero otras voces oficiales tenan versiones completamente dis-
tintas. Al finalizar su campaa militar, Varela remiti al Ministerio del Interior un informe de sus
actividades de represin de un complot sovitico. En un informe eufrico, Varela seal:
el movimiento que levant en armas las masas obreras del territorio no revisti otro carcter
que el de franca REBELIN [...] Los delegados obreros, como si se tratara de Potencia a Po-
tencia, haban organizado Sociedades cuyos dirigentes principales: CHILENOS Y ESPAO-
LES, aprovechaban este estado anormal para intensificar en forma alarmante la propaganda
ANTI SOCIAL, a fin de hacer combinacin con otras Sociedades obreras de la Repblica y
aun de otras nacionales, cundir el pnico que traera como consecuencia el derrocamiento de
los Gobiernos actuales y su reemplazo por el RGIMEN DE LOS SOVIETS38
Varela procura defender la violencia ejercida atendiendo a que se trat de una conspira-
cin promovida por la III Internacional a travs de la Federacin Obrera de Ro Gallegos para
instalar un nuevo estado sovitico. De acuerdo con Varela, cuando llegaron las tropas, el Territo-
rio estaba completamente bajo dominio de la Federacin Obrera. sta sostena que haba llegado
el momento de poner en prctica el complot tan ansiado por la III Internacional, de instalar en
Amrica una nueva Rusia de los Soviets y jaquear las instituciones de la repblica.39 No se trata-
ba de un hecho aislado sino de un amplio plan de alteracin del orden en todo el pas: segn de-
nunci Varela en su informe, se trat de un alzamiento militar largamente preparado, que apun-
taba a derrocar a las autoridades provinciales primero, y a las nacionales despus.40 Tal como de-
nunci la LPA, como parte del plan, llegado el caso se sumaran otras organizaciones obreras a la
intentona santacrucea:
Bajo la direccin obrera, los grupos se reunan en determinados parajes, donde constituan
verdaderos campamentos militares, no faltaban las trincheras, el campo de tiro con sus dis-
tancias exactamente medidas y sealadas y todo aquello indispensable para una campaa
larga. Estos grupos deban reunirse, cuando recibieran la orden de concentracin sobre los
pueblos de la costa, lugares donde deban derrocarse las autoridades constituidas, reempla-

37
Archivo General de la Nacin, Fondo del Ministerio del Interior, 1921, Legajo 41. Exp. 17256, Carta de Iza del 16 de
Noviembre de 1921.
38
LAFUENTE, Horacio, Una sociedad en crisis. Las huelgas de 1920 y 1921 en Santa Cruz, C.I.E.N., s. d., 2002, p. 295. Mayscu-
las en el original.
39
dem. Maysculas en el original. De tres a cuatro mil hombres bien armados y aprovisionados, con ocho o diez mil
caballos, constituan el enemigo alzado contra la Constitucin, contra la Patria, dem, op. cit., p. 298.
zarlas por otras nuevas, y luego en marcha triunfal, dirigirse hacia la Capital Federal, donde
las dems Federaciones Obreras los esperaban listas para asestar al golpe final a nuestra
Constitucin41
Pero el Ministerio del Interior y el Jefe de Polica de la Capital Federal tenan una opinin
completamente distinta a la de Varela. A fines de 1921 llegaron a Buenos Aires los primeros arres-
tados en Santa Cruz: se trataba de aquellas personas detenidas preventivamente por el goberna-
dor y que desataron el estallido de la segunda huelga. El grupo de presos, entre los que se conta-
ban trabajadores y dirigentes sindicales, fue remitido a la Capital Federal sin ningn tipo de pro-
ceso judicial ni acompaados por documentacin con los antecedentes del caso (sarcsticamente,
la arbitraria captura de estos trabajadores por parte del gobierno de Santa Cruz les permiti au-
sentarse del territorio durante la campaa militar enviada por el gobierno nacional). Por eso en
noviembre de 1921 el Jefe de la Polica de la Capital le escribi al Ministerio del Interior para se-
alarle que se haban recibido 31 sujetos remitidos por las autoridades santacruceas por consi-
derarlos a unos peligrosos para la tranquilidad de aquel Territorio, a otros por ser huelguistas fe-
derados y algunos sin expresar el motivo.42 Todos los detenidos fueron puestos en libertad por el
Jefe de Polica, que entendi que no haba mrito para que continuaran privados de la libertad.
Entenda que se trataba de una serie de detenciones arbitrarias, apresuradas e injustificadas, des-
atendiendo las formas procesales y judiciales de rigor (la nota que produjo la autoridad policial
bien pudo haber aparecida en La Vanguardia dada su forma de caracterizar a los detenidos).
De los sugetos de la referencia [...] solo dos tienen antecedentes en esta Polica como indivi-
duos que profesan ideas avanzadas, no as los dems respecto a los cuales las autoridades
aludidas sindican como peligrosos al orden pblico sin haber enviado actuacin alguna que lo
compruebe ni nota explicativa de los motivos que tengan para conceptuarlos tales. En cam-
bio, todos los remitidos aseguran no haber tenido participacin en los movimientos subversi-
vos que all se han producido y que son del dominio pblico, y que slo se les hace cargo por
pertenecer al Sindicato de Oficios Varios sin que hayan tenido en l actuacin descollante, ni
haber hecho propaganda sectaria en forma alguna. Algunos de ellos manifiestan tener sus
respectivas familias y ciertos intereses en aquel Territorio, y que la expulsin de la que han
sido objetivo arbitrariamente segn manifiestan- los perjudica en toda forma, encontrndo-
se ahora sin recursos para regresar al lugar de su residencia43
Durante la detencin de los trabajadores santacruceos en Buenos Aires, miembros del

