com/page 1


The Little Guide To Beating Procrastination,  Perfectionism and Blocks: A Manual for Artists,  Activists, Entrepreneurs, Academics and Other  Ambitious Dreamers
by Hillary Rettig, http://www.hillaryrettig.co       m lifelongactivist@yahoo.com
VERSION INFORMATION Version 1.0 released 12/10/07 AUTHORSHIP This e­book is adapted from my book The Lifelong Activist: How to Change the World   Without Losing Your Way (Lantern Books, 2006). For more information on The Lifelong   Activist please visit http://www.hillaryrettig.com. I do life and career coaching that help activists, artists, entrepreneurs, students and other  ambitious dreamers break free of procrastination, perfectionism, fear, negativity and  other blocks to success so that they can achieve their life goals. I also help people  succeed at their job searches (that’s what the subject of my next book will be). If you like  the approach in this e­book, and think my coaching would be helpful to you, please email  me at lifelongactivist@yahoo.com. You can also read more about my coaching and  workshop services at http://www.hillaryrettig.com. If this e­book has helped you, and/or if you have suggestions for the next edition, I would  welcome hearing from you.  Thanks, Hillary. lifelongactivist@yahoo.com WARRANTY  The information in this e­book is presented without warranty of any kind. It has helped 

www.hillaryrettig.com/page 2

many people, and it is my sincere wish that it help you, but I can’t accept responsibility  for any negative result you feel you may have obtained from using it. If you are suffering  from an intractable procrastination problem, or panic attacks, anxiety, depression,  addiction or any other psychological or physical condition, please seek professional help  before following the advice herein. ­ Hillary LICENSE This e­book is licensed under the Creative Commons Attribution­Noncommercial­Share  Alike 3.0 license, which means you are allowed to copy, alter and distribute it non­ commercially so long as you include the above Title, Version, Authorship and Warranty  statements, as well as this License statement. If you choose to distribute your altered  version to others, you must permit them the same freedom to copy, alter and distribute  non­commercially under the same terms. For more details click on this link:  http://creativecommons.org/licenses/by­nc­sa/3.0/us/. TEXT NOTES *Throughout The Little Guide, I use the term “artist” to refer to creative people of all  types, including fine artists, musicians, writers, and performers, as well as craftspeople,  designers, and other commercial or “applied” artists. *I often use the word “student” to refer both to students I have taught in classes and  workshops, and individuals I have coached.   *Please note that although the techniques described in The Little Guide work on their  own, you’ll probably achieve better results using them in conjunction with the Mission  Management and Time Management techniques described in Parts I and II of The   Lifelong Activist. I didn’t include those topics here because I wanted to write a little guide  that focused just on the topic that most people seem most urgently interested in,  overcoming procrastination. I do, however, occasionally refer to the importance of  managing your mission and time in this e­book, and urge you to pick up The Lifelong   Activist to read up on those topics.

www.hillaryrettig.com/page 3

PART I. THE PROBLEM DEFINED 1. An Early Morning in May (or September, or January…) 2. Things That Bump Us Off Our Path 3. Despair…and Hope 4. The Problem You Think You’re Solving 5. The Problems You Should Be Solving 6. Fear 1. Introduction to Fear and Fear of Change 7. Fear II. Fear of Failure 8. Fear III. Fear of Success 9. No Such Thing as Pure Failure or Success 10. Don’t Compound Fear With Shame 11. Fear Creates Obstacles to Success 12. The Most Important Thing You Need to Know About Your Obstacles 13. Non Obstacles 14. Beware Myths that Promote and Excuse Failure 15. Perfectionism 16. Negativity 17. Negativity II 18. Hypersensitivity 19. Panic: The Fear­Amplifier PART II. THE SOLUTIONS 20. False Solution I: “Mean Mommy/Mean Daddy” 21. False Solutions II and III: “Selling Out” and “Stalling Out” 22. False Solution IV: Dithering 23. Solution I: The Three Productivity Behaviors 24. Practicing the Three Productivity Behaviors 25. Five Success Tips 26. Solution II: A Process for Overcoming Fear­Based Procrastination and Panic 27. Tools for Change I: Journaling 28. Tools for Change II: Therapy and Self­Care 29. Tools for Change II: A Created Community

www.hillaryrettig.com/page 4

30. Finding and Cultivating Mentors 31. The Ultimate Solution (Solution III) to Managing Your Fears 32. Developing an Empowered Personality 33. What Empowered People Do

An Early Morning in May (or September. years or  decades.    This e­book will help you figure out what is causing you to leave your daily path. be washed and dressed and  breakfasted by 8. of what you had intended.  once you’re there. at every moment. or January…) So here’s what happens: You have a plan – let’s say. Etc. easel or other workspace by 9. It offers not one. it takes you not one. Or. This is also the challenge of beating blocks.  and what you can do to stay on it. Or. or all.  The challenge of beating procrastination is the challenge of  resisting the urge to leave your path. maybe when lunchtime rolls around you don’t exercise and instead of a salad  eat a gigantic submarine sandwich ­ and then spend the rest of the afternoon feeling  sluggish and don’t get much done.   But you don’t follow the plan. and so have many of  my students and coaching clients. but somehow. and  making personal calls.www. to wake up at 7. months. maybe.  THE PROBLEM DEFINED Chapter 1. work a couple more hours in the evening. and then  curl up in bed with a good book. but I like mine because it reflects  the notion that. or…noon!  The plan is trashed before you  even get started. And then. since a  block is really an ongoing procrastination problem that lasts weeks. Maybe you wake up late ­ at 8. work three hours. come  home. but three proven solutions to  procrastination: I’ve used these solutions myself with great success. you haven’t accomplished some. There are other definitions of procrastination. these solutions work fast. work four more hours. you spend an hour or three reading the newspaper. Moreover. Procrastination is when you get bumped off the “path” you set for yourself for the  day. at your desk. or 9. you start the day with a plan. Meaning. Students who  .hillaryrettig.com/page 5 PART I. eat dinner with your partner. but three hours to make it to your desk. exercise  during your lunch break. you’re making a choice to either stay on your path (or  schedule) or leave it. eat a healthy salad at your desk. Web surfing. by the time bedtime rolls  around.

*Are too tired – the coffee hasn’t kicked in yet. working on a project. on  a Monday morning.  *Are distracted by the weather – it’s awful and depressing. who is depressed (though  not in crisis) and needed to talk.  For now. at 10 a. and keep reliving the quarrel in your mind. *Are too hyper – drank too much coffee and can’t sit still.hillaryrettig. *Are reading the newspaper – every last word of it. *Are Web surfing or Web shopping. of course ­ you can probably add many other entries to it. *Got a call from a friend (or email or instant message) who is happy and wanted  to share good news. *Are distracted by the weather – it’s beautiful out and you’d love to take a walk  or bike ride.www. just relax and read on.com/page 6 employ them often shoot ahead like arrows on their goals.m. so you decide to watch the interview. *Just realized that the laundry desperately needs to get done!  These are typical of the kinds of things that can bump you off your path. Or. I’ll explain why that is so later in the book. you will be much more empowered to finally  defeat your procrastination problem and live the productive and happy life you’ve always  yearned for.   *Quarreled with your lover last night.  Things That Bump Us Off Our Path Let’s say you planned to be at your computer.  and rest assured that. Chapter 2. Why not? The answer could be one or more of the  following:   *Got up late. *Just realized that it is highly important to work on some other project. by the time you finish. but you’re not. It’s only  a partial list. *Got a call (or email or instant message) from a friend. even if they’ve been blocked  for years. if you work in a home office: *Turned on the TV for “a minute” and saw that one of your favorite actors was  being interviewed. *Are playing Solitaire. There are  .

 Or. So. because the (deservedly) virtuous  feeling one gets from helping often offsets the guilt that the procrastination normally  engenders.  *Your spouse and kids could probably survive on take­out (or cook their own  food!) a few nights a week. while some of these bumps seem “good” or  “worthwhile” (like commiserating with your unhappy friend or doing the laundry).hillaryrettig. or the high school kid down the block  who needs a few extra bucks.  This problem can be hard to identify. no matter how important or  virtuous they seem at the moment. sacrificing too much of their own time to help others. Or. if someone is sick or otherwise  incapacitated. If you’ve got an ambitious goal. cooking all  . or whether someone else could have  handled it. You will need to learn to resist  the urge to get sucked into activities not on your schedule. The one exception.www. because procrastinators are  often adept at rationalizing their diversions. by  which I mean activities that can’t be postponed without significant hurt to yourself or  others. for instance:   *Your elderly parents could probably find someone else to mow their lawn and  pick up the groceries ­ like another family member. ask yourself whether it  could have been prevented by better planning. we should help them. such as a therapist ­ to help provide it. even  when those others aren’t particularly needy or when someone else is available to help. but to what extent?  It’s not always clear. and  some seem “bad” or “frivolous” (like playing Solitaire). of course.  If you didn’t have an ambitious dream that you were pursuing on top of life’s  ordinary demands.com/page 7 probably hundreds of potential “bumps” that can knock you off your path. after you’ve dealt with it. I need to. and many  procrastinators misjudge. One important thing to notice is that. I am. it is very important to learn to minimize the  number of preventable emergencies in your life. someone who must  use their time optimally ­ fresh solutions to formerly “unsolvable” dilemmas often  present themselves. *Your friend who needs a lot of support could find others ­ friends or even  professionals. is emergencies. If it sounds like I’m taking a hard line. they are all equally unacceptable  from the standpoint of beating your procrastination habit.  Look at Your Commitments With a Fresh Eye When you start looking at your commitments from the standpoint of someone  who is determined to succeed at their ambitious dream – meaning. and to learn to delegate as much as  possible. much less solve.  Obviously. But even with an emergency. then maybe you could get away with mowing the lawn.

  Send your laundry out to be done. coworkers and corporations ­ control their time  for them. buy a floor­mopping robot. Often.www. Okay. because you need to reserve as much time as  possible for your dream. if you enjoy gardening and it  feeds your soul.  None of this should be taken to mean that you abandon your family or friends. or spend as much time  with them. for instance. who let others ­  including loved ones. That’s why successful  people learn to say “no. especially if  we’ve been interacting with them a certain way for years. It can be scary to change the terms of our interaction with someone. and ask for their support and help. Besides. If  you feel funny doing any of that. find someone else to  do it. If. you could still do it a  couple of times a week. some people still aren’t understanding. Whatever time you decide to spend helping others you should build into your  weekly or monthly schedule. and talking for hours each day with your friend. you could still be taking them to medical appointments: that’s  a much higher value activity that is probably a far better use of your time. hire someone to maintain the lawn (or get your  spouse or kids to do it). you could still be available to her in times of real need. it’s unrealistic to think that you can spend your time the  same way non­ambitious dreamers do and still accomplish your ambitious dream. but a common one. they are surprisingly understanding and eager to help. But laundry? Yard work? Mopping floors?  Standing in line at the grocery store? To the extent you’re able to. (Double­especially if we’ve  been taught to subordinate our needs to others. And even though you’re not going to be able to talk to your  friend for hours every day. It  just means you invest your time judiciously.  dreams and needs. This is in direct contrast to most people. You should also build in time both for your own relaxation  and for unplanned events and emergencies. that’s a sad problem to have. however. or are  actively hostile.hillaryrettig. for instance. neighbors. Even though you’re not mowing your  parents’ lawn. you are essentially declaring that you will be very particular and self­ directed in how you spend your time. then don’t give that up. Many people think time management is about  . But once you own up to your  ambitious dream. friends.” and also to distance themselves from unsupportive or toxic  people. after you share your story. so that they can use the  reclaimed time and energy to work on their dream. get over it: reducing your housework burden is an  investment in yourself. if we take the time to share our situation.com/page 8 the meals. need to reduce the time they spend  on tedious household chores to as close as possible to zero. even if they happen to be related to them.) People  often react badly when we tell them we can’t do as much for them.  Almost all ambitious dreamers. So don’t just tell  people you will be less available ­ tell them why. as we have been. as many women in particular are. and have your groceries delivered. And even  though you’re not cooking home­cooked dinners every night.

 they  last for years. it is often  called a “block. framing their procrastination as a moral flaw: “I’m a sell­out. could they? But. course.  To sum up: whatever bumps you off your path that is not an unpreventable  emergency is procrastination.”  Many artists.”  Many procrastinators lead a double life. Being blocked is one of the worst feelings  in the world. You remember reading the headlines. “shameful” nature ­ they cut and run. job. I’ve got no willpower. it really does feel as if his or her  time were somehow stolen. That’s  what Charles Dickens meant. I’ll never succeed at anything. and many people. procrastinators become depressed almost as soon as they wake up because  they know they are destined to procrastinate that day. you look back on the day and can’t figure out where your time  went.” as in “writer’s block. . but often. when he had Mr. Procrastination can also feel very  confusing. decades or even entire lifetimes. At bedtime. when things get really hot ­ when they are about to miss a serious  deadline. Despair…and Hope Most procrastinators tell themselves things like: “I’m lazy. Sometimes. and surfing the Web. at a comfortable. If a procrastination problem is serious enough. it’s about clearing as  much as possible off your schedule so you can work. but it’s not. and often. I’m  a failure.hillaryrettig. Macawber call  procrastination.www. thereby revealing their true. tragically. watching some television.” To a procrastinator. and lasts long enough. it drives some people to absolute despair. of course.  perhaps most. in David Copperfield. blocks last for weeks or months. Their boasts about their huge workloads. abandoning a  project.” Anyone can be blocked. I’m hopeless.  on your important goals. pretending to be happy and productive  while really feeling besieged.  shallow. they did. “the thief of time. and other ambitious dreamers take the self­abuse a step  further. and constant need to pull all­nighters are often just a cover for shame and  desperation. relationship or other commitment. Chapter 3. drinking a cup of coffee with your  officemates.  Often. ability to work  under pressure. activists. I’m undisciplined.com/page 9 trying to stuff as much as possible into one’s schedule. are. no matter how important it may seem at the time. uncommitted. but those random activities  couldn’t possibly have filled the entire day. non­stressful pace.

  dedication and courage. Yes. too. So.com/page 10 Wait ­ There’s Good News! But wait ­ there’s no need to feel ashamed or despairing! When one of my  students confesses to a procrastination problem.www. they wouldn’t be worried about  procrastinating on it. you’ve got  some work to do to realize your full potential ­ like who hasn’t? But at least you keep  showing up and fighting the good fight. These are all ambitious endeavors. I’ve asked very  successful people and people who were less successful.  Everyone has goals ­ often. great novelist and teacher John Gardner said in his book On   Becoming a Novelist:  “Theoretically there’s no reason one should get [writer’s block]. This book is written specifically for artists. instead of seeing your procrastination problem as a shameful  flaw. *All procrastinators.  As the late. takes vision. pursuing a fitness program. try seeing it instead as a symbol of something great within you.  And guess what? I’ve only met one or two people who said they never  procrastinated. and people who pursue them  should be admired even if they do procrastinate. activists. Yeah. people with long­established  careers and those just starting out. academics  and other ambitious dreamers. If they had. pretty much everyone has days when they get bumped off their path. Are these groups particularly prone to procrastination?  Maybe. or  looking for a new job.hillaryrettig. So. To hold onto an ambitious dream despite one’s fears. entrepreneurs. and also (frequently) despite  discouragement and disapproval from those around us and society itself. the very thing that makes  them successful­but sometimes they do it. I believe. I congratulate her.   Ever since I became interested in procrastination. congratulate. the goals nearest and dearest to their hearts ­ that they are not  making progress on as fast as they would like. a few years back. can boast at least one achievement:  they haven’t given up on their dream. do a  Web search on procrastination: you’ll get links to hundreds of pages advising you on how  not to procrastinate when writing your novel or thesis. Another reason not to feel bad about your procrastination problem is that pretty  much everyone procrastinates. I’ve made a  point of asking many of the people I talk with whether they procrastinate. if one understands that  . If you don’t believe me. no matter how thwarted.  Here’s why: *Procrastination is an affliction of ambitious people. It’s true that successful people tend to  procrastinate less than the unsuccessful ones ­ that is.

 stubbornness.. they’d be UNambitious dreamers.e.  And that doesn’t even count the inherent difficulties of  the goal itself ­ i. or you wouldn’t be an ambitious dreamer.) Let’s also not forget that ambitious dreamers choose to pursue exceptionally  difficult goals ­ otherwise.hillaryrettig. Many people flee from these kinds of stresses. and so on. how come you can’t solve a little procrastination problem?  If you’re like many of my students. Whenever I  teach. after all. for one. and I. neither something one ought to feel deeply guilty about  nor something one ought to be inordinately proud of.” says writer Harvey Pekar. The Problem You Think You’re Solving Look. however. is only writing. If children can build sand castles  without getting sand castle block. that question has haunted you for years.  insatiability. and so do I. or reading this e­book. and ministers can pray over the sick without getting  holiness block. can’t blame them. ambitious dreamers can expect to face financial risk ­ if not probable  impoverishment. lack of support from family and/or society. as discussed in Chapter 18.” I define hypersensitivity differently and  see it as a problem. emotional risk and rejection. right?  “Ordinary life is  pretty complex stuff.com/page 11 writing.  The problem.www. or of the  academic to finish his thesis.” however. nothing’s simple.  So. is that in doing so they also flee from their dreams. Chapter 4. you’re a smart person.” Gardner considers those characteristics virtues. I remind my students ­ who are often deeply ashamed of their procrastination  problem ­ of the many people who have given up on their dreams. One  of the most frustrating things about procrastination is that it seems like it would be the  . but in addition to the complexities of  ordinary life. The very qualities that  make one a writer in the first place contribute to block: hypersensitivity.  I would similarly congratulate you. (What he calls  “hypersensitivity. the writer who enjoys his work and takes measured pride in it should  never be troubled by writer’s block. the need of the artist to perfect her craft and sell her work. I’m pretty  sure about all of that.  We all share a  moment of sadness for those people.  and stressful working conditions. A dedicated person. But alas. I call “sensitivity. A creative person. and then I quietly congratulate my students for  persevering in their own dreams despite all the difficulties and barriers.

 it’s true for everyone at any age.  First of all. not ­ lazy. if you’re not really  solving it. and is made miserable thereby. teachers. As I discuss in Chapter 20. the field of “expectations psychology” has shown us that people often  live up or down to the labels others stick on them. most tend to be dynamos in areas other than the one they are procrastinating in. In  fact. lack of commitment. from a  problem­solving standpoint. in reality. Huh?  I mean it: the only way to solve a problem is to solve it. immaturity. it is  one of the hardest. or actions designed to solve  no problem at all.www. Makes sense.  (Why would someone who procrastinates.hillaryrettig. but in the meantime­ stop negatively labeling yourself! ****** . or you repeatedly call yourself. One  of the peculiar tortures of procrastination is that we are often productive in areas of our  lives other than the one closest to our heart. but instead to maintain the status quo. want to  maintain the status quo? See Chapter 5. most procrastinators are not ­ I repeat. Sally!” ­ when. Secondly ­ and you will hear me say this repeatedly because it’s such a vital point  ­ applying negative labels such as “lazy” or “undisciplined” to yourself is.) You can try from here to the moon. Rather. But guess what? It’s likely none of those. I’ll have a lot more to say about labels in Chapter 17. lack  of discipline. and you’ll still never solve the  problem.  And that’s not just true for kids. If you try to solve a  problem using actions designed to solve some other problem. lack of willpower. lazy or uncommitted.  Moreover. undisciplined. Any problem is hard to solve. they actually make the situation worse by undermining your self­confidence and  predisposing you to failure. shame and blame do not inspire positive behavioral  change. then you are bound to fail. creativity and passion you can muster. Not only do those labels misidentify the  problem. doesn’t it? Here’s how it applies to your procrastination problem: You probably think the root problem causing your procrastination is laziness. etc. that’s not quite true. encouragement and praise for any small step taken are the way to go. you are likely to live “down”  to that label. harnessing  all the brainpower.com/page 12 easiest problem in the world to solve ­ “Just work harder. parents. coaches and  mentors all know that criticism. worse than useless. so that if someone repeatedly calls  you. Actually. or some similar  character flaw.

 teaching  failures. success.  This results in what I call Fear­Based  Procrastination. people suffer from both. 2.com/page 13 The Myth of Laziness Think of yourself as lazy or uncommitted?  In a book entitled The Myth of  Laziness.D. they are symptoms. a  person’s supposed “laziness” often evaporates.  Levine’s approach highlights how just  important it is to characterize your procrastination problem properly. Or. Often. Since nature abhors a  vacuum.  Steven Pressfield. That problem is usually  either: 1. Treating procrastination as a symptom of laziness or a lack of discipline doesn’t  work because those are not the causes of procrastination. physical problems like bad eyesight or motor control. Behavioral­Based Procrastination is a relatively simple problem to define and  solve.”­Gause and Weinberg. and I do so starting in Chapter 23. failure. an inadequate physical  environment. just  like procrastination itself is a symptom. discusses how many cases of  “laziness” can be traced to undiagnosed or untreated learning disabilities.  Once these causes are diagnosed and addressed.hillaryrettig. or a chaotic family life. The Problems You Should Be Solving  “More often than not. solving..www. a problem is a rather trivial exercise ­ once  we know what the problem is. of a deeper problem. etc.  ****** Chapter 5. This results in what I call Behavioral­Based  Procrastination. Are Your Lights On? How to   Figure Out What the Problem REALLY Is. Fear­Based Procrastination is more complex.”  He’s absolutely  . Fear: of change. Rather. in his excellent  book The War of Art describes Resistance (his word for procrastination) as: “invisible… internal…insidious…implacable…impersonal…infallible…universal. this probably means you’ve instead learned the “default” habits of low  productivity or non­productivity. You were never taught the habits of productive work. learning disabilities expert Mel Levine. or resolving. M.