40
BAYER, Osvaldo Los vengadores de la Patagonia trgica, Todo es Historia, 15, Buenos Aires, 1968, p. 59.
41
LAFUENTE, H., Una sociedad, op. cit., p. 296. Declaraciones a la prensa en PUNZI, O., La tragedia, op. cit., p. 88.
42
Archivo General de la Nacin, Fondo del Ministerio del Interior, 1921, Legajo 41. Exp. 17286. 16 de noviembre de
1921. Nota de la Polica de la Capital al Ministerio del Interior.
43
dem.
Consejo Federal de la F.O.R.A anarcosindicalista se acercaron a la Jefatura de Polica para cono-
cer la situacin legal de los prisioneros. En esa ocasin solicitaron que, dado que no existan cau-
sas justificadas para continuar con esa detencin, se reintegrase a los detenidos a sus respectivos
hogares en Santa Cruz. Es por eso que el propio Jefe de la Polica de la Capital se permita aconse-
jarle al Ministro del Interior que le pagara el pasaje a los sujetos que tuvieran familia o intereses
en el Territorio y que no tuvieran antecedentes para considerarlos peligrosos para el orden so-
cial.44 El Ministro comparti el punto de vista de la autoridad policial y libr los pasajes para los
detenidos. Una nueva tanda de ocho sujetos remitidos por las autoridades del Territorio Nacio-
nal de Santa Cruz como elementos de ideas disolventes, tambin fue puesta en libertad. Los suje-
tos fueron individualizados y se les entreg pasajes con destino a Ro Gallegos. Estas personas se
embarcaron con rumbo a Santa Cruz exactamente en el mismo momento en el que el teniente co-
ronel Varela comandaba una campaa militar contra lo que defini como una conspiracin anar-
quista que inclua el asalto y toma de la Capital Federal y la instalacin de un rgimen de so-
viets...

Diagnsticos y propuestas

Cmo es posible que exista un hiato tan grande entre lo que la historiografa del control
social ha credo encontrar y lo que aparece en los archivos de la Argentina perifrica? A qu obe-
dece esa distancia entre la forma de caracterizar/imaginar al Estado del Centenario como feroz y
coherentemente represor y un accionar que se caracterizaba por ser muchas veces contradictorio,
ineficaz o desidioso? Hipotetizo que una posible razn obedece en que los historiadores e histo-
riadoras que en las dcadas de 1980 y 1990 se dedicaron a estudiar a las instituciones de castigo,
lo hacan teniendo in mente al verdadero Estado Moloch, que fue el dirigido por los jerarcas de la
ltima dictadura (1976-83). Soy de la idea de que muchas de las miradas que se han ofrecido so-
bre el fin-de-siglo argentino, contienen muchas observaciones que parecen ms pertinentes para
describir al gobierno de las juntas militares.
El Estado militarizado fue la institucin opresora por excelencia: su funcin primera y
ltima fue la represin a nivel molecular de las organizaciones sociales. El objetivo era penetrar
capilarmente en la sociedad para implantar un orden y una autoridad que haban quedado des-
acreditados.45 La experiencia de la dictadura reforz la conviccin de que toda la sociedad era