. or no work.  *If you are in a bad relationship. if the relationship is salvageable.  which is to keep you stuck at your current level of achievement so that you don’t have to  face the frightening consequences of making progress on your goal.  Or. it helps you avoid having  your viewpoint accepted.www. in turn. This. For instance. in  turn. or the  chance that you’ll wind up in an even worse job. Or. FBP helps ensure that you either never start your  business. and consequent risk of rejection. as its name implies.hillaryrettig. it could lead to your interacting mainly with people who already  share your views ­ the infamous “echo chamber” problem. FBP helps ensure that you do not go to  couples therapy or take other positive steps. which is usually caused by a lack of  information or training. *If you’re an entrepreneur.  helps you avoid the scary task of sales. helps you avoid the risks of loneliness. This. FBP helps ensure that you either never look for  another one. FBP helps ensure that you either never start  your work. but that also  involves more responsibility and stress. Or. in turn. FBP helps ensure that you either don’t do activism or don’t  do it well. in which case you will have a new set of challenges and  responsibilities. as I discuss in Chapter 8. including a heavier  workload and more employees to manage. which may feel better than rejection initially. helps you avoid having to do a full­bore  job search (a highly stressful experience for most people). *If you’re an activist. response to the difficulties and stresses of life and an ambitious path. judged and accepted. and possibly yourself.  but can bring its own problems and stresses. helps you avoid  having your viewpoints. helps you avoid having your work judged and  possibly rejected. Or. rejected. in turn. or a future worse  relationship.com/page 14 right. This. The Purpose of Fear­Based Procrastination Fear­Based Procrastination (FBP) is not a random bad habit: it has a purpose. This. or that you spend your time doing the wrong work. it helps you avoid the consequences  of success. if  not optimal. FBP helps ensure that you never leave it. economic decline (if your partner is helping  to support your lifestyle). thus helping you avoid the vulnerability and  risks inherent in true intimacy. or look ineffectually. FBP helps  you avoid the stressful and scary consequences of business success.  Unlike Behavioral­Based Procrastination. Or. possible rejection. in turn.   *If you’re a writer. or never finish it. artist. rejection by potential new lovers.  Fear is unfortunately a major force in many people’s lives: it’s often a rational. This. or student. *If you’re stuck in a bad job.  fear. Fear­Based Procrastination is caused by. including finding a job that might be better in many ways.

” So. procrastination disguises itself as a slew of productive­ seeming. and the guilty knowledge that we are procrastinating..  So. but not actually productive. listening to music. the living room rug is really filthy!  It will   only take a few minutes to vacuum it. one of the  four main habits of procrastination and. This kind of fake productivity is often exacerbated by perfectionism. but bring you no closer to achieving your goal. in fact. (The other three are  negativity. for sure. Or. you spend a  lot of time doing relatively unimportant busywork for your business. it’s ten p. gains such a tough hold on us. there’s my favorite actor on that TV show   – it can’t hurt to watch for just a few minutes. Or: Wow. all of a sudden. but at least  safely protected from the possibility of even more unhappiness. hypersensitivity and panic. brooding about relationships or the weather.  It all sounds so plausible ­ which is why procrastination. playing  video games. and you  haven’t done any of your important work. Procrastination has. those aren’t the actual cause of your procrastination ­ the cause is fear ­ but they  are the activities we turn to when we are afraid. etc.www..  newspapers.” It keeps us stuck ­ unhappily. alternatively. sales. and they serve to distract us from both  the fear. especially  after we’ve practiced it for years or decades. to defeat procrastination.)  I discuss these obstacles in depth in this e­book.  starting in Chapter 15. especially as she’s having   such a rough day? we tell ourselves. napping. you spend a lot of time reading art  magazines and visiting galleries. Or. and hanging out with friends ­ or. It is clear that. and watching television ­ and then. we need to understand more about our  .  And let’s not forget procrastination’s other valuable tool: its ability to “thieve  time. text messaging. Or: No point in even getting started before   I’ve had my coffee. but don’t actually get around to writing it – or you keep rewriting  the same chapter over and over again.  Or: Oh. but don’t actually go  out and do the most important activity of all..  an amazing ability to disguise itself: that is one of its most powerful weapons.  All of this adds up to the phenomenon Pressfield aptly describes as “invisible… internal…insidious…implacable..  At its most insidious.? As you now  know. What   could be the harm in talking to Jane for ten more minutes. behaviors that suck up a lot of time and give you  the illusion of progress. hence. but don’t actually paint. running  errands. you keep researching your  novel or thesis topic.com/page 15 Fear­Based Procrastination’s Stealthy Nature Remember all those “bumps” we discussed in Chapter 2 ­ personal calls. one of the four main “obstacles” that  procrastinators must overcome to be able to do their work. Web surfing. doing housework.m. you spend the day Web surfing.hillaryrettig.

 The good  news is that. it’s a  good idea to feel fear. as quickly as possible. This early warning system may be the reason fear is such a difficult problem to  overcome. That’s why the next few chapters are devoted to  the topic of fear and its typical causes and manifestations. Fear I. fear of failure and fear of success. we examine the three most common fears at  the heart of procrastination: fear of change. . and why it can be so disabling. If you have tried repeatedly and without success to break your procrastination  habit. They decide where they  . and in the next few chapters.  Introduction to Fear and Fear of Change “Our bravest organizers . it is in  our interest to be scared of certain risky situations. period. . Letters to a Young   Activist  Fear. Chapter 6. Fear is one of the strongest emotions: scientists even believe that  there is even a kind of early warning system in the amygdala (the part of the brain that  governs emotion) that allows us to experience fear before we’ve consciously become  aware of the thing we are afraid of. progress can happen very quickly! Below. and react to that fear. in itself.com/page 16 fears and our responses to those fears. Just as it was  in our remote ancestors’ interest to be scared of terrain likely to harbor predators. is not a bad thing ­ it can help keep us out of trouble. once you do that.hillaryrettig. It makes sense: if a leopard is about to eat you.www. Furthermore. when we respond to fear in a suboptimal way  such as procrastinating.  Fear of Change A key difference between successful and unsuccessful people is that successful  people initiate and control more of the changes in their lives.  you are unlikely to make much progress unless you first deal with your fear. then there is a good chance that fear lies at the heart of your failure.  The problem is when our fears are excessive. irrational or otherwise an  impediment to our growth and success ­ or. It’s hard to do anything when you’re afraid  other than to try to escape the thing that is frightening you.  but because they decided to overcome fear.”­Todd Gitlin. plunged into darkness not because it was stylish or because  they were proud possessors of a theory that assured them that they were destined to win.

 The place was packed with more than a thousand people –  half. you must overcome your fear of change.” ­ Russian political activist. we must “become the change we want to see. after  retiring. so it was a treat for me to hear him speak.  Fear of Failure “You have to have the courage to fail. and thirty years  from now. and other people. at a  church in Cambridge. recently.www. and the main point  he kept coming back to was: “You have to have the courage to fail. That person may be a super­cautious or even pessimistic. to put the family in order. Unsuccessful people tend to  be more passive: they take what life.  Moreover.  Of course. ten years from now.  for instance.com/page 17 want to be today. he may have  perfectly good reasons for that mindset: people from troubled or deprived backgrounds. He does not  often come to the United States. someone who is afraid of change is going to have a harder time  initiating and controlling it. from eastern Europe.” He also mentioned. we must cultivate our personal  life.. we must first set our hearts right. and the other half nerdy guys clutching chess books  they wanted him to autograph. and to cultivate our personal life. we must work on our fear of change even more than most  people. and take actions designed to achieve that result.” “let sleeping dogs lie” kind of person.” Confucius agrees: “To  put the world in order. He spoke on the dynamics of success. next year. was not content to rest on his laurels.  “devil you know is better than the devil you don’t.” “don’t fix it if it ain’t broke.and lost thousands.hillaryrettig. often learn these kinds of lessons. we  must put the family in order. and former world  chess champion. to put the nation in order..” “leave  well enough alone. but has devoted himself to fighting  courageously to restore democracy in an increasingly authoritarian Russia. As ambitious dreamers. embittered lives. MA. Garry Kasparov Garry Kasparov is one of my heroes: a former world chess champion who.  Quoting Gandhi. and consequently  often lead unhappy. But it is not a mindset likely to lead to  success in any ambitious endeavor. This is especially true of activists. whose vocation is all about creating change. this week.” To achieve your goals. we must first put the nation in order. hand them. Chapter 7. Fear II.  “I have won hundreds of chess games. this month.” I went home thinking about how one doesn’t become world chess champion  . it seemed.

 which is why her disappointment is likely to be only temporary and she is able to  return happily and confidently to block­building the next day. Especially if you understand what failure really is.” Many procrastinators. “It fell down!” not “I failed!” If anything. so can I ­ and so can  you. So. “Bummer. and we don’t just tell ourselves. we all must learn to take responsibility for our failures and look  . many people.” The trouble comes when we over­identify with  our projects.” but. but not their successes.) Can you  imagine a more disabling attitude? Most young children don’t have this problem.  At some point.com/page 18 without being super­competitive and absolutely hating to lose. “Resistance knows that the  amateur composer will never write his symphony because he is overly invested in its  success and over­terrified of its failure. I did that so well!”  We say. If an action we take brings us the result we desired. The more. and especially many procrastinators. “Wow. So. If such a failure­averse man can have the courage to fail. I guess I’ll have to do better  next time. in fact. As Steven Pressfield puts it in The War of Art. we call  it a “success. have it even worse: they are comfortable taking  credit for their failures. brilliant.  Unfortunately. as far as I’m concerned: just keep it to yourself  so that you don’t alienate others. and  in many cases we are so terrified of the possibility that they are correct ­ that we really  are stupid losers – that we don’t even dare to attempt our dream. and could use some  extra self­praise. No. we call it a “failure. it must be trivial. Most people spend way too much time  criticizing themselves. the merrier. when our projects succeed. and yet here was Kasparov  talking about his thousands of losses ­ e. “I’m such a loser. not to mention being criticized by others. or an even better one.hillaryrettig. I don’t have a problem with that. conflating their success or failure with our own as human beings. the problem isn’t when our projects succeed. “I’m fabulous.g.” If not. or some other kid who happened to walk too close to her  tower. How could I possibly think I could own a business?  My folks were right ­ I’m just lazy and stupid. while success is due to luck or the supposedly “trivial” nature of  the challenge. at least for a little while. (If the procrastinator succeeded at it. Then the  reverse happens. The amateur takes it so seriously it paralyzes  him. Now. do this all the time.. we don’t just tell ourselves. A child whose tower of building  blocks falls down will cry. after all.www.” Such negative thoughts are crippling. it’s when they fail. failure is due to the person’s own  limitations or ineptness. she is likely to  blame the blocks themselves. queen of the world!” And we frequently do feel like  queen of the world. failures ­ and how they were essential to his  success.

 were not treated so kindly by parents or others and. Success. or don’t finish the projects we take on.  Given procrastination’s stealthy nature.  information and skills. we usually don’t tell ourselves  we’re in a rut. more difficult. On the contrary. As  Saul Alinsky writes in Rules for Radicals. more  confusing and less comfortable than the place we left behind: *Finish your thesis and you will have to experience the judgment of your  committee. etc.  however. relationship. not to mention the vagaries of the academic job market. And so we remain frozen: *We don’t leave a bad job in hopes of finding a better one. as a result. Chapter 8.   In short. at least.  Moreover. There’s no  . are unable to  refrain from harsh self­criticism. Many of us. *We don’t take on ambitious projects. trickier. And that is scary. we remain stuck in our ruts. of course. *We don’t leave a bad relationship in hopes of finding a better one.  Fear of Success Fear of failure is an intuitive concept ­ no one likes to fail. really  hard to leave the job. *Run a successful activist campaign and you’ll wind up with more work to do. *We don’t move to a new.”  *Get a new job and you’ll have to master a whole new set of relationships. usually has the virtue of leaving us in the same  place where we started out. the new place is likely to be busier. in contrast. unable to take appropriate risks. we usually tell ourselves that we are trying really. *Get a new relationship and you put your heart on the line.com/page 19 objectively at our personal limitations. takes us to someplace new and  unknown. Fear III. thus. the solution of each  problem inevitably creates a new one. more interesting place. But what about fear of  success? How could anyone be afraid of success? Consider this: failure. “In the world as it is. Success also always comes coupled with a new possibility of failure.hillaryrettig. This makes us terrified of even the possibility of failure  and. Children raised with kindness and insight become  resilient adults who can do this without judging themselves harshly. We just don’t do a very good job of it.www.

 Don’t underestimate this: rejection by. while your new successful life may be busier and more stressful than your  old one. No Such Thing as Pure Failure or Success A few years ago. during the high tech boom of the late 1990s.  Success.” Same for all the other types of ambitious dreamers. is stressful. When the money ran out and I had to take a  . If success is so risky and stressful.  Chapter 9. This represented an  enormous financial hit for my family. after all. So. and you could fall flat on  your face. Finally. and alienation from. the wider community. I sank every penny I had saved. in other words. everything  else is harder. Artists and academics both have to  endure their work being judged by experts and. though becoming a true novelist is hard. but many  of us were not treated so kindly by parents or others. we don’t even  attempt to succeed. loved  ones is a common. it will also be richer (in every sense). sometimes. but  encourage you along to even greater heights of success and happiness.  Success also puts you in the line of fire. Was the business a failure? At the time it certainly felt that way. why even bother going for it? In On Becoming   a Novelist. or who remain  stuck in their own ruts.hillaryrettig. consequence of success. looking back. and often very hurtful. who may finally have a shot at getting a coveted full­time job in his movement.www. over three years. I started a high tech  business into which.  On a more prosaic level.com/page 20 guarantee. And an  activist who succeeds at a campaign is likely to become a target for the opposition. is that your success may spark resentment  and even hostility from family and friends who don’t support your goals. and cannot. But the business never took off and. And so. more interesting and more fulfilling. I  can see that it never took off because of mistakes that I made.  Then there are the social and spiritual benefits of success: one of the best situations  anyone can find themselves in is as part of a community of successful ambitious  dreamers. and perhaps hardest to take. John Gardner says: “Nothing is harder than being a true novelist. in which case. unless that is  all one wants to be. that you’ll prevail at your new challenges. success usually brings monetary rewards ­ even for the  activist. Children raised  with kindness and insight become resilient adults who can manage this stress. Your  new friends and colleagues will not only support you through the stressful times. and sometimes greatly so.

) “We were certain it was a blockbuster. As a result  of helping people work through their problems and blocks on a daily basis. who  said. . jokingly. .” into useful fodder for my classes and coaching. having given up all  normal human pursuits to chase the dream of being a writer . is  a mixed bag. was my business a failure? Only in the narrowest sense. wonderful ­  and sustainable – coaching and speaking business. Ultimately. a phony. The Lifelong Activist.” One moral of Pressfield’s story.  in a kind of extraordinary coach’s alchemy. I was hugely depressed ­ and who could blame me? After all. That’s the price for being in the arena and not on the sidelines. You’re where you wanted to be. After  seventeen years of trying to break into the movie business.  No one  came to the party.I’m a loser.hillaryrettig. is that there is no such thing as pure  success or pure failure. including my business and King Kong Lives. I was  helping a lot of people. (Now you know why I frequently put the words “failure” and “success” in  quotes throughout this e­book. . as my “MBA. I turned out to  be better at coaching than at most of the other ways I had tried to earn a living. and he and his colleagues arranged for a fancy party after the premiere. and it changed my life for the better in many ways. however. aren’t you? So you’re taking a few  blows. (If you haven’t heard of it. and my new. divorced.) Of course. the coaching job I took out of desperation turned out to be one of the best  experiences of my life. and also my students and fellow coaches turned out to be some of  the most amazing and inspirational people I’ve ever been privileged to know. Stop complaining  and be grateful. forty­two years old. First of all. .  Stephen Pressfield tells a wonderful story about failure in The War of Art. Now. the chain of events set in place by my business “failure” led to the  writing and publication of my first book. and the next day the reviews were scathing. I found  myself undergoing a period of rapid personal growth and learning.  Every experience.  But guess what: I don’t see it as a failure any more.” Second. Here I was. success is better than failure.” along  with prior business “successes. childless. Pressfield writes:  “I was crushed. he was quickly set right by a wise friend. for a movie called King Kong Lives.”  However. I was scraping by as a  business coach at a nonprofit agency. he finally wrote a screenplay  that got produced. . my  life is worthless.  So. and so am I. you  can probably guess the rest of the story . thus  deriving real and ongoing value from an experience that at the time seemed like pure  failure. and my own. a few months earlier I  had been visualizing myself as a titan of the new economy. .www.” he  writes.com/page 21 job. and I was even able. but most  . “Be happy. to transform my business “failure. I learned a vast amount from that business failure – so much so that I  refer to the experience.

 not to mention all the money I lost. the “sin” is having dropped out of college. it’s time  to move on. regret or remorse ­ won’t accomplish anything. spent one’s twenties drunk or  stoned. to last a lifetime. So the line  between the two is not nearly as clear as many people think. Sure. the “sin” is something most onlookers  would consider relatively minor. she was  deeply ashamed of this. emotions. most shameful “failures” and see if you can  locate the successes hidden within.hillaryrettig. and most failures contain some  element of success. Anything else ­ any shame. (Believe it or not. already. The only  proper response to your mistakes is to learn from them. work to ensure that you do  not repeat them. while  other times it is having remained in an abusive relationship. make whatever amends you can to people you have hurt. people’s shame and regret are keeping them  “frozen” and unable to make progress on their goals. Often.  and can.  ****** . lead to a pernicious form of procrastination. in fact. regret and remorse are toxic. or  many. Sometimes. guilt. Give yourself credit for those successes: you earned  them the hard way. or committed a crime (or crimes).  Shame.  But what exactly would that accomplish? (A non­rhetorical question: think about it. even if that element may not be immediately apparent.)  Once the relevant lessons are learned. or not even a sin at all ­ like my student who had to stop  doing volunteer work at her church when her child became ill.www. and you’ve made amends as best as can.com/page 22 successes contain some element of compromise or failure.) Many people are filled with shame for things they did back  when they were teenagers or even younger. I could choose to  dwell on the many mistakes I made in my business. And in many cases that I see. or for things that other people did to them. and useless. of their past actions. I regularly run into people who feel a deep shame for some. guilt.  No Regrets In my coaching.    ****** Exercise:  Finding the Success in Failure Re­examine some of your worst.  And stop dwelling over your failures: you’ve probably done that  enough. and move  on.

” and “She might discover something seriously wrong. in my view. And after every episode of throwing up. an entirely reasonable response to this reality. and not by wasting  time blaming yourself for it. “It will cost $100. but by doing your work and making progress toward your  goals. That’s forty years of throwing up. risks and rejections of the ambitious life.  heartbreak. and forgiving of. disappointment.www.  your procrastination. he proceeded to give his performance. we are subject to death. activism. Don’t Compound Fear With Shame In my experience. “If you’re not  afraid.” After doing this exercise. As humans.  Then there are the many hardships.  I disagree. to paraphrase the old activist quip about outrage.”  So stop blaming yourself for your fears and start asking yourself this question  instead: How should I respond to my fears?  Steven Pressfield tells how the late actor Henry Fonda suffered from extreme  stage fright throughout his long career. for example. ****** Exercise:  Experiencing Fear Without Shame Take two or three tasks you have been procrastinating on and for each write a list  of the negative consequences of accomplishing it. and especially many men. academics. he got so nervous before every stage  performance and film shoot that he threw up.  In other words. disease.hillaryrettig.” “She’ll  give me a shot. two things might happen: *You might find yourself becoming more understanding about. Fear  is. among many other afflictions. natural disaster and human­made disaster. entrepreneurship or some other goal. then you haven’t been paying attention. loss. (“No wonder I keep putting this off!”) This is a much better  .com/page 23 Chapter 10. your list could include. many people.  whether it involves art. In fact. are ashamed of their  fears. They see them as disgraceful and a sign of weakness. That’s how to respond to fear: not by letting it paralyze you. you’ve been  procrastinating on visiting a doctor. These  hardships and risks give you even more reason to be afraid.  If.