44
dem.
45
O DONNELL, Guillermo, Democracia en la Argentina. Micro y macro, en su Contrapuntos. Ensayos escogidos sobre auto-
vctima de un poder externo a ella: quizs de all provenga esta tendencia fuertemente victimista
que se ha utilizado en la historia del control social en la Argentina Esta mirada victimista se
complementa con una perspectiva de corte anti-estatal, resultado de la percepcin de lo que fue
el sector pblico durante el segundo lustro de los 70: un Estado sin lmites, sin restriccin alguna
a su accionar y a su derecho a intervenir en la vida privada de todos y cada uno de los habitan-
tes.46 El desembarco de Foucault en Argentina no hizo sino facilitar esta percepcin entre algu-
nos grupos de intelectuales, trasladando, sin escalas, la mirada del panptico de Bentham a la
E.S.M.A.47 En ese sentido, Vigilar y castigar se constituy, segn Caimari, en una lectura cannica,
un un sentido comn, un piso de nociones, trminos e imgenes maestras para analizar el con-
trol social.48 De all que su innovadora propuesta para pensar el castigo qued condenada a una
utilizacin condescendiente y uso selectivo de citas de autoridad, que transformaron su original
llamado a la ruptura en paradjica prisin conceptual.49
La Argentina post-dictadura ha mostrado otra cara del Estado nacional: menos opresora y
ms negociadora, pero profundamente incapaz de lograr una regulacin y reproduccin global
del sistema social, as como de garantizar niveles mnimos de bienestar social. La crisis de los
ltimos aos ha desnudado otro Estado, alterando paralelamente tambin la forma de concebir el
pasado. Un Estado que hace agua, incoherente y que parece moverse ms espasmdicamente que
siguiendo lineamientos ideolgicos previos. De hecho, la cuestin de la eficiencia del Estado apa-
rece como un issue de la dcada de 1990. Agotado o erosionado el inters en la transicin a la de-
mocracia y de la democratizacin, la ciencia poltica volc sus ojos sobre otra serie de preguntas,
tales como de qu medios debe valerse la gestin pblica para lograr resultados ptimos?, cmo
conseguir un Estado que obtenga los objetivos que se propone?, cmo conseguir eficiencia en el
accionar pblico? De ah que la discusin pasara ms por cuestiones por as decir- tcnicas del
proceso de toma de decisiones, de los inputs a introducir en la caja negra del Gobierno.
La historiografa dedicada a las crceles, la polica y la educacin ha venido insistiendo en
los ltimos dos decenios con una caracterizacin del Estado nacional y de sus dirigentes como
agentes verdaderamente eficaces en su tarea de controlar y de normalizar a la poblacin y a las

ritarismo y democratizacin, Paids, Buenos Aires, 2004, p. 135 [1983].


46
Esta memoria de la dictadura contiene no poda ser de otra manera- olvidos selectivos. Entre ellos, el hecho de
que la violencia que desataron las Fuerzas Armadas requiri de muchas personas que sin necesidad de rdenes se
ocuparon activamente de ejercer su propio pathos autoritario, yendo ms all de lo que se les peda, como a los kapos
de los campos de concentracin nazis. O DONNELL, G., Democracia, op. cit., p. 137-8.
47
Esta violencia ilimitada que despleg el aparato estatal desde mediados de los 70 no debe ser considerada como un
despliegue racional, cientfico o con una lgica coherente. La arbitrariedad, el azar y las medidas injustificadas
constituyeron tambin caractersticas del accionar militar y para-militar en el perodo.
48
CAIMARI, L., Apenas, op. cit., p. 21.
regiones. El Estado aparece retratado como Moloch, la divinidad que sacrificaba a sus hijos, o
como un pulpo cuyos tentculos funcionan coordinada y eficientemente. Espero que este artculo
haya colaborado para, al menos, morigerar la fuerza de estas imgenes, dando paso a otras nocio-
nes donde aparezcan recortados ms claramente los sujetos participantes, sus intereses divergen-
tes y las marcadas falencias que tuvo el Estado argentino entre 1880 y 1930.
Los que fueron retratados como meras vctimas de un orden racional(izador) y moderni-
zador, en realidad sera ms fructfero pensarlos como sujetos capaces de realizar ejercicios de
apropiacin selectiva, estratgica e instrumental de aquellos aspectos que le resultaban conve-
nientes (esto no quita nada al hecho de que fueran, efectivamente, vctimas de un proceso social
que no haban impulsado ni elegido). Pero por ms que hayan sido los derrotados de este proceso,
no se trata de arcilla que espera dcilmente la llegada de los sectores dirigentes o del Estado para
tomar la forma que stos deseaban. Son sujetos capaces de tejer alguna trama interpretativa sobre
los sucesos que estaban viviendo: y que a partir de esa comprensin, calculan, miden y actan uti-
lizando una multiplicidad no necesariamente coherente- de estrategias con diversos y cambian-
tes niveles de xito.
Tinterillos, maestros y estudiantes actan como cadenas de transmisin y de traduccin
entre la elite y los sectores subalternos, que ayudan a crear nuevos sentidos de lo social y de las
responsabilidades y lmites estatales. Estas figuras participan de una incontable serie de disputas
cotidianas en torno al contenido, las metodologas y extensin de la intervencin estatal. Los sec-
tores subalternos se aproximan a las instituciones de control social de una manera creativa, opor-
tunista e intencionada. Toman nota de los disensos al interior de la elite, y aprovechan esas fisu-
ras para quitarle fuerza a la aplicacin de las leyes que potencialmente podran perjudicarlos. Es
por eso que aqu se invita a pensar a la sociedad como influida de muy diversas formas e intensi-
dades- por la intervencin estatal, pero tambin al propio sector pblico como recortado y mode-
lado por las presiones que distintos sectores sociales ejercen sobre l.
Pero no slo es asunto de pensar de otra manera a los sujetos subalternos y a su relacin
con la ley, sino al Estado argentino mismo: aqu se ha procurado no considerarlo como una serie
de aparatos monocromos dotados de propsitos comunes, sino ms bien como un racimo de ins-
tituciones en competencia presupuestaria y discursiva entre s. Las instituciones son arenas de
conflicto, en las que diversos sujetos intervienen con conciencia de sus intereses y de sus limita-
ciones: negocian con las autoridades los lmites de la intervencin, le cambian el significado y, en
algunos casos, se oponen a esa interferencia. Las disputas dentro y entre las instituciones abarca-

49
dem.
ban mltiples temas: sus competencias, la naturaleza de las soluciones a aplicar, e incluso la me-
todologa de esas soluciones. Los conflictos entre las agencias eran tan comunes como las situa-
ciones en que haba una unidad de opinin. En este sentido, a la hora de encarar la resolucin de
algunos problemas, muchas veces el Estado ha mostrado ms incapacidad que doble moral. A
principios del siglo XX una destacada figura del orden oligrquico, Joaqun V. Gonzlez, se com-
placa de la promulgacin de la Ley de Residencia pues con ella se lograra poner fin a la incura-
ble desidia y la ciega imprevisin argentinas expresadas en un corpus legal que no haba servido
para solucionar los problemas sociales.50
Para el perodo que ha interesado en este artculo, es ms lo que el Estado ha perjudicado
por su desidia, dilacin y renuencia a asumir responsabilidades que lo que ha generado por ac-
cin. Inaccin y desinters han sido, al menos, tan dainos como su voluntad punitiva, siempre
desigual en su distribucin social y regional. La improvisacin ha sido una caracterstica que ha
acompaado en muchas ocasiones al Estado nacional, pero ese peso no ha sido reconocido. Slo
los ltimos aos, que han mostrado con una pasmosa brutalidad la incapacidad del sector pbli-
co para atender las demandas sociales, se ha reconocido que el Estado puede ser incoherente,
descuidado e ineficaz. Como si se tratara de un colador que logra retener ciertos elementos, pero
que no puede sino dejar pasar otros, el sector pblico lograba concentrarse en ciertas tareas, pero
abiertamente desatenda otras.

Publicado en el libro de Carlos VILAS et al., Estado y poltica en la Argentina actual, Universidad Nacional de General
Sarmiento/Prometeo Libros, Buenos Aires, 2005, pp. 107-129

50
GONZLEZ, Joaqun V., Obras completas, t. XI, Congreso Nacional, Buenos Aires, 1935, p. 619. Citado en SURIANO, J.
Introduccin, op. cit., p. 5.