 I call these the Big Four Obstacles. do not put yourself down for having fears and anxieties. That’s what you’ll  learn to do in future chapters of this book. *By writing down the negatives. go for  it! But don’t feel bad if you don’t experience that motivation. one of Fear­Based Procrastination’s favorite tactics is to  disguise itself by mimicking productivity. so that  when you experience an instance of fear. doubt or discomfort.” blowing your fears out of proportion and increasing the odds  that you will retreat into one of the anti­productive behaviors. you may defuse them. skills.  The task of defeating  fear­based procrastination is fundamentally the task of overcoming panic. It’s not really an obstacle in and of itself. you do not get  overwhelmed by it and get bumped off your path. but acts  as an obstacle “amplifier. by generating one of four  characteristic anti­productive behaviors: perfectionism. but that are often present alongside the Big Four: The first are Logistical Obstacles.hillaryrettig. You may even feel motivated to go ahead and do the task. resources and/or facilities *Lack of mentors or other support .  For example: *Lack of a clearly defined mission and/or path to success *Lack of time management *Lack of preparation.com/page 24 response than criticizing or blaming yourself. or if it quickly goes away  and you’re back to feeling stuck again. so I discuss them at length starting in Chapter 15. hypersensitivity and  panic.  Panic merits a special mention. so that they seem less  scary. usually. It does this. Most procrastinators are prone to at least one of  them.  Everyone has them. and many are prone to all four. including highly successful people who often consciously or  unconsciously develop skills and strategies for coping with them. If that’s the case. which are usually caused by simple ignorance.  ****** Chapter 11.www.   Whatever you do. Fear Creates Obstacles to Success As mentioned earlier. negativity. as they are very frequently the key roadblocks  between procrastinators and their goals. There are also two other categories of obstacles that are not in themselves fear­ based.

 and so you’ll first have to deal at least partly with your fears  before you can effectively start changing your situation. it is often not difficult to do  so. what race. which involve other people or  other circumstances outside your full control. religion. compromising on one’s cherished goals.D. or lack  the skills or resources to do it. you are still left having to deal with some very tough circumstances. Chapter 12.) You’ll probably have to deal with the fear first. If you do have trouble overcoming yours ­ if you seem to lack the “willpower” to  make the solution work. Once you commit to overcoming a logistical obstacle. and an unsupportive spouse are situational obstacles. or committing to individual or  couple’s therapy. It doesn’t matter who you are.  But even once you work past the  fear.hillaryrettig. before you can move on to the more superficial logistical fix. Their solutions often  involve major life changes such as switching jobs. altering  lifestyles. A typical person suffering from a logistical obstacle would  be a business owner who doesn’t realize she should be spending at least half her time  marketing and selling. situational obstacles usually occur alongside  fear­based procrastination.  Common solutions to logistical obstacles include: doing mission management and  time management. buying some new equipment. and thus spends her time on less important tasks.  Like logistical obstacles. taking a class. There are also what I call Situational Obstacles. or how much money you have.com/page 25 In other words. how you were raised. thesis. who tries to tackle that giant project on top of his  ordinary schedule. So are a disability  and serious health problems. Another would  be someone writing his Ph. heavy family  responsibilities. you either don’t know what you’re supposed to be doing. All of your obstacles can be  .  Situational obstacles are often the toughest to overcome.www. A tough day job. (This will be the case for most  people. or can’t even find the time to think about the problem ­ then you  probably also suffer from fear­based procrastination. instead of ruthlessly clearing his schedule to create the time and  energy he needs to get it done. The Most Important Thing You Need to Know About Your Obstacles The most important thing you need to know about your obstacles is that all of  them can be overcome. using the techniques described  later in this e­book. organizing your office. leaving relationships.  and setting up regular consultations with mentors.  nationality or sex you are.

 disability or chronic illness  ­ can be overcome. Your situational obstacles ­ bad job. So.” (Frankl later learned that his wife had died in Bergen­Belsen in 1945. and how her memory brought him peace.  years or even decades. be it  only for a brief moment. through loving contemplation of the image he carries of his  beloved. let’s look at Victor  Frankl. information.www. in the midst of a  terrifying nighttime forced march.hillaryrettig. Overcoming an obstacle may not be easy. when his only  achievement may consist of enduring his sufferings in the right way­an honorable way­in  such a position man can. He later wrote a best­selling book about his  experiences. help and inspiration to millions around the globe. when man cannot express himself in positive action. “It was possible for spiritual life to deepen . It may take months.” I mean eliminated. It may take time and money. But it can be done.com/page 26 overcome. minimized or compensated for. Suicidal immediately after the accident. at least in part. You may  have a disability that you must live with. or have experienced a terrible loss from which  the hurt will never entirely go away. Frankl describes how. One of my heroes in this  regard is Christopher Reeve. negativity. hypersensitivity and panic can be  overcome. the late actor who was paralyzed from the neck down in a  horseback­riding accident. non­celebrity doctor who was imprisoned in Auschwitz and other  concentration camps during World War II.  True. By “overcome. Your logistical obstacles ­ lack of preparation.  “I understood how a man who has nothing left in this world still may know bliss. . in the contemplation of his beloved. and afterward unable  even to breathe without the help of a respirator. achieve fulfillment. we can  . In a position of utter  desolation. even in the  concentration camps.” In one incredible scene.) Frankl teaches us that. an ordinary. whom he hadn’t  seen in years. . Your habits of perfectionism. in which he reported that.  I’ll say it again: ALL of your obstacles can be overcome. he called up the memory of his wife. Reeve was a movie star who had certain advantages. desolation. and spiritual  poverty of his existence. support ­ can be  overcome. But you can still work to at least minimize the  negative effect of your misfortune on your future success. . bad relationships. Man’s Search for Meaning. even in the midst of the most horrific oppression. he rallied to become a celebrated activist  and author who provided hope.The intensification  of inner life helped the prisoner find a refuge from the emptiness. It may not be fun.

So start solving it. do you  have?  Failure to overcome your obstacles leads to a life of bitterness and wasted  potential. you are probably demoralized and  have lost sight of your strengths. If  she wants to start a business. This process of reclamation and  growth is one of life’s most awesome and joyful experiences.  Did I say that all of your obstacles can be overcome? What I really meant to say is  that all of your obstacles must be overcome. you will reclaim those positive qualities  and also probably discover some wonderful new ones. but survival itself. or make progress on. she can arrange a barter. Once you stop running from your  obstacles and start working to overcome them. allow you to support  yourself on a part­time day job ­ that’s the path many ambitious dreamers take when their  .com/page 27 still maintain a degree of control over our thoughts and move them in a positive direction  ­ and that doing so can increase our odds not just for success. It could. Remember: all of your obstacles must be overcome. time or  transportation. for example.hillaryrettig. such as money. leaving her more money with which to pursue her dream. really. my student “without” money can come up with a plan for lowering  her daily living expenses. Because what other choice.  Lowering your living expenses is always a good idea. she can also think up ways she can achieve her dream more cheaply. she can set up a home office instead of renting  an outside one. as it not only leaves you  with more money but often creates more time. and furnish it with used. If you’ve been procrastinating a long time. is not an obstacle: it’s a solvable problem.” *”I don’t have transportation / a spare room in my home / a computer / etc.”  Not having something you need to succeed. their ambitious dream: *”I don’t have enough money. for instance. Chapter 13. or take out a low­interest  business loan.    The process of overcoming your obstacles is the very essence of the human  journey. When pressed. cheap furniture instead of new. talents and virtues.www.  If she needs  equipment or supplies she can’t afford.  With  her mentors’ help. my students raise points such as the below to explain their failure to  pursue.”  *”I don’t have time. Non­Obstacles   Often.

 (See Chapter 22.  How about my student without time? He can use time management techniques  (see The Lifelong Activist) to see if he can reclaim even a few hours of his weekly  schedule.  And my student “without” transportation? When pressed. in fact. as my technical friends say. can  make a big difference! Or. as  they say. All around you. not the problem. and a lighter workload). is not a strategy. Solutions usually are.www. but true: your attitude really does determine your  altitude. get used instead of new furniture. while the latter often view those same barriers as huge and  insurmountable. Two things to note. by the way. highly  characteristic of those that ambitious people make to achieve their goals. instead of a higher­paying but harder one that saps  your time and energy. but hope. or that she  can take the occasional taxi without breaking the bank. a short  commute. But what’s the alternative? You can sit around hoping  that you’ll win the lottery or that things will otherwise magically change.) And he can come up with a plan for breaking  his big project down into smaller pieces that his schedule can more easily accommodate. she recalls that there is  public transportation that can cover her route. one (say. The above compromises and sacrifices are. but easier.” Few  people like having to cut back on their budgets.  people are making them.  How you view your own barriers will go a long way toward determining how  successful you will be. A key difference between successful and unsuccessful  people is that the former often view barriers to success as petty inconveniences or  exciting challenges. or  commit to a long.com/page 28 dream can’t financially sustain them. Beware of Myths that Promote and Excuse Failure Another set of barriers that ambitious dreamers face are the many condescending  . one with flextime. (Most people can. versus five. Chapter 14. in the hopes of one day living a  happier and more fulfilled life. 2) Many of the solutions are.hillaryrettig. “sub­optimal. lowering your expenses could  permit you to take a lower­paying. a friend who can lend her a car. if you must have a full­time job. in  hindsight. once you stop dithering and actually start  looking for them. and without that much of a fuss. from these examples: 1) The solutions to the problems were actually quite simple and even. It’s glib.)  Remember: focus on the solution. Even working four days a week. obvious. daily bus ride.

 however.  Artists. idealized.” “Poverty is a sign of virtue and commitment to one’s art: earning money is selling  out. a topic I at discuss at length in Chapter 18.com/page 29 and undermining myths that promote and excuse their dysfunction and unhappiness. for instance.  Beyond that.  It can be hard to persevere in  the face of such disdain. uncommitted person.”   Entrepreneurs have it somewhat easier. and to deemphasize the role of luck  in business success. Often.  If you believe in one or more of the above myths. you must be a shallow or  uncommitted person.  The media also tends to downplay struggles or failures except when those can be used to  provide glamorous contrast to a spectacular success.www. but when are you going to get a real job?” Activists hear similarly destructive messages: “You can’t have a personal life ­ there’s too much work to be done.” And.   Finally. the media play up the easy  or spectacular “overnight successes” or “rags to riches” stories that are far from the norm. (More on all of this in Chapter 20. a problem that afflicts all categories of ambitious dreamers is our  society’s promotion of the myth of the solitary.  Activism is something you grow out of. especially during the thesis­writing  process.” And.  That can reinforce an unhealthy and anti­productive tendency toward  isolation. frequently hear messages such as these. usually emotionally­tortured. since our society at least pretends to  celebrate entrepreneurship.  How you can be  happy with so much suffering in the world?” “Poverty is a sign of virtue and commitment to one’s cause: earning money is  selling out.hillaryrettig. “Art is okay when you’re young.  many academics suffer from inadequate mentoring. is a shallow.  achiever/creator. both from their “enemies”  and “supporters”: “One must suffer to be a great artist: if you’re happy. particularly when members of your family share it. “Activists are naïve dreamers. although they do suffer from a  general disdain for academic achievement in this country.)   Academics typically don’t suffer from the same sorts of damaging myths as  artists. in my experience. you must be a shallow. What it typically celebrates.” “If you’re happy. your belief is probably standing  .  glamorized vision of it that has little to do with reality. activists and entrepreneurs.

 after all. Chapter 15. they think  their early efforts should be fabulous. that doesn’t make sense ­ but unconsciously or semi­consciously. holding them to an  unreasonably high standard and judging them harshly when they “fail.”  More specifically. perfectionists: *Refuse to acknowledge the incremental nature of creation: that it happens in  stages and that the early stages are likely to be rough and unsatisfying.g. if not intellectually. you never will. Try  writing out your thoughts and feelings around the myth: you will probably discover that it  doesn’t survive the light of close scrutiny and objective. and  then.g. “I’m going to write fifty pages of  my thesis this weekend” despite the fact that they’ve never written more than eight pages  in a day.  *Tend to see things in “black and white”: total success or total failure. and also have numerous other obligations. Emotionally.  procrastinators don’t get the difference. In fact. They don’t  understand that doing half of a job ­ or even one­tenth ­ is way better than doing nothing. Negativity.  they are thinking. We’ve now finished our discussion of the general role of fear plays in  procrastination. Perfectionists hold themselves to an unreasonably high standard for success. judge themselves  harshly.  We’ll tackle them one at a time.  After all. Also. dispassionate analysis. e. when they perceive themselves as failing to meet that standard. if you do just a tiny bit of a job every day.”  *Underestimate the difficulty of their projects. Hypersensitivity and Panic.”  *Set ridiculously high or impossible goals. Now let’s delve more deeply into fear’s most common manifestations. They often don’t think this consciously ­ it’s a  viewpoint.com/page 30 in the way of both your professional success and your ability to lead a happy life.  the Big Four obstacles of Perfectionism. But if  you do none of a job every day.. “The first draft of this paper ought to be fantastic..hillaryrettig. e.  and that should fill the room for my event. see  Chapter 22 for more on how these kinds of distortions can foster a procrastination  problem. . Perfectionism   Perfectionism is the feeling that the things we do or create are never quite good  enough. you will eventually finish it. “I’ll just hang up a few fliers.www. They also often inflict that same behavior on others.

 projects they  are too inexperienced to handle. perfectionism reminds you  of some exceptional achiever who was in exactly your situation ­ or a worse one ­ and  still managed to create award­winning art. such as that that achiever may have held an easier job than you do. activism or any other ambitious endeavor: choose small. It’s the voice that makes unreasonable demands for  productivity. or not good enough. perfectionism conveniently tends to  omit key details. for instance. Of course. (2)  choosing the right goal. Because of that. Listening to that voice is always a mistake. such as choosing unreasonably hard projects (meaning. above all. and once  you’ve completed your small work. “the voice of the oppressor.  especially if you’re doing something for the first time. blaming and guilt­inducing. according to writer  Anne Lamont. to counteract  your procrastinator’s tendency to make projects harder. you can then go on to tackle larger ones.com/page 31 Perfectionists. They don’t quite  trust success when it comes too easily. Ditto for business. and your career might be  over before it begins.www. The Solution  Defeating perfectionism is a four­step process: (1) choosing the right project.  Perfectionism is the voice in your head that says that no matter what you’ve done. of course. if you wish. and dismisses your reasonable explanations for not having produced more. and second.  it’s not enough.  When you tell perfectionism. easy  projects until you feel more in control of your procrastination problem.  But if you begin with a giant project. (3) choosing the right process. or that they don’t have the time.hillaryrettig. which I discuss at length in Chapter 20. first. or shirked whatever responsibilities she did have. . for instance. they often do things that make  their work harder. resources or support to  complete effectively).  “Easy” will vary  depending on your particular circumstances.” and it correlates strongly with what I call the  Mean Mommy/Mean Daddy voice. framing their projects in monumental terms. see work as a kind of epic struggle. Perfectionism is shaming. that you couldn’t do your art today because  you worked at your day job all day and came home exhausted. and (4) choosing the right  thoughts. you may never finish it. It’s a  lot easier to finish a slender novel or thesis than a giant tome. It is. and you should always consult  with your mentors to make sure you’re choosing wisely. and adding  unnecessary tasks to projects. or  had fewer personal responsibilities.  You do this. Choosing the right project means choosing the easiest and shortest project. so that you have the  best possible chance of actually beating your procrastination problem and finishing.

 Most  perfectionists don’t realize the intense level of support needed to succeed at most  ambitious endeavors.www.  which is an engrained part of your psyche. as much help. there will likely be a small voice in your  head telling you that it’s too small and trivial. will contain both strengths and weaknesses. a. but emotional support.a. so it is important that you learn to replace your  perfectionist thoughts with more functional ones. gallery show. and (b) even a “small”  novel. or make a  million dollars from your business. of all kinds.  But the more support. the better.   Replace this perfectionist thought:  “I’ll just send out a few postcards about my  .com/page 32 If you choose a properly small project. you need to choose the right goal. That’s the voice of perfectionism.k.a. as possible.e. performance. achieve a spectacular result from your campaign. the oppressor. Then. “to finish. activist campaign.”] With this more functional one:  “Given my writing speed and also my other  commitments.”  [Unspoken thought: “If I don’t accomplish that. And ­ very importantly ­ don’t  aim for a perfect result: just relax around the inevitability that your work. I’m going to aim to get ten pages done this weekend. friends. (For a more in­depth discussion  of this point specific to writing. etc. will be there. Finally. mentors. business. in part because of those aforementioned myths of easy success. a.hillaryrettig. So ignore the perfectionist voice and stick with the small project. complete a small project before attempting a larger one). download my essay How to Finish Your Book from  http://www.k.hillaryrettig. the Mean  Mommy/Daddy. colleagues and others.”  Not to write a fabulous book.. thesis.) Choosing the right process means breaking your already­small project down into  even smaller pieces that you can easily handle. No: your goal should simply be to get done whatever  it is that you are trying to do.. Support also means donations of space. I’m lazy and a loser. Don’t worry about quality: just do your best and the quality. etc. is a  anti­productive response to fear. you recall. less  cowardly. services or supplies your  project requires.  Support means. but  also in part because of the perfectionist tendency not to look for solutions but to simply to  blame oneself.com. which should be. What that voice won’t tell you is that: (a) you have to walk before you  run (i.  It also means getting loads of support  from family. like all human  endeavors. including not just support with the  project itself. that you should be more ambitious. equipment. but that use up time and energy you need to complete your  project. and also help with childcare and chores you would  normally be responsible for. Perfectionism. we come to choosing the right thoughts. Here are three examples: Replace this perfectionist thought:  “I’m going to get 50 pages of my novel done  this weekend. in other words. is plenty big  enough project. simply.

 this may  seem contrived ­ and you may frequently forget to do it ­ but keep trying and eventually  you’ll see that replacing perfectionist with non­perfectionist thoughts feels good and  doesn’t hurt anyone. It’s crazy to  expect someone with kids. so  all told that’s 1. Also. Just start out casually by keeping that goal in the back  of your mind and whenever you do happen to successfully replace a perfectionist thought  with a functional one.  In the past I’ve gotten 2 ­ 3 people out of  every 100 emails I send out to come to performances.  And I usually sell 1 CD per 13 people.300 people we’ll be contacting.   You can get started doing this right now. and don’t berate yourself harshly when  you miss one or otherwise slip up. eventually. a job and a growing business to have a house that’s as clean as  the house of someone who doesn’t have a job or business!  My house is clean enough. the replacements will happen so often.hillaryrettig.”]  With this more functional one: “I’ll send out postcards and email announcements  to my mailing list of 500 people. Soon.  They told me they’ve got 800 people on their list. I’ll ask the club I’m playing at to send an  announcement to their list as well.  and anyone who thinks otherwise is welcome to come over and clean it themselves!” You change your thoughts simply by consciously interrupting your perfectionist  thoughts. your thoughts  will become less perfectionist. and replacing them with their more functional equivalent.www. there are only 24 hours in a day. Chapter 16.300 announcements I  should expect about 26 – 39 people. so that you won’t have to do much replacing at all. Negativity . so for those 1. Don’t set yourself the perfectionist goal  catching every single perfectionist thought (!). At first.com/page 33 upcoming music performance and that should be enough to fill the room. so I should  count on selling three or four CDs. that you won’t even notice them. and I’m  not willing to spend more than a couple of them cleaning and cooking. And my mom  looked at me like she thought I was a bad mom when I told her that we get take­out three  nights a week. And.” Replace this perfectionist thought:  “Why is my house such an awful mess? I  know my family thinks ­ and I think ­ that I’m lazy and disorganized. congratulate yourself.  and so automatically.”] With this more functional one: “Well. and the people in this  town are stupid and anti­music.  I’ll bet I sell 30  CDs!” [Unspoken thought: “If I don’t accomplish that.” [Unspoken thought:  “I’m a bad homemaker and parent. I’m a loser.

 I don’t  even know why I bother to try. he’ll  let me perform again. a complete loser.com/page 34 ****** Exercise:  Name Your Strengths Before reading this chapter. with predictable results: only a  handful of people showed up to hear her play. and could refer  . list the strengths. take a few minutes and do this preliminary exercise:  On a sheet of paper. I always screw up.  Here is one:  “What a disaster. I’m going to get a quart of ice­ cream and rent a bad movie and crawl into bed.” And here’s the other: “Darn! This is so disappointing. They’re too  dumb to appreciate real music. no matter where my next gig is... and they’re cheap. I now know I  need to promote the heck out of it.  and also the club manager. “I’m punctual. too ­ I only sold two CDs. And  the club manager must think I’m a jerk. You needn’t show it to anyone. but vastly  underrated. ****** Remember the musician from the previous chapter who over­optimistically  thought she could “fill the room” for her performance at a local club simply by sending  out a few postcards? Let’s say she followed that plan. but no one’s really been hurt. Keep the list near you  while reading this chapter. Don’t be shy or modest: come  up with as long a list as you can. So it wasn’t a total loss. The manager seemed to  like my music. “I’m good with computers. well: I’m kind of embarrassed in front of my friends who did show up. and I also met that really cool guitarist from the next town  over.www. These could be anything from the mundane­seeming. “I’m a social visionary.he said he knew some the managers at some other clubs. talents and other positive qualities you bring  to your project. I just can’t stand it. I feel like crap.hillaryrettig. I guess I screwed up by not promoting the gig  more.. I’ll be discussing it soon. so maybe if I promise to do a lot more promotion next time.” or anything in between. I’m sure he’ll never let me perform  there again. too. skills.” to the more  global. In any case. I’m such a dope. Oh. And this town ­ it’s full of jerks..” to the pragmatic.  There are two basic ways one can react to this kind of disappointing situation.  Oh. and I did sell a  couple of CDs.

*Where the objective person sees neutrality.com/page 35 me. but the  world’s.  Negativity. and everyone and everything around them as less good. among activists. the negativist sees neutrality.hillaryrettig.  Therefore. Notice how the negative person in our  example retreats to her bed with a quart of ice cream.” I’ve actually heard discussions. while the more objective person  seeks out the support of a friend? All ambitious dreamers can be afflicted by negativism. When that happens.  their accomplishments.” For many procrastinators. but the risk is probably  highest for activists. the negativist sees extreme failure. the first monologue will seem much more familiar than  the second. negativity impairs your objectivity and causes you to misread people and  situations. So that was a terrific break! Anyhow. Anything that discourages you is a  problem ­ and negativity is hugely discouraging. so that the problem compounds itself. in other words. frequently becomes a self­fulfilling prophecy. Come on! If you can’t claim your victories. but people with a healthy world view recognize negativity for what it is ­ a  sign of insecurity and a disabling force ­ and flee from it. than they actually are: *Where the objective person sees success. the negativist sees failure. I know! I’ll call my friend Deb and see if she  wants to hang out. it often  deepens the negativist’s insecurities and reinforces her tendency toward negativity and  isolation. Thirdly. that  the club manager will never let you perform again ­ that lead to counterproductive  actions. it is undermining. Famed activist Todd Gitlin warns against this tendency in his book Letters to a   Young Activist: “Just because you let the dark side of the world into your nervous system  doesn’t mean that you have to surrender to gloom. I’m still feeling kind of low so I’m  going to take a break and have fun. but particularly for ambitious  dreamers.www. Negativity is a serious problem for anyone. Negativists often believe they are being realistic or  pragmatic. *Where the objective person sees failure. because many procrastinators are “negativists” who tend to see themselves. The nature of ambitious dreams are that they are tough to  achieve and thus require a lot of perseverance. for three reasons: First. which in any case is never as justified  as it thinks. or much  worse. given that all victories are  temporary or partial. negativity is isolating. since they have to do battle not just with their own dark side. you are bound to make erroneous assumptions ­ for instance.   Second. then what are you  . on whether it is ever  appropriate to say we’ve “won” on a particular issue or event.

 many of the same activists who are so reluctant to declare victory seem to have  no problem at all declaring defeat.  nothing will get done!” H: “I’m not saying to go easy. so it’s clear that they’re not being objective so much  as negative. but if a person has a serious negativity problem. or my kids]. Many negative people have trouble grasping the distinction between objectivity  and delusional positiveness: when I tell them to be more objective. I’m saying to pay attention to both the bad stuff  and the good stuff. I’m talking about  owning the good stuff along with the bad. Which brings us to the next section.. their work.. I’m also not talking about disabling  your critical faculties or setting low expectations for yourself.” And on and on. as well as those around you. And. or could lose the  next game? Of course not! They know that “owning” one’s successes is crucial. I’m talking about being  an objective observer and evaluator of both the negative and positive elements of  yourself and your work. of  course. The Opposite of Negativity is NOT Delusional Positiveness Please note that I am not talking about adopting a delusionally positive. not just the bad. and society in  general.www. I’m asking you to pay attention to the bad stuff AND the good  stuff.” Hillary: “No.  Pollyanna­ish “everything’s just peachy” attitude.com/page 36 working for? And how do you hope to inspire others? Do sports teams not celebrate their  victories because they know they could have won by a wider margin. I often have to work with them  for a while to get them to see it. “Do you want me to LIE to myself?” Certainly not! But it is not objective or  honest to focus on just the negative elements of a situation. most people get it.” S (agitatedly): “But if I go too easy on myself [or my employees.” S:   “But people need to be held accountable!” H:  “I’m not talking about not holding people accountable. We typically do an Abbot­and­Costello type routine that  goes something like this: Student: “You’re asking me to ignore all the bad stuff. Eventually..  . they think I’m telling  them to ignore all the bad stuff.  This distinction seems pretty  obvious..hillaryrettig. “Do you expect me to walk around like a giggling idiot?”  they ask.

 you did OK.” Even the  ubiquitous. skills and talents. Computer geeks. skills. you did poorly. you did average. and other positive qualities. most students respond within this range. skills and talents. I get to witness this phenomenon at close range and it never ceases to  amaze me.www. Many of my students  put themselves down in big and small ways as a matter of course. If you listed five to ten strengths. Often. before you  read on. they are  surprised to see how much they have really accomplished. If you listed zero to five strengths. negativist response amazed me: “Oh. stop and create it now. engineers. with me  interviewing them on their past experiences and writing up all their positives ­ many of  which they don’t even initially recognize as such. skills and talents.  If you listed ten to twenty strengths. scientists and  other technical types seem to disproportionately fall into this group. and  drag a heavy burden of shame along with them wherever they go. such as. His self­deprecating.  One day. A truly adept negativist can even turn even a stellar accomplishment into a failure. “It’s not such a  big deal. it’s  only the third or fourth best school. We’ll sit for hours facing each other across a desk. skills. when we are done. There are always a few people in every class who can think of few  or no good things to say about themselves. Their conversations are  peppered with expressions that undervalue their achievements. I asked a student who had an MBA what school he had gotten it from. “I didn’t really do that much.” usually turns out to be wrong.hillaryrettig.com/page 37 The Negativist’s View of Self Negativists tend to be harshest on themselves.)  If you listed twenty to thirty strengths. (If you didn’t create it. Some students are so divorced from their strengths. and he  replied Northwestern University’s Kellogg School of Management. but you’ve  got lots of company.” How big a negativist are YOU? Look at the Name Your Strengths list you created  before starting this chapter. by the way. and is therefore an example  of negativity.  so I congratulated him. That’s a top school. I think  that’s due to the fact that technical people are often trained to focus on the flaws in their  projects so that they can then fix them.” or “Anyone could have done that. When I do  this exercise in classes. That flaw­finding tendency comes in handy when  . talents. “I can’t do math. The most talented and impressive people often see themselves as failures.  As a coach.  you did pretty well. talents and  accomplishments that I have to conduct the equivalent of an archaeological dig to help  them build a resume or biographical sketch reflecting their true skills and  accomplishments.” or.

 That small effort will go a long way toward helping  you succeed. for  instance. but simply because I work hard to  recognize all my talents and strengths.com/page 38 you’re designing a computer program or a bridge. Make no mistake: Name Your Strengths is an important exercise. activism. skills and talents. but also includes experiences and  accomplishments from beyond your work life ­ for example. But why not include them? Who knows when they  won’t come in handy? The fact that I love animals seemed irrelevant for years. volunteer or civic activities. how are you going to  have the confidence to follow through on an ambitious plan? Go back now and see what you can add to your list. Then.  Needless to say.hillaryrettig. I  sometimes share my list with my students. review and add to. They also see entries  such as “loves animals” and “not a slave to fashion” along with the more standard fare  such as “smart” and “good with computers. from your family life. which I keep on my computer and regularly  print out. friends  and mentors and see what they would add to it.” We typically define success too narrowly. If  . friendships. talk to family. are frequently amused to  find “humility” listed among the dozens of other paeans to myself. how can you use them to build your  success? And if you go around feeling devoid of those qualities. home  life.  for reasons I will explain in the next chapter. and  (privately) celebrate your strengths.  do not write down any of your perceived failures. by the way.www. but is less useful in the personal or  interpersonal realm.  Once you’ve created the list. That is not  because I’m some kind of prodigy or egomaniac. You wouldn’t do that on a normal resume. You will probably be amazed at all the  good traits others see in you that you never suspected. until I started doing animal activism. flaws and  weaknesses. If you do not  recognize and own your strengths. who. and am not embarrassed to admit them to myself. ****** Exercise:  Create Your “Life Resume” Reinforce your sense of your own talents and accomplishments by creating a Life  Resume. none of your achievements is devalued or unworthy of note. art. professional resume. so why would you do it here? In a Life Resume. It resembles a normal. and that often leads us to ignore some of our  more interesting and useful qualities. keep it handy. My own Name Your Strengths list. review and add to it frequently. or  any other area that is important to you. mental or physical health. currently includes more than eighty items.

 .” I wouldn’t want anyone to be rudely boastful. your attempts at  reconciliation are still worth honoring and should be listed. but truly just worried about offending other people. . both here in the U.www. talents and accomplishments! ****** Chapter 17. and when you’re finished. and abroad. bask in the knowledge of your  many strengths.  people are encouraged to display what I consider an excessive sense of modesty over  their accomplishments. . but there’s a big middle ground  between that and taking proper credit for your achievements. . If you’re not afflicted by negativity.  A Life Resume usually turns out to be a much bigger project than we anticipate  because we’ve usually accomplished more than we realize. Also. and you’re going to have to  find it if you hope to achieve your ambitious dream.  . you should include it. then you should have no  trouble writing dozens of entries in the Name Your Strengths exercise.hillaryrettig.  *created a pleasant and welcoming home  *been a wonderful friend/partner/parent/child/guardian  *enjoyed a passionate hobby such as cooking or gardening *developed a distinctive personal style  *made terrific art or music *worked hard to recover from childhood traumas and/or reconcile with a parent or  someone else. . only commit them to paper. . because I’m not  asking you to shout those entries from the rooftops.com/page 39 you’ve .  for instance. Take your time and have fun  creating your Life Resume. skills. They appear to have a horror of boasting or “blowing one’s own  horn. a project doesn’t have to be finished or “perfect” to be included. or *helped a needy neighbor or stranger .”  In many cultures. Negativity II Here are some of the root causes of negativity: “Don’t toot your own horn.   .S. if you haven’t yet fully reconciled with your parent. For  example.

 someone may have committed to make their fortune. you’re a success. nor  does it make any allowances for inequities or misfortunes that may have limited  someone’s ability to earn money. if any. the fact that you take good care of your aged  parents. seek out successful people and study how they behave. or do a lot of important volunteer work within your community. They display proper objectivity about. however. this is generally true of successful people in any culture. that you surround yourself with people  who understand and support you.”  The capitalist system  promotes a very narrow. After witnessing how an exaggerated sense of humility hobbles some people. and practically none of the  other entrepreneurs did. It’s vital. . so you can draw your own  conclusions . practice living your mission  without shame or regret. computer consultancies.  If you suffer from this problem.  You probably see the evil behind that narrow definition. and another for non­artists (everyone else. but neither are they self­effacing or falsely  modest. However. Then. it’s one thing  to get a point intellectually. “You’re only as successful as your bank account. in this effort. and another to embrace it on an emotional level. Many  people who understand the limitations of the capitalist model of success nevertheless feel  like failures because they don’t live up to it. you’re a failure. I was born and raised in New York City. their strengths and  achievements ­ and although the degree and means of display may differ somewhat from  culture to culture. Nor does a capitalistic system care about your non­ commercial achievements – for example. .www. or auto detailing shops). You will  probably see that they are not rude or boastful. that if you’ve  got a lot of money. and it was  interesting to compare the types of lists the two classes generated.  “You’re really _______. and very dysfunctional.com/page 40 It’s true that the line between being properly proud and being boastful can be  elusive. including people who wanted to  own cleaning services. I  consider it a very fortunate thing that I grew up able to take credit for my strengths and  achievements. and remove yourself from people who don’t. so the question  . and pride in. Practically all the  artists included the word “creative” high up on their lists. I  would do the Name Your Strengths exercise from the last chapter in both. Capitalism doesn’t  care what ethical lapses. you know that?” An entrepreneurship program I used to  run typically offered two kinds of classes: one for artists (any kind of creative  professional).hillaryrettig. coffee shops. They can’t escape their earlier conditioning  or the ongoing pressure to conform. Most entrepreneurs are highly creative. my advice is to read parts I and II of The Lifelong   Activist and do your mission and time management. To find it. view of success: namely. and if you don’t. .

 the artists were probably told they were creative. Labels.” Or. they will probably see strengths and talents in you that you  never imagined.” Replace this negative thought: “I’m a terrible activist – I don’t know why I even  try!” With this more functional one: “I seem to be better at thinking up and planning  campaigns then managing them. urged toward art classes and artistic extracurricular activities. why didn’t the non­artists see themselves that way? The answer: labels. Try to figure out what labels are holding you back. I  might tell someone they are acting perfectionistically or negatively. many of whom might have been just as creative as the artists. Friends and mentors can really  help here: as discussed earlier. The Solution  The cure for negativity is to replace dysfunctional (negative) thoughts and  behaviors with functional (objective) ones.  By the way. They are also hard to shake. The non­artists. to free themselves from those  destructive labels. They were probably encouraged to paint. maybe they  were called “lazy” or “stupid” or “bad at math.  Maybe they were called “oversensitive” or “an “impractical dreamer.  probably didn’t get the same label attached to them. I would never use these terms to label someone in real life. maybe they were called worse. as any psychologist will tell you.hillaryrettig. and the other half not so  well. They influence us  enormously and shape our self­images. and those labels continue to haunt them as adults. It was  probably drummed into them all the time. and to break free of them by  seeing yourself and your achievements with fresh eyes.” Or. No wonder the word “creative” appeared high on their list of strengths. So.com/page 41 is. Many of my students  were labeled negatively in their youth. although I sometimes use terms such as “perfectionist” and  “negativist” in this e­book. even as adults. they didn’t grow up thinking  they were creative. they continue to fight. are powerful. For example: Replace this negative thought: “I really blew that project!” With this more functional one: “I did half of it well.  From a young age. Maybe I can find a good manager to help me run my  .www. or that they have  those tendencies ­ never that they are a perfectionist or negativist. In  many cases.  sculpt or make music. and  praised for their accomplishments in these areas.

  Notice that I’m talking about “hypersensitivity” not “sensitivity. It’s a trait  that procrastinators share with addicts and others who have trouble coping. and  after still more practice.www. Eventually. but there were extenuating circumstances. The world needs as many sensitive people  as possible because they are often the ones who notice. I’ll work on that tomorrow and call my mentor for advice. a lack of emotional self­control.. since I did have that terrific week where I made eight  sales. you’ll stop thinking so  negatively.  As always. never berate yourself when you slip up. our  environment.  That’s not good. At first.” Sensitivity is a  great personality trait. If a minor irritation. that’s also hypersensitivity. and the living beings around us. I need to manage my time so that I’ve got more time and energy for  sales.. disappointment  or rejection ruins your day (or week or month or year). however. and now my business  is going to fail. It means we’re deeply and meaningfully aware of ourselves. then you’re hypersensitive.” With this more functional one:  “Okay. so I didn’t make any sales this week.”  The process you’ll go through is the same as that described for perfectionism:  practice. It’s a particularly  serious problem for ambitious dreamers because the daily life of an ambitious dreamer is  . I obviously need to make  more sales ­ and I know I can.. goes overboard. including my cold and that  blizzard that kept the kids home from school for two days.hillaryrettig. it may be hard to remember to replace a negative  thought with a more objective one. last month. practice.  Conversely. practice. it will happen automatically.. in essence. Hypersensitivity.  I’m just a lazy dilettante.But in the  meantime. I’ll also call my  neighbor and see if she can watch the kids the next time they have a snow day. it will seem more natural. Chapter 18.com/page 42 next one. if minor good news makes you gleeful or manic to the point where you can’t  function. but after some practice. Hypersensitivity Hypersensitivity is the tendency to overreact to life’s ordinary stresses. I won’t abuse myself for having gotten sick and being a good parent.  Hypersensitivity is. and strive to fix. problems.” Replace this negative thought:  “I was supposed to make five sales for my small  business this week and didn’t make any.

 keeping their office  door shut or avoiding the popular lunch hangout. ) This is not to say that you can’t or shouldn’t enjoy periods of solitude. Compassion fatigue afflicts activists  . moreover. One “solution” many hypersensitive people employ. professional help. or even bad weather. the clouding is negative. but it will be an  important part of your growth and success. and most of us have trouble being  productive when we’re unhappy. At home. fluorescent lights and  nosy coworkers. . is to retreat from the world and its stresses. and disrupted sleep patterns. one of  your primary challenges will be to learn to experience negative emotions such as  rejection. Often. a “secondary traumatic stress disorder” whose symptoms can include  hypersensitivity.  Also be cognizant of  compassion fatigue. they may try to work from home or. they simply can’t abide cubicles. can bump us off our path. Lone Ranger­type myths aside. Hypersensitivity also leads to a tendency toward isolation.www. Hypersensitivity clouds your objectivity. . If you think such issues may be present in your  own situation. This may not be easy. if you are hypersensitive. without being derailed by them. They spend more and more  time alone in an environment that is as much under their control as possible. and overreact to  minor irritants such as a late train.  Please note that hypersensitivity can be rooted in trauma.  cognitive or even physical conditions. fear. either consciously  or unconsciously. they may retreat into a  solitary couch potato or “Internet addict” existence. For one thing.  The problem with isolation is that. a slow line at the grocery store.  At the workplace. if we overreact to them. or other psychological. But you  will need to know where to draw the line between a healthy enjoyment of solitude and an  unhealthy tendency toward isolationism. dissociation (disconnection from the immediate environment).  Hypersensitivity steals not just your time and energy. it is  almost always inimical to productivity. As  discussed earlier. so that you see a situation as being  worse than it actually is.  obtrusive daydreams. (And even the Lone Ranger  had Tonto and Silver . More generally.com/page 43 often filled with events that. the primary requisite for doing any kind of ambitious work is an  objective world view. but your objectivity. while it may feel good in the short term. many  people become unhappy if they’re alone too much. dress codes.  Professionally. success at  most ambitious endeavors invariably requires a team effort. a big problem. making you less  effective. you should seek prompt. take other  actions to isolate themselves from their colleagues ­ for example. if they can’t manage that. Many  hypersensitive people have trouble tolerating life’s ordinary stresses. frustration and disappointment. This breeds the kinds of cynicism and hopelessness that causes  so many people to burn out or abandon their dream. as well as positive ones such as pride and  happiness.hillaryrettig. success and happiness. For another.

The Solution  As with perfectionism and negativity. such as a natural  disaster. but I committed to doing this and  so even if they can’t.  oversleeping or compulsive television­watching or video­game playing ­ you should  make it a priority to deal with that.” Replace this hypersensitive thought: “I can’t believe that that jerk talked to me  like that! He has some nerve! I’m so mad I just can’t stand it.” Replace this hypersensitive thought: “It’s snowing out. hypersensitivity is also often linked to addiction.www. but she’ll find someone else. and go to the meeting. but I  really don’t want to go. that  you may be attempting to moderate through addictive drinking. I’ll do my best and see what happens. Twerski. If you are “hooked” on  extreme emotional highs and lows that you are unable or unwilling to moderate ­ or. I’ll  call Stella and Jim and see if they can provide backup. M. join a Twelve Step program. people or animals who have been  traumatized either by violence or other frightening circumstances.”  With this objective one:  “I’m going to calm down and do what I agreed to do.” With this objective one:  “I’m going to calm down. My whole afternoon is  ruined!” With this objective one:  “I’m going to calm down ­ maybe do some yoga  . Hypersensitivity is a somewhat  simpler problem to work on than the other two. It’s the  last minute.com/page 44 and others who regularly work with.hillaryrettig.D. do I really want to leave  my warm apartment and attend the meeting? No way! I know I agreed to attend. Compassion fatigue can also afflict family members or friends of those who are  traumatized. Finally.’s Addictive Thinking:   Understanding Self­Deception. however. or read a  well­regarded recovery book such as Abraham J. because the functional thought  is always a variation on. the cure for hypersensitivity is to replace  dysfunctional thoughts with functional (objective) ones. See a therapist. drugs. If you think you may be suffering from compassion fatigue you should seek  prompt help from a psychologist who specializes in treating it. I’m just going to stay in. grab a cup of  hot coffee. dress warmly. or witness.” For example: Replace this hypersensitive thought: “I hate this project! I was stupid to take it  on. “I’m going to calm down and do what I’m supposed to be  doing. and I hate working on it. and now it’s late and my boss just added a whole new part to  it! There’s no way I can get all this done! I’m going to tell my boss I can’t do it. and she’ll be ticked off. overeating.

 . never berate yourself when you slip up. . so will ABC Foundation. If the stretches don’t work. I need  to get Bill’s advice on how to handle this. but it is still surprisingly hard to do. I’ll try to deal  with my anger by writing for a while in my journal.” Replace this hypersensitive thought: “Wow! I can’t believe we landed a meeting  with XYZ Foundation. and after still more practice it will happen automatically. Eventually. . we could move to better offices. in  particular. With that money. ****** Special Topic:  Procrastination and the Body Procrastination often begins in the body since even a bit of twitchiness or fatigue  is often enough to distract us. the twitchy or tired feeling almost always intensifies. to pick up the very early signs of restlessness and fatigue. Writing and other forms of desk work are more physical than many people  realize. ” With this objective one:  That was a GREAT call with XYZ. . if not dealt with. Also.www. . .  The ability to sit still and work for long periods ­ what the Germans call  “sitzfleish” ­ may not qualify for an Olympic sport. Most ambitious dreamers  need to cultivate lots of sitzfleish.  start that new campaign. and.” The process you’ll go through is the same as that for solving Perfectionism and  Negativity: practice. so I’d better call him. if XYZ Foundation  gives us money. and replace all the office computers. and then I have a few people to call and share the good news with . sooner or later.  Moreover. . . especially if we are very sensitive to bodily discomfort. That’s great news! If we do a great presentation they could give  us $300. Work.com/page 45 stretches ­ and then try to get back to work.  Practice working  through mild discomfort ­ the key is often to switch to some easier work.  as anyone who practices sitting Buddhist meditation can attest. too. and. so I’m just going to jot down a  few notes and then try to calm down and get back to today’s work. it may be hard to remember to replace a  hypersensitive thought with a functional one. oh.000. I can start preparing  for the XYZ meeting next week.  But if you can’t  . practice. Wow. hire five new people. . I’m so happy we  landed that meeting! It’s not until next month. At first. making  it inevitable that.000 out of them  and could use THAT money for.  . this is good stuff! I’d better write it all down . but after some practice it will seem more  natural. you’ll stop  reacting so hypersensitively. therefore. however. We could probably get $150. As always. we will abandon our work. practice. to become more attuned to your body and its signals.hillaryrettig.

5 inches  high. resting  assured that when you do learn to cope with transient physical discomfort. by the way.  All it took was some particleboard and dowels for legs. Good equipment doesn’t have to be expensive. and the whole thing cost  $10 and took about an hour to build. you shouldn’t use  badly functioning and/or uncomfortable equipment. stretches.  eyestrain and muscle cramps real concerns.  Interestingly. proper nutrition. you should see a doctor or  psychologist. it also helps me feel more like a serious professional. of course. and a pleasant meditative break with decaf herbal tea can help  calm you down. but bad equipment distracts you and degrades  your productivity.www. exercise and preventative medicine are all  important to keeping your physical “machine” in good shape ­ an important prerequisite  to both short­term and long­term productivity. .hillaryrettig. The problem is your reaction to the problem. More generally. Having a table built exactly to my specifications not only helps  my productivity. Not only are carpel tunnel syndrome.”  ­ Jerry  Weinberg Important Note:  The “panic” discussed in this chapter is the ordinary panic of everyday  life. you’ll  probably become much more productive overall. If you suffer from disabling anxiety or panic attacks. that’s okay: just take a break and deal with the feeling while it’s still small  and manageable. my then­ husband kindly built for me a simple writing table whose surface is exactly 25. Just  as a marathoner wouldn’t dream of running a race in cheap sneakers. With this table. sleep. or even running or dancing in place. both restlessness and fatigue can be alleviated by many of the same  activities:  meditation. Years ago. which I still use. Caffeine can help  wake you up.com/page 46 work through.   ****** Chapter 19 PANIC!: The Fear­Amplifier  “The problem is not the problem. Be flexible and creative in finding solutions that work for you. I can sit with my  feet properly flat on the floor and my keyboard properly at elbow level. Ergonomics also matters ­ absolutely. and type  comfortably for hours.

  neutral mood that allows them to continue to do their work.” Notice how. is disable your  coping mechanisms. So is someone who knows a school subject well but bombs the test.” What if. . or who  plans and practices for an important meeting but screws it up. in the second speech. This could. in fact. and maybe call a friend for  support.com/page 47 Remember the musician’s negativist response in Chapter 16: “What a disaster.  Besides. I feel like crap. negativity and  hypersensitivity. Someone who is able to change a tire during practice runs in her  driveway. And this town­it’s full of jerks. I could keep on dwelling on this  and calling myself names. but after that I’ll get back to the work I had planned to do. I’m such a dope . functional line of thinking ­ and how that  action not only helps her mood but helps her get back to work?  A key difference between the musician in the first example and the one in the  second may be panic.  The other thing panic does.  disappointment and other negative emotions.www. . and I really did try my best. . . there was no real harm done. I’m sure he’ll never let me perform there  again. ambitious dreamers. too – I only sold two CDs. at least. Non­procrastinators  can usually experience those emotions briefly and then return to a positive or. They’re too dumb  to appreciate real music. anger. she had instead reacted this way:  “What a disaster. confusion. I’m such a dope. really. the musician consciously interrupts her  negative thoughts and starts a more objective. I don’t  even know why I bother to try. I just can’t stand it.  Students regularly come to me with problems that they claim to have no idea how  . too. is  panicked. and their panic amplifies their fear and anxiety until they can no longer function. I always screw up.. besides amplify negative emotions. may experience such episodes many times a day. Everyone experiences regular episodes of fear. well. but what would that accomplish? Nothing. a complete loser.  I’ll spend a  few minutes making some notes on the experience. and they’re cheap. And the  club manager must think I’m a jerk.hillaryrettig. be the definition of panic: the state of being  unable to cope. I’m going to get a quart of ice­cream  and rent a bad movie and crawl into bed. Procrastinators cannot: they  panic. oh. given the challenging  nature of their goal. but forgets how to do it when she has a flat on the side of a highway.  Then they retreat into escapist behaviors such as perfectionism.

 Perhaps you were semi­aware that  you should have been doing something else. mainly because we panic over our own.” What he means is that the problem just “is. suddenly it’s lunchtime. But panic often happens much more quietly than that. Stealth panic often precipitates the trance­like state we discussed earlier that  makes it easier for you to keep procrastinating. and just above your fear. The  problem is your reaction to the problem. then you make a personal call. I ask them. like get a cup of coffee.  As my teacher Jerry Weinberg. to actually stop what you were doing and get back to work. Stealth panic is what happens when you sit down to do your work at 9:00 a.  . because once you  eliminate panic. What I call “stealth  panic” may actually be a more common cause of procrastination.www. problems are almost always much easier to solve than we imagine..com/page 48 to solve. wham!.   The key to overcoming procrastination is to learn to defeat panic and.hillaryrettig. Sometimes this happens even before 9:00 a. but in reality it takes a lot of the pressure off. The Solution We now arrive at the true heart of fear­based procrastination. then you  read the newspaper. thereby avoiding the need to resort to antiproductive  behaviors and allowing you to return quickly and easily to your work. eventually. so  that you don’t even make it to your desk. and then you do some Internet  shopping ­ and then. First you get the cup of coffee. and  then get a sudden. or focused  enough. That would seem to put a lot of  pressure on you. even trivial decision ­ but wham:  you’ve been bumped off your path. “Stealth Panic” We’re all familiar with the type of high­energy panic where you feel frantic and  out of control.m. Underneath  the distractibility and  antiproductive behaviors such as perfectionism. says.” but  your reaction to it will make it easier or harder to solve. irresistible urge to do something else. Minimize or eliminate that panic and you should be able  to manage episodes of fear. but never quite aware enough.m. negativity  and hypersensitivity. They can do that because it’s usually much easier to solve other people’s  problems than our own. is the panic that amplifies that fear  until you can’t manage it. “The problem is not the problem. “What advice would you give someone else with the same  problem?” and they invariably rattle off a good solution without even stopping to think  about it. You  don’t feel panicked ­ it actually feels like a calm.

 Before we get to the “true” solutions that really   solve the problem. Now that we’ve characterized the general nature of procrastination. Some of these will probably be familiar. ..www.. let’s examine some “false” ones that people commonly try   to no avail. we are   ready to start exploring solutions to it.com/page 49 to not experience it at all.hillaryrettig. though.

 or some other legitimate crisis? Punishing yourself for being sick. but it doesn’t matter. guilt. that  means you’re just a faker and a fraud. as you now know. Where’s  your willpower and discipline?  How can you be so immature?  Don’t you realize what’s  at stake? You’ve got to get your act together or you’ll fail! And then what will you do?!  Oh. trust me. there’s no  excuse not to. I know there’s a lot of stuff going on. The mean mommy/daddy approach has other problems. So now you’ve  added those antiproductive attitudes on top of whatever other factors were inhibiting your  productivity. and if you can’t do it. It sounds as if it’s trying to solve your problem. stop being lazy. It misdiagnoses the root  problem. It also  undermines you by reinforcing bad ideas about yourself and robbing you of self­esteem. a family member in  trouble. Yeah. shame. and blame: I call it the “mean mommy”  or “mean daddy” (take your pick) inner dialog and. not just ten.  You know you need to do your writing. yeah. The truth is that most of us react to the mean mommy/daddy the same way we  would to an “external” bully: by becoming resentful and oppositional. repeating  Anne Lamott’s apt phrase. it doesn’t work. whereas  it’s only making it worse. and you’ve got to write twenty pages today.hillaryrettig. but deeply unfair.  ashamed or otherwise vulnerable. is not only antiproductive. is “the voice of the oppressor. Be doubly on your guard during those times. guilty. That’s what ‘real’ writers do. Don’t listen to it. and it only inhibited my success.  THE SOLUTIONS Chapter 20.    The mean mommy/daddy voice is the voice of perfectionism ­ which. is not laziness or immaturity but fear. what if the  “lot of stuff going on” mentioned in passing above were illness.com/page 50 Part II.” It’s a stream of self­abuse.” It is also the voice of  negativity and hypersensitivity.  I talked to  myself like that for twenty years. since you didn’t write  anything over the weekend.  It also tends to lie about the nature of your work and situation ­ for instance. which. or for not  meeting your urgent responsibilities.www. anxious. and many of my  students have also spoken to themselves like that for decades and it also didn’t work for  them. . False Solution I:  “Mean Mommy/Mean Daddy” The most common false solution to procrastination is to try to bully ourselves into  working through it via an internal dialog that runs something like this:  “Come on. It also tends to attack most ferociously when you are frightened.

  the artist ­ if he isn’t living an improbably affluent life to begin with ­ may “starve” for a  while. These advantages don’t diminish his brilliance. however. to top it off. They are often difficult  and frightening enough that they derail most people from their ambitious dreams. coaches and drill sergeants bully their charges into seemingly miraculous  accomplishments.” Our society also promotes the idea that success is easy. The business press is  filled with rags­to­riches and overnight­success stories. others not. it still tends to discount the role of luck and perseverance  in success. teachers. anyway ­ and then. In popular culture. our struggles are often much more protracted ­ often lasting  years or decades ­ and terrifyingly offer no guarantee of success. with a father who was a  highly successful business lawyer and a mother who was well connected in Seattle  society.www.  We also pick up bullying from the media.) So. Even the  “starving” seems like such fun ­ and the artists in these kinds of works always seem to  find someone to cadge a good meal off of. but  not nearly so much about how he grew up in an affluent family. and also of all the ubiquitous bullying advertising slogans such as.hillaryrettig. which likes to portray simple solutions  to complex problems. and even in cases where it isn’t  pitching those exact narratives. Some of these people may have been well­meaning. but in all cases  their approach was misguided. but is compensated for that inconvenience by living an interesting life surrounded  by fascinating people and punctuated by comical situations. if it doesn’t work. bosses and  others. there must be something wrong with you. the artist­protagonist from Joyce Cary’s great novel  The Horse’s Mouth (later made into a great movie starring Alec Guinness). Think of all the sentimental movies in which tough­but­caring  teachers. and so  . We also don’t hear about his incredible luck in having grown up in the early era  of the personal computer. many successful people also either forget their early struggles or  choose to omit them from their official biographies. for instance. is the mean mommy/daddy approach so prevalent? I  think it’s because many of us learned it from bullying parents. Think of Henry Miller’s  fictional alter­ego or Gulley Jimson. Mean mommy/daddy buys into the hype and says that if you’re not succeeding  easily. A related myth is that the struggle for success is glamorous.  “just do it!” and “no pain. the artist  frequently later hits the jackpot and achieves professional success. (To be fair. but they did  contribute enormously to his success.   In real life.com/page 51 Where Mean Mommy/Mean Daddy Comes From Why. founder Bill Gates was a young genius (which he surely was). no gain. we hear all about  how Microsoft Corp.

 Anyone who persists in their dream in the face of such a  struggle should. and so the bullying doesn’t work at all. mean mommy/daddy refuses to acknowledge that success is much harder  to accomplish if you are not willing to exploit others or stint on your relationships and  responsibilities.  Finally. Over  the long term. in fact.  AND also do great work. Most of us. and it usually only works temporarily. it usually only works when the person doing the bullying has power. be lauded ­ even if they happen not to be working as hard. over the one being bullied. A parent who forces his child to take piano lessons when  she doesn’t want to usually creates an adolescent who wants nothing to do with piano. In fact. “If a writer  has to rob his mother he will not hesitate. there must be something is wrong with you. aren’t. the  power differential doesn’t exist. and tells you that you  should hold yourself to the same level of productivity and achievement as someone who  either exploits people or neglects responsibilities. Mean mommy/daddy doesn’t acknowledge this reality and buys into the hype that  the struggle is fun and glamorous. By the way.   Mean mommy/daddy doesn’t recognize that truth.  Of course.  than someone who exploits people or ditches his responsibilities. Bullying Backfires The final reason people bully is that bullying sometimes works ­ but. How could they reasonably be expected to be as productive as someone  who doesn’t have those huge responsibilities?  But mean mommy/daddy doesn’t care  about “stuff” like that and just blames you for being unproductive. the ‘Ode on a Grecian Urn’ is worth any  number of old ladies” that has been used to guilt­trip generations of writers – even he  didn’t neglect his mother. elder­care and  housekeeping. or to a lesser degree. which I think is a good thing: but a likely  consequence of that choice is that your success will come slower.  So. mean mommy/daddy says that if you’re not  enjoying your struggle.com/page 52 they are not to be scoffed at. however. at any  given time. Many women. do not despair: you can honor your relationships and other commitments.www. or  perceived power. but he was also devoted  to her and supposedly visited her daily. bullying actually tends to create behavioral change in the opposite  direction from that intended. if you think  about it. even William Faulkner himself – he of the famous quote. when you’re bullying yourself via the mean mommy/daddy dialog.  . in particular.hillaryrettig. except to make  you feel bad and your procrastination problem worse. have  trouble with this because they are still primarily responsible for child­care. in fact. as they feel they ought to. He may have been devoted to his art.

  If your inner dialog shames or guilts you. *A businessperson whose dream is opening a restaurant.  “Selling Out” and “Stalling Out” Selling out is when you sacrifice your ambitious dream for other dreams or  activities.g.) *An activist who lacks the money for a big campaign can get people to donate  money and services.g. coaches. however. can often arrange  flextime (e. But  we can also apply it non­pejoratively to those who wind up over­compromising and  ditching too much of their dream. can start a catering or packaged foods business first. (If she’s broke. Web surfing. e. such as compulsive housekeeping. . Or. that’s  the mean mommy/daddy. she can hire a part­time assistant to help with arts­ related chores like preparing canvases or cleaning the brushes. they use positive reinforcement and encouragement. False Solutions II and III. That is not to say that you shouldn’t  address your perceived shortcomings and “failures. a 4 day/10 hour workweek) so that she can devote more quality time to her  art. Many people make that mistake because they fall into  the trap of thinking there’s only one path to their goals – often the unrealistic path  portrayed in the media – and then. or otherwise makes you feel bad.  I don’t really like to use the term “selling out. daddies.www. sacrifice your dream for less worthy aims. compassionate and constructive way. In reality.  television watching. when they are having trouble succeeding via that path. Remember: there’s never a reason to talk badly to yourself. or doing volunteer work.  of course. You can also. video gaming or partying.com/page 53 Enlightened mommies. or use low­cost guerrilla marketing­type techniques. making money. for instance.” because it’s often used to  negatively label people who are simply doing their best to make difficult life choices. bosses and mentors all know that  bullying doesn’t work. but who lacks the money  to do so.hillaryrettig..  they abandon their dream. raising a family. and so instead of trying to influence behavior via harsh criticism  and negative labeling. or hiring outside help. and  the times when you feel most justified in doing so ­ when you think you’ve screwed up ­  are the times you should doubly work to avoid it. she can  teach in exchange for those services. she can free some time for herself by either getting her family to do more of the  chores.” but that you should only do so in a  objective.  Chapter 21. Or. there are usually several (at least) paths to  success: *An artist who must work at a full­time day job.

com/page 54 Most people do not like to compromise on their paths. also. Remember. your interests narrow and narrow.www. Besides. and  your relationships become more and more limited. you’re  probably miserable and not doing much work. given your  financial. or it could play a subordinate role to family or other values. finds out that  there are indeed people out there who are willing to fund his cause. as most of us can’t endure a life lived in denial. has a terrific silver lining.hillaryrettig. Instead. not to shame. defining element of  your life. each of these compromises. much less thrive and achieve an ambitious goal. and you should  never respond to fear with punishment. And to the extent that your goal requires fresh ideas  and insights.  that the foundation of all anti­procrastination efforts is honesty about who you are and  what your values and needs are. since this strategy is based on deprivation and denial.  Trying to live a “false” life ­ even from good motives ­  is simply not going to work. first. Your ambitious dream could be the central. this dysfunctional path is also celebrated in numerous “tortured artist”  and “monomaniacal entrepreneur” stories. (In other words.  The artist who asks her boss for flextime discovers that she has more control over her  schedule than she thought she had had. blame. use the solution for dealing with fear­ based procrastination that I discuss starting in Chapter 25. no mean mommy/daddy!)  Often. consult a mentor (see Chapter 30).  Naturally.  Basically. and  perhaps every compromise you might be called on to make. until you’re doing little other than  your work ­ except that. guilt  or otherwise abuse yourself for doing so. either.  Few  people can survive. and even a compromise path offers  considerable joy and fulfillment. The Cure The “cure” for both selling out and stalling out is.  Stalling out is the opposite of selling out:  it’s when you sacrifice everything else  in your life for your ambitious dream. The activist. but it’s better to  compromise than to ditch your dream entirely. instead of selecting a compromise path that you can follow. too. but it’s no less realistic for all that.  If you find yourself clinging to a dream of an idealized path that is impossible for  you to follow. forced to fundraise. ask yourself  whether fear might be at the heart of your stubbornness.  If you can’t find one that works for you. family or other constraints. Remember that there is no absolute right or wrong answer to the question of how  you should live your life. The businessperson  gains valuable experience in a food­related industry while building her capital. There’s always more than one path to success. you will probably be lacking those. in the context of  such a deprived and lonely existence. . fear ­ along with misinformation ­ is at the root of these strategies.

 or at least in the privacy of your own thoughts. on the other hand.  Dithering is pernicious.com/page 55 Chapter 22. False Solution IV. testing the strategy.hillaryrettig.  because part of what you do to solve a problem is characterize and analyze it. implementing the strategy if it  tests well. at least to some degree ­ and. But if all  you are doing is thinking about the problem and how miserable it’s making you. Dithering Solving a problem means taking specific actions such as observing its symptoms  or manifestations. If. The hallmark of dithering is  that. Sadly.  Maybe you don’t even listen very closely to what the people you are talking to are  saying. You do it  yourself. as I’ll discuss later.  When you confide in friends and others.  Solving. but making no progress. or feel like you’ve given up  hope. it  often takes only a small amount of actual solving to make noticeable progress. define. refining the strategy if it doesn’t. or to  hear your own ideas and emotions echoed back at you. How do you know when you’re dithering versus solving? Easy: if you’ve been  working to solve your problem. so that you don’t have to feel guilty for ignoring it. Even  the toughest problem is solvable.  Dithering includes all the other things you do about your problems. you’re probably dithering. etc. you are making no progress. usually involves other people­and not just your  . than to observe. feeling guilty. or ignore their advice. in the privacy of your own room. But dithering doesn’t really solve your problem. while solving focuses on the solution. That isn’t an absolute rule.  therefore.www. then you are  dithering. Another difference between dithering and solving is that dithering tends to focus  on the problem. or his whole life. no matter how long or seriously you do it. It gives you the illusion that you are solving your  problem.  developing a strategy for solving it. you are almost certainly dithering. and  you’re not devoting any time to designing and implementing a solution. precisely defining it. and  feeling sorry for yourself. including  worrying. and evaluating success or failure. complaining to family and friends. the problem never gets solved. Another difference is that dithering tends to occur in isolation. beating yourself up. researching it and its possible solutions. you use those conversations more to vent.  this is true even in cases where a person dithers for decades.

 they have a  natural inclination toward isolation.  Now. including  procrastination. and so I’m excited to present them to you. Showing up to work exactly when you are supposed to. Instantly starting the work you are supposed to be doing.  Because many procrastinators tend to be ashamed and insecure. therapist.com/page 56 friends. No Cheating!  Here are the three behaviors again. Solution I:  The Three Habits of Productive Work All productive work can be broken down into these three behaviors: 1. Okay! That’s it for the false solutions. in fact.  These behaviors are the essence of productive work. and you can use them all individually or together. teacher or mentor. But most of life’s toughest problems. Staying focused on the work for twenty minutes or more. this time with some important words  . Why would anyone waste time dithering when they could be solving their  problem? In some cases. often. And. There  are three true solutions to productivity. in order of complexity. 2. and. the points at which it can be attacked.www.  The next chapter begins with the simplest one.hillaryrettig. twelve­step  sponsor. consequently. spiritual advisor. can best – or only ­ be solved with the help of a community. Chapter 23. it may be because they don’t know that they are.  For them. but professionals such as a doctor.  3. they  don’t really want to solve their procrastination problem and make progress on their goals. dithering services the important purpose of keeping them stuck while  maintaining the face­saving illusion of progress. due to their fears. more than one of those.  you listen closely to what they are saying and do your best to follow their advice. And instead of using  these people as an echo­chamber to reflect your own thoughts and feelings back at you.  dithering: they think they are solving. But it could also be that. and then I move in successive chapters  onto the other two. They are also the points at  which procrastination happens. onto the “true” ones!  They are  probably what you’ve been waiting for.

 however. and other activities are all procrastination. you can build up to ten  . or two if you need to. and repeat. 8:05. and make little or no  progress on your most important goals. pure and simple. about a second after your butt  hits the chair. not en route.m. but don’t let it interrupt other work: schedule it in. stay focused  on work differs from person to person. take as long a break as you need.” The amount of time one can.  Initially.) Then.  You can spend your whole career immersed in these activities.  (Philosophizing is important.) And. you are not thinking about other work you could be  doing. but let’s be extra­careful and remind ourselves that impromptu  unscheduled phone calls (even “urgent” ones). last night’s television show. “The work you are supposed to be doing” should be  self­explanatory by now. Showing up to work exactly when you are supposed to. however.  Not even  a little… In Behavior #1. As you get more and more comfortable with your work. you’re not thinking about your personal life. newspaper reading. coffee sipping. the word “instantly” means that.. or should. can train themselves to  work in a focused manner for at least twenty minutes before having to get up and take a  break.  In Behavior #2. 2. Staying focused on the work for twenty minutes or more. Web  surfing.  After your break ­ and your breaks should be as long as you need them to be. Instantly starting the work you are supposed to be doing.  especially when you’re first tackling your procrastination problem ­ you can return to  work for another twenty minutes. (Use a kitchen or  other timer to keep track. virtuous­feeling work ­ that wasn’t scheduled for this time period.  These important words all amount to the same thing: NO CHEATING. So is doing other  work ­ even important. Most people. or five. the word “exactly” means on the dot. praise yourself for  your achievement as discussed in the next chapter. the word “focused” means that you are thinking about your work. or philosophical issues related to your work. not 8:01. You need to train yourself to be exactly where you are supposed to be­not  thinking about it. of  course.  In Behavior #3. In other words. or your worries regarding your work. So start with ten minutes.com/page 57 italicized:  1.  3. 8:00 a. working for twenty minutes may seem as unrealistic as flying  to the moon. or the  birdies cheeping enticingly outside your window.  and only your work. or  even 8:00:10. “Twenty minutes or more. you begin your work.hillaryrettig.www. not pouring a cup of coffee­at the exact moment you are  supposed to be there.

 you are  doing it exactly right!  The key is to get used to the feeling of not­procrastinating.).hillaryrettig. “not­ procrastinating”) on no more than two or three tasks at a time ­ and the tasks you practice  on should be easy ones. Ignore “Failures” Except to Learn From Them 4.k. if those are tasks you habitually procrastinate on. It is that same feeling you are aiming to invoke  around the tasks you are currently procrastinating on ­ and once you can invoke it. Chapter 24.  The key is to be patient and  not push it. then fifteen. and  you will only have the opportunity to do so if you initially practice on activities that offer  a high probability of success. or taking the car in  for an oil change. So practice not­ procrastinating on doing the dishes or laundry (or mowing the lawn. There are five keys to success: 1. Keep at it! 1. twenty. and note the feeling of calm self­control you  have when approaching those tasks. Anticipate Plateaus and Backsliding 5. Lavishly Reward Every Tiny Success 3.  Starting with that novel you’ve been blocked on for ten years is  probably a bad idea.  Also.  If the tasks you are practicing on seem embarrassingly small or trivial.  Start Small and Aim for Tiny Improvements “Start small” means practicing the Three Productivity Behaviors (a. etc.com/page 58 minutes of sustained work.www. you  . (Practice  Behaviors #1 and #2 only. Practicing the Three Productivity Behaviors Now that you understand the Three Productivity Behaviors more fully. you can  begin practicing them. obviously ­ you don’t want to spend a lot of time doing  chores.a. Household chores are a great thing to initially practice on because we tend to  procrastinate on them not out of fear.) Simple personal care tasks like flossing and taking vitamins are other good  candidates for practice. since pushing yourself basically invites the mean mommy/daddy to come in  and take over. etc. and Aim for Tiny Improvements 2.. Start Small. but simply because they’re tedious. thirty. pay attention to the (probably numerous) areas of  your life where you don’t procrastinate.

  In other words. You will then become less afraid. to celebrate your achievement! Pat yourself on the back. you can think. minutes at a time. activism or other ambitious  endeavor.hillaryrettig. you are aiming to create certain  feelings within yourself. when you one day find yourself about to procrastinate. thirty. Only after you have gotten good at not­procrastinating on the trivial stuff should  you begin practicing it on your art.www.) Keep practicing the Three Productivity Behaviors on simple stuff.   2.  but helps imprint your achievement in your memory so that you can call on it when  needed: so that. Many unsuccessful people. Now. but only a page or paragraph. if you’re an entrepreneur.. and generally make a fuss over yourself. As mentioned earlier.”  .  If you’re a writer.  As I’ll discuss in Chapter 32. And only  after you’ve gotten good at not­procrastinating at tiny tasks. and also empower you to make more changes..  or two. maybe I can do it now.  getting the dishes done. don’t set  out to write an entire chapter. do you take on the bigger  ones.  etc. do you start practicing behavior #3 ­ slowly  building your endurance so that you can do your scary work for fifteen. it is doubly important for you to start small. in those instances. and start to make the crucial shift from seeing procrastination as an  inherent character flaw to seeing it as a behavioral problem you can solve. etc. and you will  naturally get better at not­procrastinating.  I’ll set my timer for five minutes and  see if working that long gets me back on track. this  kind of positive reinforcement not only boosts your confidence and improves your mood. twenty. will themselves have a beneficent effect  on your mood. but simply to mix some colors or fix a detail on an  existing painting. as opposed to passively accepting whatever emotions  happen to seize them. don’t even know that that’s  even possible to do.com/page 59 are well on your way to solving the problem. Lavishly Reward Every Tiny Success If you follow my advice to “start small. (Yes. but only ten minutes.  Or. business. If you’re a visual artist. flossing regularly. It’s  important. don’t aim to spend the entire morning  doing sales calls. If I did it then.  “I’m feeling tired and anxious and I really want to ditch my work. and managed to get past it and have a productive  afternoon. ambivalent  and conflicted. successful people consciously  work to achieve certain moods. don’t  aim to paint a whole new picture. or whatever works for you initially).  indulge in a treat. Meanwhile. by which  I mean instances when you were able to resist procrastinating and get right to work. but ­ wait a minute! ­ I  felt exactly the same way last week. And only after you’ve gotten good at doing the behaviors for ten minutes (or five. in contrast.” you will have many successes. doctoral thesis. when operating in the scary realm. start really small.

 The  benevolent parent also helps the child keep the failure in perspective. reminding him that  the “failure” probably isn’t as awful as he thinks it is. it was an upsetting call. effective parent offers compassion and understanding. Plateaus and Backsliding  A plateau is when you remain stuck at a level of achievement despite repeated  efforts to move ahead.  breaking out the notes to your novel for the first time in a year ­ make sure to make a big  fuss and give yourself some kind of tangible reward.e. Even if it’s something as simple  as taking your vitamins exactly when planned ­ or taking them at all. month or year. the solution is to go back to a prior level of accomplishment  you’re comfortable with and stay there for a while until you regain your confidence.  while the benevolent.  move on without remorse or regret. which means that whenever you fail  at not­procrastinating or another goal.www. today. the child grows up to be a  resilient adult who is not so afraid of failure that he procrastinates. With the benevolent parent’s help. and Cope With.  3. Both are discouraging.com/page 60 It doesn’t matter how small the achievement is. week. Criticism. Ignore “Failures” Except to Learn From Them When a child fails to meet a goal. and hope to do better soon. the proper response to failure is to ponder it just  long enough to come up with a solution so that the same thing doesn’t happen again:  “Okay. Well. Anticipate. even if the procrastination response itself isn’t optimal. next time I won’t call my girlfriend until after I’ve finished my work. If you have an “off” day. but  instead respond with compassionate objectivity. Plateaus and backsliding often indicate that you are setting too­ambitious goals. If  that is indeed the case. be a compassionate observer and analyst of your  situation. “Gee. mischaracterizes the problem. remember to set more modest and attainable goals in the future. depletes  your self­esteem. Backsliding is when you actually lose ground and become less  effective. and yet both are an inevitable part of any personal  growth process. Instead.  4.”  Then. . the mean parent tends to criticize and blame. I didn’t get  much work done. For bigger achievements ­ i. and that there are plenty of other  things he has succeeded at.hillaryrettig. as discussed earlier. What happened? Oh yeah.” As we discussed in Chapter 9. and  only makes things worse. you should not criticize or blame yourself. if you frequently  neglect to ­ give yourself at least a mental pat on the back. undermines your self­confidence..  Then. I was upset after that lunchtime  phone call with my girlfriend. You need to be your own benevolent parent. don’t criticize or shame  or blame yourself: just accept it for what it is. keeping in mind that there are often perfectly good reasons behind  procrastination.

 (In between those intervals. They never give up ­ and neither should you.” The  lack of shame. quickly and spectacularly! In fact. many problems. But they always come back to it.  I was frustrated. Eventually. Most of us can  tackle only one major problem at a time and. Sometimes. I was getting little done.)  Having to use the stopwatch again was a little humiliating ­ like putting training  wheels back on a bicycle ­ and having to set it at mere five­minute intervals was more so.hillaryrettig. The situation will improve when I’m ready for it to improve. blame and negative self­labeling meant that I was able to maintain my  self­confidence. I eventually had the presence of mind to do what I  just told you to do in case of backsliding: return to a prior level of productivity. including  illness or a financial crisis. which aided me in solving the problem sooner rather than later. I set it for five­minute intervals and.  due to personal issues. committed to focusing on my work. you will be able to return to your  work ­ quite possibly bringing to it a richer perspective as a result of your “sabbatical. it took only a  few hours of stopwatch­practice for me to return to my normal level of productivity. not a reflection of  who I intrinsically am. If something does pull you away from your dream. I went through a several­week period where. guess what? The strategy worked.” 5.  they have to temporarily put their ambitious dream aside while they work on other  priorities.  But. I kept reminding  myself: “This procrastination problem is a problem I need to solve. Keep at it! What can I say? Those who succeed are always those who persevere. After a few weeks of struggle. let’s face it.  The strategy worked primarily because the five­minute time limit I selected was  so small that success was more or less guaranteed ­ and my tiny successes motivated me  .com/page 61 Plateaus and backsliding can also indicate that you are experiencing personal or  other problems that are interfering with your ability to do your work. just do what you need  to do without shame or remorse or regret.  ****** Case Study:  Getting Past a Plateau While writing The Lifelong Activist. but knew to keep self­criticism to a minimum. can take precedence even over making progress on our  heartfelt dream. during those  intervals.www. I dug  deep into my computer hard drive and resurrected a program I hadn’t needed in a couple  of years: my software stopwatch. I could take as  long a break as I wished.

  Ideally. at least come up with a simple schedule that says  specifically what you are going to be doing or working on every hour of the day. It should all be available. For the same reason as #1. Approach Your Work Without Hesitation Remember how Productivity Behavior #1 is showing up to work on time. (Cell phone charged? Pencils sharpened?)  ****** Note:  If.  Try to create your schedule the night before so that the act of scheduling itself  does not itself become a form of procrastination.hillaryrettig. Be Prepared The Boy Scouts got this one right.  writing implements. and  . organized and in perfect  working order. tools. above ­ to avoid  confusion that can bump you off your path ­ you need to begin your day with all the  information. paper files. Don’t worry ­ I’ll tell you how to deal with it starting in the next chapter.  ****** Chapter 25. Always Begin Your Day with a Schedule Scheduling is important because vagueness opens the door to the kinds of fears  and uncertainties that can lead to procrastination. and materials needed to accomplish your work right out there in front  of you.com/page 62 enough so that I was able to get past my block and keep going with the process. If not. you are unable to show up for work scheduled and  prepared.www. ****** 3. you will have gone through the mission and time management processes  discussed in The Lifelong Activist and will know how to create a manageable schedule  that reflects your core values. that may be a sign that you have a high level of fear that is causing you to  procrastinate. computer files.  That means everything: books. 2. telephone numbers. Five Success Tips 1. despite repeated attempts. even paper clips.

 while ignoring. you should approach your  work with a light touch. Don’t Make Your Work More Difficult Than It Is Don’t fall into the trap of assuming that procrastination is inevitable.  the big picture. and the circumstances surrounding them. tiny! ­ chunks and working on those one at a time. since our fears are often strongest before we actually start our  work and disappear if we just persist for a few minutes. If you catch yourself feeling fear.com/page 63 Productivity Behavior #2 is getting right to work on the right stuff? While practicing  those behaviors. As you now know. Popular  culture likes to portray the act of creation as a kind of epic struggle because it makes  good drama. for the moment. but that’s the wrong model to follow. it’s because we’re frightened or  panicked. when our work isn’t fun. Stay Calm Strong emotions. anxiety or doubt. and the experience should be like play: easy. gently reassure yourself.g. to remain calm as the clock ticks toward your  start time. therefore.hillaryrettig. don’t worry ­ we’ll discuss a technique for doing  so in the next chapter. 4.   If you can’t eliminate the fear.  (E.  Hesitation gives your thoughts time to wander. as you learned in Chapter 19.”) If  necessary.  Solution II: . however.. try breaking it down into small ­  no. and if  you’ve got a procrastination habit. bump you off your path. Our only real course is to courageously face  down and explore our fears. Work. put yourself in a little “trance” just long enough for you to glide over to your  desk and start working.  (Now you understand the meaning of the proverb “he who hesitates is lost. (And don’t forget to have fun!) Often. but it’s crucial. Then I can take a break.”) Practice gliding over to your desk and starting your work without any hesitation.  Chapter 26. either about the work itself or something else in our life. safe and fun.www. especially if the effort is accompanied by  mean mommy/daddy type self­criticism. we come to the process for overcoming the disabling fear that lies  at the heart of so many procrastination problems. Instead. they will often wander directly toward your fears. and many successful  ambitious dreamers have learned to do this automatically. This sounds like trivial advice. finally. They also  make it harder for you to stay focused on the present so that you can practice the Three  Productivity Behaviors.  trying to work past that fear is often futile. try not to hesitate. 5.  And so.  If your project seems scarily big or important. “I’m just going to write for ten minutes – that’s all.

 Watch change happen! I discuss each individually below. . Design a solution for overcoming your obstacles. then you probably do have fears  and/or a panic response you need to address via the Process. however.) When you’re in that trance. .  2. as it allows you to avoid  doing your work without experiencing guilt or shame. You can read about them in  Parts I and II of The Lifelong Activist. I know ­ I’ve said it many times. Don’t criticize. which consists of these nine  steps: 1.   Step #2.  7. blame or shame yourself! (No mean mommy/daddy!) 4. Celebrate your victory. Start journaling. and you may not even need to use the Fear  Defeating Process described below. Repeat when needed. (5a.hillaryrettig. you’re only dimly aware of what  .  6. Defuse your panic. If. 8. (Those come later. when you look  back at your wasted day. or in many other books as well. Use mission and time management to establish reasonable goals and  a reasonable schedule.www. Characterize your obstacles.com/page 64 A Process for Overcoming Fear­Based Procrastination and Panic If you’ve been making good progress toward solving your procrastination  problem using the Three Productivity Behaviors. But please don’t neglect mission and time  management because they are essential parts of the solution. And .    Step #1. really. Start to implement the solution and (optional) return to your path. many people enter a kind of trance when they procrastinate  ­ that trance is the whole point of the procrastination. As mentioned earlier. then there probably isn’t much fear or  panic underlying your procrastination.) 5b.  9.  5c. and via journaling: 5a. 3. Use mission and time management to establish reasonable goals and a  reasonable schedule. you can’t manage to adopt the Three  Productivity Behaviors no matter how hard you try. b. Start your work: catch yourself procrastinating. and c all happen simultaneously while journaling. Start your work: catch yourself procrastinating.

www. Step #3. and eventually you’ll be able to quickly and reliably catch  yourself in the act of procrastinating. “Am I doing what I’m supposed to be doing. One thing that may help is to get into the habit of asking yourself. not to NOT lapse into mean  mommy/daddy­type self­criticism. (a) defuse your  panic. which will help you. be an objective. compassionate observer of  your own situation. Don’t criticize. Your main tool for doing so is journaling. If you are desperate to get some work done. so just be careful  that you don’t. The important thing to note here is that  the moment you catch yourself procrastinating. I’m procrastinating. For this kind of journaling. at  fifteen­ or thirty­minute intervals. and the hours just seem to melt away. you should stop whatever you are doing  and begin journaling. Now is the time to figure out precisely why you needed to procrastinate at this  moment. Instead of criticizing yourself. or am I  procrastinating?”  Keep working at it. blame or shame yourself! Be careful.  There are many ways of journaling. then you’ve completed this step. however. Journaling isn’t hard. or call a friend and have a focused and analytical conversation with him or  her.” Step #4. not the least of  which is convenience.  spelling and grammar don’t matter: just get everything down as honestly and as fast as  you can. “Too bad.” It basically “dumps” your thoughts and feelings. you can dictate an “audio journal” into a  tape recorder. If. incidentally. Start journaling.” Do not even add a mildly  negative phrase such as. Tell yourself. you are one of the many people who really zones out. uncensored format.  If you don’t like to write. you may be reluctant to stop and  . “Oh. it may take  some time and practice for you to reliably catch yourself early on in the act of  procrastinating.com/page 65 you are doing.  Some people don’t enter too deeply into that trance. They can be in the middle of  an unscheduled video game and think. (b) characterize the precise nature of your obstacles. and (c) come up with  solutions for overcoming those obstacles. “Oops! I’m procrastinating.hillaryrettig. in  undiluted. so please at least try it. but there are a few tricks  to it that I’ll share with you in the next chapter. in this vulnerable moment. You know why you shouldn’t do it. But writing offers important advantages over the other methods. but the one I want you I want  you to do here is the uninhibited “stream of consciousness” type journaling that is also  sometimes called “free writing. onto the page (or screen).” If you can do that  relatively quickly.

 once you start to overcome your procrastination problem and work  more productively. is to defuse  any panic you may be experiencing. As discussed in the Chapter 19. including cancer survivors. and 5c all happen simultaneously while you’re journaling. It also provides a way for  you to really focus in on your problems. a few hours. You will then be using  journaling mainly for its analytical and problem­solving benefits (5b and 5c). and more quickly able to  recover from it ­ and thus have less and less to journal about. which empowers you to solve them. 5b. If you keep practicing the Fear Defeating Process when you  feel afraid. The time you invest in journaling now will be returned to you a  hundredfold or more. as it is your main tool for solving your  procrastination problem. either.  Journaling is.www. If you are journaling for a long time ­ with fear.  journaling is the very best use of your time. spread over a weekend): the important  thing is not to rush it. So your  first step. however. in fact. reflective state of mind can take a few  minutes. The simple act of writing  down your problem is often all it takes to relieve a lot of the anxiety and panic  surrounding it. journaling is a “miracle cure” for panic. and eventually won’t be needed much. but that  typically takes much less time. or many hours (maybe.hillaryrettig. before getting down and dirty with your procrastination problem. and journaling may even seem like a waste of time. history and needs  pouring out of you and onto the page ­ it’s because you need to. centered. After a journaling session. ****** NOTE: Steps 5a. analytical explorations of your situation.  Journaling yourself to a calm. Fortunately. troubled teens and  people in jail. powerfully healing. you should feel mentally and even physically  more relaxed.com/page 66 journal. you should quickly become less prone to panic. victims of violent crime. Don’t be impatient: trust  the process and understand that this intensive­journaling phase is very important and  probably won’t last long. confusion or other  strong emotions. you can’t solve problems while panicked. or long.  attention and respect most of us crave but never get enough of. ****** Step #5a. It’s a way of giving yourself the time. It’s no  wonder that journaling is an accepted therapeutic tool for working with many types of  distressed people. In reality. . Defuse your panic.

hillaryrettig. directed at the wrong  targets. For instance. the precise nature of your obstacles. in your journal. rather.com/page 67 ****** Important Note ­ Journaling sometimes uncovers memories that we can have trouble  handling. usually because they are painful.  And also a good chance it will contain one or more Logistical or Situational  obstacles. it’s probably what you’ve been doing all these years when working on your  “problems” of laziness. if you are  concerned about how the process will affect you. There’s a good chance that the list will  include one or more of the Big Four: perfectionism. In the course of your journaling. see a therapist or other  specialist. didn’t solve your procrastination problem. It can also force our attention to issues  that we have been in denial over. Either event can be  traumatic. including memories of childhood abuse. *You needed some library books to complete the project. been  creating a “snapshot” of your mental state.e. you’ve also. negativity.  Trying to solve a problem you haven’t fully characterized is an exercise in futility ­ in  fact. hypersensitivity and  panic. did it? Use your journal to create a list of the specific obstacles that are preventing you  from continuing with your work at this moment. suppose you should have been writing a school paper. It’s important to characterize obstacles precisely because the more precisely you  characterize them. etc. or if it is raising issues that you are not sure you can handle. so the whole project seems  futile and a waste of time. and that demotivates you. ****** Step #5b.  If journaling isn’t helping to calm you down but. the more focused and effective a solution you can come up with. but someone else has  checked them out. and you feel cheated at having to stay in  . you discover that  the reasons you haven’t been writing are one or more of the following: *You hate to write. lack of discipline. This snapshot is likely to tell you exactly why  you’re procrastinating ­ i. but instead  spent the past hour doing other stuff. is making you more  upset. You may even wish to consult a therapist before you start journaling. All of that effort. *Your roommates are all out having fun.. At the same time you’ve been calming down.  *You hate the class and/or teacher. and have never been confident of your writing skills. Characterize your obstacles.www.  *You are pretty sure you won’t do well on the paper.

Once you do that. *You are pretty sure you won’t do well. Extra points.  work to reattach yourself to your passion for the subject. Pull back  the “curtain” of your panic and antiproductive thinking. and have never been confident of your writing skills. in turn. SO ask a  friend to edit your writing. *Your computer keeps crashing. These are all Logistical or Situational Obstacles.” So: *You hate to write. It’s like in The Wizard of Oz. The solution to the Big Four obstacles is. For instance. or anyone else who could give you perspective and guidance. you may be able to easily  overcome your Logistical and Situational Obstacles. and that. SO consult your professor. “hate to write” could easily be grounded in  perfectionism. *You’re not feeling well. librarian. should help  remotivate you.  *You hate the class or teacher. successful  life. yesterday. as discussed in Chapters 15 through 18. What’s amazing.  to replace dysfunctional thoughts and behaviors with functional ones. and once you defuse your panic. however. The fact that the solution to many of these logistical or situational  obstacles is simple. First. is how  often even seemingly “unvanquishable” obstacles turn out to be rather easily solved. when  Toto pulls back the curtain and reveals the Almighty Oz to be a flim­flam man.  This shouldn’t be used as a license to procrastinate. but understandable and forgivable.  To repeat Jerry Weinberg’s dictum: “The problem is not the problem. and why the subject is meaningful to you.  Step 5c. you must learn to persevere in the face of stress or misfortune. or even trivial. That’s worrying you. In other words. a technical  assistant.www. actually. if you can come up with some good things to  . I’ll discuss below.hillaryrettig. I want to be very clear that all of the above obstacles are not just  reasonable. however. In other words: nothing to be ashamed of. by the way. To live a happy.com/page 68 and work. SO try to see the big picture about what brought  you to the class to start with. and your toughest obstacles are  often revealed to be small and easily solved. The  problem is your reaction to the problem. although some hint at one or  more Big Four underneath. *You had a serious fight with your girlfriend.  *You and your girlfriend are madly in love. which interferes with your ability to  focus on this project. and haven’t heard from  her since. Design a solution for overcoming your obstacles. once  they are exposed to the light of day via journaling.

 If. . for instance.k.  and therefore better places to start? Do you have a tendency toward rigidity or  stubbornness that causes you to get stuck at certain points in your work? This kind of  information about your work habits is extremely valuable. and the steps you need to take to do so can be painful. Your situational obstacles. the  situational obstacle is a health problem. especially early on. At the same time you work to characterize your immediate obstacle. After you’ve both calmed down.  Or. have  trouble getting started? Are you more focused and less distractable in the mornings. . they tend to be harder to overcome than the  other obstacles. also look for  work patterns that help or hinder your productivity. you should be able to return back to your  path in less and less time.) Go ahead and use your journal to design detailed solutions to your logistical and  situational obstacles. SO call her briefly and patch  things up. like many people. (Ditto.  Or.  Again. as discussed earlier. tend to involve other people or  circumstances outside your control. taking some more substantive and time­consuming steps . As such. and you should take as much time as you  need.hillaryrettig.. however. . since it enables you to  optimize your scheduling and the way you approach your work. Start to implement the solution and (optional) return to your path. the solution may be to make an appointment with  your doctor. after all. the purpose of  this call is not to argue but to remind both of you about how much you care for her and  that you intend to work things out with her.www. Don’t get sucked back in to whatever fight you were having.a.com/page 69 say about the class and teacher. making a phone call or two .  Or. You  don’t want the solution itself to become a form of procrastination. Sometimes. . Do you.) If it’s a troubled relationship. there’s no wrong way to do this. Eventually. you  might have a frank talk with your partner. . .  Your goal here is to implement just enough of the solution you’ve designed so  that you can calm down enough to return to your daily schedule (a. . . or plan to consult a couples counselor. daily path). writing out the solution . Step #6. just writing out the problem in detail is enough to get you back on  your path . *You’re upset about the fight with your girlfriend. .  afternoons or evenings?  Are some parts of your projects much easier than other parts. *Etc. explain to  her how the fight is interfering with your ability to write your paper. time­consuming and scary. (Expensive. and enlist her caring  help.

 Procrastination is a wily. As I’ve mentioned repeatedly. be prepared to repeat this process as often as it takes ­  and occasionally throughout your entire life.hillaryrettig. bubble bath or sinful dessert. and return to your path ­ you  shouldn’t consider your procrastination problem licked. they are actually highly energetic. often making more progress in a few  . many begin to make amazingly fast progress at their goals. so that you have that memory and those skills readily  available the next time you do battle with your old nemesis.www. Step #8. Most of us grow up oppressed by too  much negativity and criticism. although that in and of itself is a  worthwhile goal. procrastination. Rest assured. Watch change happen! When I teach my students these techniques for defeating their fear­based  procrastination.  persistent enemy: it will return. Once they start trying to solve the right one ­ their fears. The problem. congratulate yourself ­ a lot. If you don’t believe me ­ if you think that only a “clear win” against your  procrastination problem is worth celebrating ­ then please go back and reread Chapters 15  (perfectionism) and 20 (mean mommy/daddy). You are finally grappling with your  procrastination problem in a meaningful way. you are victorious. Or all three!  Make a fuss: if you don’t. that by persisting  you will get to . Celebrate your victory. overcome your obstacle(s). . after years or perhaps decades of fear and  dithering. It  is up to us to counteract that negativity both for ourselves and those around us. it is important to celebrate every small  achievement or victory in every area of your life. and you should give yourself huge amounts of credit for it. and we continue to be oppressed by those in adulthood. as discussed earlier. . That’s  because. Even if. Call up a good friend and boast of your  achievement.com/page 70 Step #7. highly disciplined and highly  committed. you score a spectacular success ­ meaning. CD. So. however. So. you are able  to quickly defuse your panic. is that they were trying to solve the wrong  problem(s). this time around. Treat yourself to a movie. obstacles and panic ­  many shoot ahead like arrows toward their goals. who will? This is not merely an exercise in feeling good. undisciplined or  uncommitted. Repeat as needed. That’s a huge step. It doesn’t matter whether you’ve returned fully to your path or not. If you’ve  made it this far in the process. Celebrating yourself also helps you “own” your victory and the skills  that went into achieving it. in contrast to their negative self­image of being lazy.  Step #9.

  I have no doubt that many readers of this e­book are poised to make that journey within a  very short time. in the last chapter. What a jerk. . Therapy.  Chapter 27.” . All of these terms are fine by me.  Tools for Change I: Journaling There are four main tools you can use to help you defeat your fears and spur  personal growth: Journaling.www. almost  fragmentary. too. Self­Care and a Created Community. Self­liberation is an exciting journey to make and an inspirational one to witness. onto journaling and other tools for change .com/page 71 weeks than they had in years. That’s because beating procrastination is an act of profound  self­liberation that helps you redefine yourself and your possibilities. so much as your thoughts and. . The trick.hillaryrettig.  The Journaling Arc You’ll recall how. I discuss  these in this and the next two chapters. so that there are few or no opportunities for disappointment. as possible. is to apply the techniques I discuss in a very  patient way. I can’t believe he stood me up for that meeting. as in this hypothetical example: “Damn I’m upset! I can’t stand it! I don’t know what to do! I want to kill Frank. . and the  mean mommy/daddy dialog that fear tends to drag in its wake. When I start journaling. paradoxically. That’s definitely the way it is for me. I tend to type like a demon. What I don’t mean by  journaling is keeping a chronological calendar detailing the events in your life. Now. . In other  words. I  hate him.” “automatic writing. and my sentences are short. especially  when I’m upset or angry. . fear. Journaling would seem like the easiest thing in the world­and it is! Journaling is  just the writing down of your thoughts and feelings at any given moment in as much  detail.  especially. I don’t care about the events themselves. your feelings surrounding them. and with as little inhibition or censorship. I said that journaling calms you mentally  and physically. And I  guess I’m a jerk. The kind of journaling I  mean is sometimes called “free writing.” or “stream of  consciousness” writing.

 because fast writing leaves little  time for self­censorship and rationalizations.hillaryrettig. . . to  calmness. Note.  compassionate. That’s no excuse for being a  no­show. Still.com/page 72 My sentences are short because my anger is preventing me from holding a thought for  very long. In fact. lists. control and compassion ­ the “journaling arc. but the more contextualized. now that I  think about it. Just get your feelings and thoughts down.  Any medium and format are fine. I call the path one travels in one’s journal ­ from fear. A computer. anger and blaming. and he was really  terrific during that project we worked on last summer. As soon as I finish this.)  By the end of  a half­hour.  paragraphs. I’ll give  him a call to make sure he’s OK. something obviously happened to Frank. Also. . I’ll take the precaution of calling him  beforehand to remind him of meetings. Don’t worry about spelling or grammar. instead.www. If you don’t like to write. the better. of journaling. (Your journaling really is a window into your emotional state. focus  on the soft “heart” voice inside you that is telling the truth. also. but maybe in the future. Look for it. a dinner napkin  ­ they’re all okay. or three hours. and it shows in my sentences: “Well. As discussed in the last chapter. but that you may often  overwhelm with rationalization. or any other format is also fine so long as the format doesn’t interfere  with your primary goal of writing freely and honestly. however.  the truth be told. he’s got other  virtues: he really sticks up for me when Liz gets on my case. try talking into a tape recorder. And I guess he’s going  through a difficult time with his girlfriend ­ he told me that. accurate view of Frank and his situation. and get it down on paper. the easy transition to  problem solving (calling Frank before meetings).  and don’t stop to think or ponder. Tips for Effective Journaling Here are some tips to help you journal: Speed is key. or hour. of course. It’s not like he’s always unreliable ­ although.  The faster you write. I’m much more relaxed and  in control. he’s not the most dependable of guys. he did ask me to cut him some slack. a sheet of paper. you want to start  .” You will probably notice a  similar arc in your own journal entries. “ Note not just the calmness and longer sentences. The more the merrier. and throughout your career. and use it to track your emotional  growth during each journaling session.

 Some people journal first thing every morning.  Many of history’s most famous male scholars. and scientists.  unvarnished. I urge you to get over it. and therapy has been  among the best investments I ever made. or an  entire day or weekend. It has helped me get past the problems in my  life much faster than I could have ever done on my own. often embarrassing and often painful truth. don’t rush it: if you’ve got a lot to write. I think therapy is wonderful. there are usually plenty of men receptive to  the idea of journaling. Therapy very much remains a taboo subject. it  means you’ve got a lot to say.com/page 73 journaling at the moment you catch yourself procrastinating. Don’t show your journal to anyone. You should. If you are a guy (or gal. but also plenty of others who think it’s a sissy way to spend their  time.  Don’t rush it: when you’re done. as well. or last thing every  night. the students giggle in an  embarrassed way. That’s it for journaling! Try it out! Chapter 28  Tools for Change II: Therapy and Self­Care “Go to therapy!” I tell my classes. as if people are too embarrassed  even to giggle. statesmen. However long it takes. Guys can journal.  To ensure that you tell the whole. as an  essential part of their quest to lead a civilized and accomplished life. Many people are ashamed to admit  that they are in therapy. at least once in their lives. We all carry around emotional  . Most of the time. among others. or conducting an extensive.  saw keeping a journal. I think everyone should be in  therapy. the class goes dead quiet. In my classes. Not surprisingly. Sometimes. you’re done. make sure you keep your journal  private. for two decades.  Write until you’re “written out”  and can think of nothing further to say. Whatever  works for you is fine. too.hillaryrettig. Seriously: everyone. But you can journal at  other times. Others journal at odd times whenever the  mood strikes them. too. self­reflective correspondence. for that matter) with that prejudice. and still others set aside a few hours every week or month. on and off. as a form of meditation and reflection.www. Not me. This may take a few minutes. because you then have the  best chance of “capturing” and characterizing the precise problem. a few hours. I have been in therapy.  The reaction I get is interesting.

 my  therapist. specializes in addressing problems  related to procrastination and blocks. life is often difficult and  stressful.hillaryrettig.  So I urge you to try therapy or coaching. . Stop dithering. I have no problem with that. but nothing could  be farther from the truth. Another possibility for readers of  this e­book is a life/career coach who. at least for a while. and I always took my therapists’ recommendations very seriously. Also. unless he or she also  happens to be a trained and licensed therapist who specializes in those problems. addiction and other situational obstacles. and if the first one (or two or three) professionals you try don’t feel like a good  . but it was through that process that  the breakthrough came. That’s why so many successful people see a therapist  and are quite unashamed of the fact. This is particularly true if you have been  thinking about it. Since I’ve made a good living writing now for more  than twenty years.” ­ Richard Rhodes.  Shop  carefully. They see therapy as simply one more tool they are  using to build their success. Seeing a therapist is a sign that you have the strength to admit  to. . not for writing. and even without a lot of baggage.com/page 74 baggage from our childhood. Some people might prefer to consult a spiritual advisor or some other kind of  professional. it did. These are all good reasons to see a therapist. but would urge you to see a therapist in  addition to whomever else you see. and I’ve come to think of therapy as graduate  school for the emotions (or was it remedial?). How to Write: Advice and   Reflections (Quill.www. expressed the hope that  therapy would pay for itself. Seven years of therapy was no more expensive than  graduate school would have been. a good man trained at the Menninger Clinic. . I think ambitious dreamers have it tougher than many other people  because of the innate difficulty of our missions and the lack of societal and (often)  familial support. But such a person may not be able to help you with  relationship problems. like myself. your problems. Some people think that seeing a therapist is a sign of weakness.  That’s because I saw that the insights and lessons I was learning in therapy could help me  in all of the important areas of my life. When I groaned at the expense. 1995) I don’t know about Rhodes. and work on.  The Pulitzer­prize winning writer Richard Rhodes draws a direct line between his  therapy (for post­traumatic stress syndrome resulting from an abusive childhood) and his  professional success: “I started therapy for myself. and go out and find someone. but one reason therapy worked for me was that I  made it one of my top priorities. but dithering. Nothing except a real emergency would cause me to  miss a therapy session.

 Make  sure your home and workspace are maintained in a way that’s conducive to your  happiness. Self­care doesn’t have to be a major effort or expense: it can be as simple as  taking time out for a movie.” no matter how minor. and  treat yourself especially well whenever you’ve had a “failure” or disappointment. If your physical or emotional being is not healthy. addiction. It is also hard to take care of others. or leads to more unhappiness. The key  is to generally treat yourself well. peace and productivity. self­care should come before everything except  emergencies. If you’ve got attention­deficit disorder (ADD). especially at an ambitious dream.   Deal with your issues. and don’t deny your physical. Schedule regular appointments with your doctor. keep looking. Just treat yourself well. It can also be  buying a colorful new sweater. take care of yourself. than one of these conditions left  untreated.com/page 75 fit. and get lots of sleep.hillaryrettig. be  persistent in seeking out the best quality medical or therapeutic help you can find for  these conditions.  inhibits success more.  So. The act of discovering and meeting those needs forms the foundation of a happy  and productive life. And then do what the professional tells you! Nothing. and also to give yourself little “treats” as often as  possible ­ once a day or more is great ­ without experiencing even the slightest twinge of  guilt. attention­ deficit hyperactivity disorder (ADHD). emotional and material  needs. in  terms of being able to catalyze your success and happiness. OK?   Chapter 29. or bipolar disorder (formerly called manic depression).www. dentist and  ophthalmologist. Self­Care As my therapists have taught me. is enormous.  The difference between a good therapist or coach and a great one. in my experience. when your own needs are going unmet. get plenty of exercise. or taking a taxi instead of a bus once in a while. Ask your doctor or therapist specifically what steps you can take so that your  condition has as limited as possible an impact on your ability to achieve your ambitious  dream. or a walk in the park. Eat nutritious meals. obsessive­compulsive disorder (OCD). And  treat yourself well whenever you feel like it.  . or  advocate for them. just for the heck of it. then you can’t hope to be  productive. Treat yourself well whenever you’ve had a “success. a meal with friends.  depression.

 not just  because negative people drag us down.  family relationship. friends. You need to replace  them with a supportive community.www. it’s almost impossible to maintain a positive view of  oneself. That often consists of a group of very special friends whose  major values they share. Family Family is such a delicate topic. Many ambitious dreamers create a different kind of family in place of. or formalized. You need to  create your community. or to succeed at anything. Mentors is a very  important topic that I discuss separately in the following chapter. please make sure that your spouse or partner is 100 percent supportive of  your mission. or down. or in  addition to. encouraging  people. and hardest to solve. in turn. but I discuss the other  categories briefly below. especially if they are actively involved in helping  us reach our potential. Don’t make the mistake of thinking that this  community will magically accrue around you if you just do your own thing. This can be an informal. I hear more anguish from students on the subject of families  than anything else. Conversely. and whom they know will support them in good times and bad.  and whom they. An unsupportive spouse is one of the most painful. Especially if you are distanced from your birth family. It’s a wonderful thing when those around us have high  (but not too high) expectations for us. colleagues and helping professionals. commit to supporting.  The major categories of people you want in your Created Community include  mentors. a key factor separating successful from  unsuccessful people is that the former surround themselves with supportive. and manage it. while the latter are often more likely to tolerate skeptics and nay­sayers in their  lives. We are all familiar with the traditional nuclear­type family consisting of a spouse  or partner. Whom we choose to associate with is one of our most crucial life decisions.  situational obstacles. family. and perhaps also some kids or companion animals. it is very important for you  . to the  expectations of those around us. the nuclear one.com/page 76 Tools for Change: A Created Community As you have heard me say earlier. however.hillaryrettig. when surrounded by people who constantly criticize us  or put us down. but because we tend to live up. since many of us have families who are hostile to  our values and life choices.  Getting rid of naysayers is only half of the battle. If this is the kind of family  you aspire to.

 and also treat their  employees and volunteers badly. If you have a position in such an organization.  Don’t worry: another opportunity to work in the field will almost inevitably present itself  ­ and if it doesn’t.   The rule is simple: don’t let anyone abuse you. They also have a responsibility to praise you and acknowledge your  achievements. Just three reminders: 1. or for any other reason.  2. This includes other dreamers. it’s still the right choice to leave an abusive situation. Someone who undermines or harshly criticizes you is not a friend. Don’t settle for less! Colleagues It’s a sad fact that some of the people who treat ambitious dreamers worst are  colleagues who. provided your relationships are healthy and  don’t interfere with your personal growth and success.  supportive way.com/page 77 to create some kind of family for yourself. A “party animal” lifestyle is generally incompatible with success at an  ambitious endeavor. Don’t waste time trying to help her  . for  someone to be highly effective and evolved in some areas of life. activist and academic realms. in theory at least. arts and academic organizations are badly run. and high ineffective and  unevolved in others. Friends have a responsibility not just to objectively state  the truth ­ including.  If a colleague criticizes you harshly for being insufficiently committed or  dedicated.www. This problem  seems particularly prevalent in the arts. and all too common.  And. most of us cannot. or interfere with your ability to attain it. they sustain us  through the inevitable dark moments.hillaryrettig. and so you may seek out only a few very  close friends or a wider circle. ignore her. and we suffer if try. Recognize that it is possible. leave it. and  I don’t care how illustrious their achievements or credentials are. unpleasant truths ­ but to do so in a compassionate.  Friends People are social to varying degrees. should share their world view and goals. or how awe­inspiring  their intellectual framework. perhaps. So is a “doormat”/“go­to” person lifestyle in which you cannot or will not say  “No” to requests that conflict with your mission. Many activist.  3. Either is OK. Wonderful friendships not only bring light and color to our lives. Although rare individuals are able to thrive  without one. regardless of  what they say their motives are.

 five years from now. here:  “Be kind.hillaryrettig. but they exist whether you focus on them or not.  *Wisdom. massage therapist. They  have a good grasp of the “big picture. They are where you hope to be next year. to tell you how to get there.  acupuncturist.  Mentors typically offer one or more of the following benefits: *Information. a nutritionist. You may have to hire someone with these forms of expertise. spiritual advisor or anyone else you feel you should consult about your  physical and mental health.  Helping Professionals By “helping professionals. coworker or friend for  free. They don’t just have the information. Because they’ve done what you are trying to do. perhaps. and to help  you along the way. . therapist (or coach). I also mean good personal finance and insurance help. And they are available. and of what can go right and wrong as  you pursue your ambitious dream. don’t abuse or attack others. As someone who has spent years dealing with her own  anger issues.” I mean.  Finding and Cultivating Mentors Mentors are people who have already achieved some of the things you want to  achieve. not just for your own sake. Chapter 30. needless to say. not only after you find yourself in a jam. Just make sure you’re getting quality advice ­ and getting it as part of your life  planning. and ignoring them  invariably leads to trouble.www. they have a lot of  knowledge about how to do it.  and that you may be using your “professional zeal” as a rationalization to support this  engrained defensive behavior. I urge you to deal with yours.”  Recognize that your anger and intolerance probably stem from childhood.” of strategy. for everyone you meet is fighting  a great battle. anyway. a doctor.com/page 78 comprehend the roots of her intolerance and hostility: it’s a job for a therapist.  dentist and ophthalmologist. first of all. they know how to apply it. You may not like to focus  on these issues. or twenty years  from now. but that of those  around you.  or maybe you can consult with a knowledgeable family member. Philosopher Philo of  Alexandria’s advice is particularly apt. and willing. Then. And.

. while others may be mentors in another (e. Your  mentors’ contacts can be of enormous help to you as you build your career. You should have  as many mentors as possible in as many different specialties or fields that are relevant to  your career as possible. Some of my most important mentors are people who are younger than I  am. art. This is a very important. or your academic  field). So. parenting. such as high tech or public relations. he  thinks. Mentors often know about jobs.  Finding and cultivating mentors should be a primary goal of all ambitious  dreamers. meaning that  they can help you reach your goals faster than anything else. but who have knowledge.  They often know lots of people. contribution of mentors. is his chance to meet her. influential people.com/page 79 *Opportunities.  How to Establish a Mentor Relationship Below are examples of the wrong and right way to establish a mentor  relationship: Wrong Way: Ian is attending a reception at an activist conference when he spots  the celebrated activist Jane Smith across the room. etc. and enjoy.  Anyone and everyone who meets these criteria could be a mentor. *Contacts.  Here’s how to find and work with them. he barrels across the room and introduces himself to  . you should cast as wide a  net as possible. experience and skills I lack. Others are former students or  coaching clients. Although many  teachers. You’re never too successful or accomplished to need mentors. bosses and other authority figures are natural choices. and underrated. and. finances. career strategy). you are almost certainly doomed to time­wasting and frustration. I am grateful for mentoring from whatever source it comes.g.. and they often know important. Mentors are probably the most powerful “success catalyst” around. He’s always revered her and now.www. grants and other opportunities  that can help you. the process of mentoring. but also be the kind of people who like to help.  marriage. Who Are Mentors? Some people may be mentors for you in one area (e. In other words. The right mentor can  literally take years or even decades off the time it takes you to succeed. without  mentors. they should  understand. Some might be  experts in an important allied field. home ownership.g.  All of your mentors should not just have specific information and other resources  that you need.hillaryrettig. health and fitness. You should also have mentors for your personal life: for dating.

  When it came time to actually attend the reception. just as you can’t go around asking them to marry you. including: *Planned ahead (studied the conference agenda). but she has agreed to give him at least some  assistance. . The conversation languishes. he decided to introduce himself to  her during the reception. (He had rehearsed ahead of time. and Pete told Jane how much  he liked her work. and so was happy to talk  with him. and there are lots of people here who want to  talk with you.hillaryrettig. Then Pete said: “This has been a  great conversation. Before showing up. but then he can’t  think of anything else to say. She thanks him. and after a few moments she  excuses herself to talk with someone else. but I know you’re busy. He spoke in a relaxed voice and  didn’t ramble on and on. his friend made the introduction. Pete dressed with care.com/page 80 her and says he’s always admired her and her work. and found his questions insightful. Pete. Had Ian naively said. Jane is not yet a mentor for Pete.  skewing towards a more professional look. long­term commitment than she may be ready for. but it could have been worse. Would it be okay if I contacted you after the  conference to get some advice on this?” Jane gave him her business card and invited him to get in touch.  “Would you be my mentor?” Jane would have probably been surprised. Here’s a better way to get someone on board as a mentor: Right Way: Another activist. studied the attendee list at the conference  before coming.) Then he asked his questions. He gave it some thought and came up  with some follow­up questions or points about it. The conversation continued for a few minutes.  Pete did many things right.www. he discovered that an activist he knows quite well is actually  friends with Jane. I don’t want to monopolize your time. and that one article in particular. the word “mentor” can  imply more of a serious.  Jane appreciated his interest. and so he got that activist to agree to come to the reception with him  and introduce him. Even if the  potential mentor is someone who already knows and likes you.   At the reception. You can’t go around asking strangers whom you’ve just met to  mentor you. Both relationships  imply a serious long­term commitment. and we’re having trouble  getting the attention of the local legislators. which is the first step toward establishing a mentor relationship. and then given  him a polite refusal.  During his research. Noting that Jane Smith would be there. Not very encouraging. he reviewed her most recent writings and  found an article of hers that he particularly liked. and should be approached with care. But I’m working on a fair housing  campaign that’s very similar to the one you ran in Cincinnati.

 If your mentor is nice. don’t seek an in­ person meeting unless you have something specific to discuss. What you don’t want to do is drop out of sight and then.hillaryrettig. Pete set himself apart from the crowd. Note that a handwritten note or card is often  more meaningful and valued than an e­mail. That could mean once a  month.  You want your interactions to be meaningful ­ above all. *Was conscious of her situation and respectful of her time. Working with Your Mentors You want to stay in regular touch with your mentors. truly  knows and values Jane and her work. and.  And you need to be appreciative. . once every six months. but a carefully written one. Or.  contact your mentor frantically for advice. it’s good to get in  touch just to update him on your situation and progress. and by the way. Pete knew that every first meeting is an audition. by demonstrating that he really. if you haven’t spoken with a mentor in a while. Oh.com/page 81 *Didn’t approach Jane “cold” (i. Thank you notes are required after every  meaningful exchange or bit of assistance your mentor gives you ­ and not a dashed­off  thank you note. However. That means you have a defined goal for each  interaction and show up well prepared.  *Made his request only after a friendly dialog was established.. wound up with several potential  mentors. *Expressed a very specific knowledge of Jane and her work. arranged an introduction). *Was prepared ­ he had studied up on Jane’s work.www. once every year or even less often. when a crisis emerges. It’s a drag. he will help you out. as a result. you don’t want the  mentor to feel you’ve wasted his time. you could consult your mentor intensively during  a specific project that lasts a week or a month. Sometimes. Pete took a similar strategic approach with several other VIPs  who were attending the conference.e. one that was both within her field of expertise  and not too time­consuming. but unless the mentor also happens to be a personal friend. and also rehearsed what he  was going to say. and not for a while after that.e. *Made an appropriate request ­ i. and it turns many of them off  from meeting or helping new people. depending on the  specific nature of your relationship. You can do this through e­mail  or in person. Many famous or  important people are constantly being approached by people who want their help. but  who know little about them and what they do. *Presented himself in a professional manner.  but he will likely also feel somewhat used..

www.hillaryrettig.com/page 82

And, finally, you should always seek to reciprocate. Even though you may feel  that you have little to offer your mentor, that is probably not the case. Sooner or later,  you’ll see a newspaper article, or get some information at a meeting, or make a contact,  that your mentor will find useful. Be sure to get that information to him. Or, you may be  able to assist the mentor in some difficult project he’s involved with. Even if your  contribution is just doing some copying, or picking up the bagels and coffee for a  meeting, he will appreciate your willingness to reciprocate. Mentoring Others Mentoring (as opposed to being mentored) is, as I’ll discuss in Chapter 32, a  fantastic growth experience, which is why a lot of even very busy people welcome the  opportunity to mentor a few select protégés. This is why you should also mentor. Yes, you should mentor! However unaccomplished you may feel, you probably  have lots of wisdom to impart, and there are definitely people out there who could use it.  So, if someone comes up to you seeking advice or guidance ­ and it will happen sooner or  later, especially if you follow the advice in this e­book ­ and you feel comfortable with  them and their request, by all means mentor them. If you don’t want to wait until someone approaches you, you can always join a  mentor program at a nonprofit organization or charity. Many youth programs and schools  have mentor programs, for example. Or, you could start a mentor program within your  workplace or another organization you belong to. There is probably no organization that  wouldn’t benefit from having a mentor program in place. 

Chapter 31. The Ultimate Solution (Solution III) to Managing Your Fears: Develop  an Empowered Personality
When you start making progress on your procrastination problem, your  personality will change. This sounds scary, but it is actually a good thing, because it will  be changing in the direction of greater calm, confidence, happiness and effectiveness. In  fact, you’ll be developing what I call an “empowered personality.”  An empowered person is someone who has made great strides in conquering her  obstacles and, as a result, is making good progress on her ambitious dream and in other  areas of her life. There are empowered people in every field, and you should seek them 

www.hillaryrettig.com/page 83

out and enlist them as role models and mentors.  Below, I describe the empowered mindset and compare it with its opposite, the  unempowered mindset.  Empowered People versus Unempowered People Empowered people tend to be . . .  Positive Action­oriented Planning­oriented Solution­oriented Optimistic They tend to . . .  Feel empowered and in control Take responsibility  Not take difficult situations personally Help others Unempowered people, in contrast, tend to be . . .  Negative Passive (not action­oriented) Planning­averse Blame­oriented (not solution­oriented) Pessimistic They tend to . . .  Feel powerless and out of control Evade responsibility Take difficulties personally Not help others Empowered people tend to be self­actualized and, like all self­actualized people,  tend to have an expansive world view. They are at home in the universe and in their own  skins, and their power, passion, wisdom and tenderness makes them highly attractive to  others. Some empowered people may even strike you as too happy and high­energy, if 

www.hillaryrettig.com/page 84

you yourself are low­energy or haven’t met that many empowered people. (A sure sign,  by the way, that you’re hanging around with the wrong crowd. . . . ) But hang in there and  get used to the energetic new vibe. You shouldn’t hesitate to approach empowered people because most of them  understand the importance of networking and mentoring. Of course, you always want to  time your introduction carefully and be well prepared for the encounter. Remember:  every introduction is an audition, and empowered people, because they value their time  highly, tend to be very selective about those whom they choose to work with or mentor.  Note that while many empowered people are successful people in the  conventional sense, not all successful people are empowered. There are plenty of people  out there who run large organizations, command great salaries, or have developed  awesome intellectual frameworks, and yet have not conquered their internal demons.  They remain subject to a fear­based, zero­sum mentality that causes them to shut out ­ or,  worse, exploit ­ those who are younger or less­experienced, or whom they perceive to be  less powerful. People like that are not truly empowered and should be avoided.

Chapter 32. What Empowered People Do
Working to empower yourself is one of the best things you can do for yourself,  others in your life, and the world at large. Becoming empowered is largely a matter of  forming certain emotional and behavioral habits. Below is a list to get you started: as  always, take it slow, applaud the tiniest bits of progress, and never bash yourself for your  perceived shortcomings. Empowered people build infrastructures to support their success. When you  take a job in a corporation, you automatically acquire, on your first day of work, and with  little or no effort on your part, most or all of the following: a desk, office, computer,  computer assistance, electricity, lights, a bathroom, phone, schedule, rule book, records  of your predecessor’s work, a salary, benefits, reference books and other materials,  colleagues, a boss, a boss’s boss, a human resources department, and a budget for  additional purchases. I call all of the money, things and people that make it possible for you to do your  job your “success infrastructure.” As you can see, success infrastructures tend to be big,  complex and expensive. 

www.hillaryrettig.com/page 85

Pursuing an ambitious dream is as hard, or harder, than corporate work, which  means that you probably need an equivalent, or better, infrastructure for it. If you work  independently, however, no one’s going to provide that infrastructure for you: you need  to create it for yourself. That is an ongoing process, and it should be one of your top  priorities at all times. An unempowered person will sit around bemoaning all the  resources he needs but doesn’t have. An empowered person, in contrast, will identify a  need and quickly start working the phones to get it met. In doing so, he creates his  success infrastructure. Empowered people educate themselves. They are lifelong learners, and  constantly reading, attending classes, and consulting experts and others. They are  naturally curious about a wide range of topics, and not biased against “soft” subjects such  as self­help.  Empowered people welcome challenges. Many people avoid challenges and the  unknown, but empowered people welcome them as growth opportunities. They also  know that success often comes from pushing oneself just a little bit beyond one’s  “comfort zone.”  Here’s what Christopher Reeve, in Nothing Is Impossible: Reflections   on a New Life, had to say about comfort zones: “The vast majority of people live within a comfort zone that is relatively small. The  comfort zone is defined by fear and our perception of our limitations. We are  occasionally willing to take small steps outside it, but few of us dare to expand it. Those  who dare sometimes fail and retreat, but many experience the satisfaction of moving into  a larger comfort zone and the joyful anticipation of more success. A person living with a  disability may find the courage to leave the comfort zone of his own house for the first  time. An able­bodied individual might decide to face claustrophobia by taking up scuba  diving. Even as our country tries to cope with terrorism, most of us know intuitively that  living in fear is not living at all.” Fortunately, the life of an ambitious dreamer provides no shortage of  opportunities to be challenged. Even worthwhile challenges can be scary, however, which  brings us to . . .  Empowered people anticipate, and learn to deal with, fear and anxiety.  Recall Steven Pressfield’s story about how Henry Fonda threw up before every  performance. For forty years, he threw up; and then, each time, he went out and gave his 

 . if an empowered person screws up and then catches himself thinking  negatively. not only are obstacles a serious impediment to success. . but protégés. or positive. but they figure out ways to cope.  Empowered  people seek out protégés ­ people to mentor ­ not just because they know that the world  runs better when everyone gives back. for example. find that  their relationships deteriorate as they become more professionally successful. but they  tend to get worse over time. Empowered people also know that success. .hillaryrettig.www. thinking Self­acceptance or self­praise Compassionate observation and analysis Reasonable goal setting and tolerance of error Resilience Calm and perspective So. That’s  because they know that. they replace: Negative thinking Self­criticism Judgmental thinking Perfectionist thinking Hypersensitivity Panic with . Empowered people seek out not just mentors. They understand that the fear and other negative  feelings are transient and relatively unimportant in the larger scheme of things. . .  with . author of The Seven Habits of Highly Effective People calls  your “circle of influence.  with . they are determined to cope.com/page 86 performance. ” he immediately stops that line of  thought and replaces it with another.   Empowered people deal quickly and decisively with their obstacles.  and also increases your base of knowledge. That’s often not the case.  In fact.  with . . . Mentoring helps you identify and reinforce your strengths.” Empowered people reprogram their thoughts for success. They make a  conscious effort to replace dysfunctional thought patterns with functional ones. . And because the goal of mentorship is to help  your protégé evolve into an empowered person. along the lines of. which brings its  own stresses.  with . . but also because they know that mentoring is one  of the best uses of their time. . mentoring is also one of the best ways to  expand what Stephen Covey. Successful  people may get just as scared or anxious as anyone else. . .  Unsuccessful people often assume that successful people find success easy.  with . . more objective and compassionate one. .  Objective. can worsen many situational obstacles. Many people. or are  unusually good at coping with stress. For  instance. “What a jerk I am . . Don’t let that happen to you ­ start dealing with your obstacles now. however.

www. ­ ## ­ Thank you for reading The Little Guide To Beating Procrastination. act as if you are  highly motivated.hillaryrettig. as well as any comments and suggestions about  this e­book. even in moments of non­motivation. That’s because the smile initiates a  sequence of hormonal and other events that relaxes us and makes us feel good. author of Flow: The Psychology of Optimal Experience. you  will actually start experiencing the real thing more often. because  although the customer on the other end of the line can’t see them do it.com/page 87 Empowered people understand that success is sometimes a performance.  ­ Hillary Rettig . who must be “on” close to 100 percent of the time in order to  make their quotas. Simply by practicing at performing at peak. we can probably do so much more frequently than  we realize. at lifelongactivist@yahoo. And here’s the icing on the cake.com. are very familiar with this phenomenon: they are taught that their  posture. And that will be the most amazing reward of all. And you’ll find more information about me. I hope you found it useful. This is because of a wonderful thing that behavioral scientists have  discovered: that not only do our emotions dictate our actions. rituals. and physical and mental exercises to help themselves  get and stay pumped for their workday. facial expression and other physical attributes affect not only their mood but  their customers’. Perfectionism and   Blocks. the amazing secret that empowered people in  every field eventually learn: that with enough practice mimicking peak performance. for all of your hard work. You should do the same thing. the salesperson’s  voice sounds much more forceful and dynamic when she smiles.  The crucial question is: What do you do in between those moments? My suggestion is that. athletes and other peak performers develop a  personal collection of tricks. I welcome your questions. Research has shown. and The Lifelong Activist and my other books at  http://www. and wish you the best as you travel along the path to  your dream.  my workshops and coaching services. Try it.  Many salespeople. Experts such as Mihaly  Csikszentmihalyi. but our actions often dictate  our emotions. we actually become happier when we smile. say that while  we can’t operate at peak all the time. We  all have moments when we operate at peak performance and feel on top of the world.  Professional salespeople.com. They are taught to smile even when talking over the telephone. performers.hillaryrettig. you can train yourself to enter  into peak much more easily and frequently. that we don’t just smile because we’re  happy. for instance.

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful