www.hillaryrettig.

com/page 1

TITLE

The Little Guide To Beating Procrastination,  Perfectionism and Blocks: A Manual for Artists,  Activists, Entrepreneurs, Academics and Other  Ambitious Dreamers
by Hillary Rettig, http://www.hillaryrettig.co       m lifelongactivist@yahoo.com
VERSION INFORMATION Version 1.0 released 12/10/07 AUTHORSHIP This e­book is adapted from my book The Lifelong Activist: How to Change the World   Without Losing Your Way (Lantern Books, 2006). For more information on The Lifelong   Activist please visit http://www.hillaryrettig.com. I do life and career coaching that help activists, artists, entrepreneurs, students and other  ambitious dreamers break free of procrastination, perfectionism, fear, negativity and  other blocks to success so that they can achieve their life goals. I also help people  succeed at their job searches (that’s what the subject of my next book will be). If you like  the approach in this e­book, and think my coaching would be helpful to you, please email  me at lifelongactivist@yahoo.com. You can also read more about my coaching and  workshop services at http://www.hillaryrettig.com. If this e­book has helped you, and/or if you have suggestions for the next edition, I would  welcome hearing from you.  Thanks, Hillary. lifelongactivist@yahoo.com WARRANTY  The information in this e­book is presented without warranty of any kind. It has helped 

www.hillaryrettig.com/page 2

many people, and it is my sincere wish that it help you, but I can’t accept responsibility  for any negative result you feel you may have obtained from using it. If you are suffering  from an intractable procrastination problem, or panic attacks, anxiety, depression,  addiction or any other psychological or physical condition, please seek professional help  before following the advice herein. ­ Hillary LICENSE This e­book is licensed under the Creative Commons Attribution­Noncommercial­Share  Alike 3.0 license, which means you are allowed to copy, alter and distribute it non­ commercially so long as you include the above Title, Version, Authorship and Warranty  statements, as well as this License statement. If you choose to distribute your altered  version to others, you must permit them the same freedom to copy, alter and distribute  non­commercially under the same terms. For more details click on this link:  http://creativecommons.org/licenses/by­nc­sa/3.0/us/. TEXT NOTES *Throughout The Little Guide, I use the term “artist” to refer to creative people of all  types, including fine artists, musicians, writers, and performers, as well as craftspeople,  designers, and other commercial or “applied” artists. *I often use the word “student” to refer both to students I have taught in classes and  workshops, and individuals I have coached.   *Please note that although the techniques described in The Little Guide work on their  own, you’ll probably achieve better results using them in conjunction with the Mission  Management and Time Management techniques described in Parts I and II of The   Lifelong Activist. I didn’t include those topics here because I wanted to write a little guide  that focused just on the topic that most people seem most urgently interested in,  overcoming procrastination. I do, however, occasionally refer to the importance of  managing your mission and time in this e­book, and urge you to pick up The Lifelong   Activist to read up on those topics.

www.hillaryrettig.com/page 3

TABLE OF CONTENTS
PART I. THE PROBLEM DEFINED 1. An Early Morning in May (or September, or January…) 2. Things That Bump Us Off Our Path 3. Despair…and Hope 4. The Problem You Think You’re Solving 5. The Problems You Should Be Solving 6. Fear 1. Introduction to Fear and Fear of Change 7. Fear II. Fear of Failure 8. Fear III. Fear of Success 9. No Such Thing as Pure Failure or Success 10. Don’t Compound Fear With Shame 11. Fear Creates Obstacles to Success 12. The Most Important Thing You Need to Know About Your Obstacles 13. Non Obstacles 14. Beware Myths that Promote and Excuse Failure 15. Perfectionism 16. Negativity 17. Negativity II 18. Hypersensitivity 19. Panic: The Fear­Amplifier PART II. THE SOLUTIONS 20. False Solution I: “Mean Mommy/Mean Daddy” 21. False Solutions II and III: “Selling Out” and “Stalling Out” 22. False Solution IV: Dithering 23. Solution I: The Three Productivity Behaviors 24. Practicing the Three Productivity Behaviors 25. Five Success Tips 26. Solution II: A Process for Overcoming Fear­Based Procrastination and Panic 27. Tools for Change I: Journaling 28. Tools for Change II: Therapy and Self­Care 29. Tools for Change II: A Created Community

www.hillaryrettig.com/page 4

30. Finding and Cultivating Mentors 31. The Ultimate Solution (Solution III) to Managing Your Fears 32. Developing an Empowered Personality 33. What Empowered People Do

 exercise  during your lunch break. since a  block is really an ongoing procrastination problem that lasts weeks. or January…) So here’s what happens: You have a plan – let’s say. It offers not one. and then  curl up in bed with a good book. but somehow. Students who  . but three hours to make it to your desk. by the time bedtime rolls  around.  THE PROBLEM DEFINED Chapter 1. easel or other workspace by 9. This is also the challenge of beating blocks.com/page 5 PART I.hillaryrettig. eat a healthy salad at your desk. come  home. And then. these solutions work fast. at your desk. Web surfing. months. you haven’t accomplished some. Etc. Meaning. you’re making a choice to either stay on your path (or  schedule) or leave it. of what you had intended. work three hours. maybe. Or. There are other definitions of procrastination. but three proven solutions to  procrastination: I’ve used these solutions myself with great success.    This e­book will help you figure out what is causing you to leave your daily path. you start the day with a plan. you spend an hour or three reading the newspaper. years or  decades. at every moment. eat dinner with your partner. or all. and  making personal calls.  The challenge of beating procrastination is the challenge of  resisting the urge to leave your path. Maybe you wake up late ­ at 8. be washed and dressed and  breakfasted by 8. Moreover. An Early Morning in May (or September. or…noon!  The plan is trashed before you  even get started. maybe when lunchtime rolls around you don’t exercise and instead of a salad  eat a gigantic submarine sandwich ­ and then spend the rest of the afternoon feeling  sluggish and don’t get much done. work a couple more hours in the evening.  and what you can do to stay on it. work four more hours. but I like mine because it reflects  the notion that. Or.www. Procrastination is when you get bumped off the “path” you set for yourself for the  day. to wake up at 7. or 9. and so have many of  my students and coaching clients.   But you don’t follow the plan.  once you’re there. it takes you not one.

 Why not? The answer could be one or more of the  following:   *Got up late. on  a Monday morning.  For now.www.m. *Got a call from a friend (or email or instant message) who is happy and wanted  to share good news. *Just realized that the laundry desperately needs to get done!  These are typical of the kinds of things that can bump you off your path.  *Are distracted by the weather – it’s awful and depressing. and keep reliving the quarrel in your mind. *Just realized that it is highly important to work on some other project. *Are too hyper – drank too much coffee and can’t sit still. *Got a call (or email or instant message) from a friend. I’ll explain why that is so later in the book. *Are playing Solitaire. *Are distracted by the weather – it’s beautiful out and you’d love to take a walk  or bike ride. you will be much more empowered to finally  defeat your procrastination problem and live the productive and happy life you’ve always  yearned for. at 10 a.com/page 6 employ them often shoot ahead like arrows on their goals.hillaryrettig. There are  . Or.  and rest assured that. *Are too tired – the coffee hasn’t kicked in yet.   *Quarreled with your lover last night. *Are Web surfing or Web shopping. even if they’ve been blocked  for years. Chapter 2.  Things That Bump Us Off Our Path Let’s say you planned to be at your computer. It’s only  a partial list. if you work in a home office: *Turned on the TV for “a minute” and saw that one of your favorite actors was  being interviewed. of course ­ you can probably add many other entries to it. working on a project. who is depressed (though  not in crisis) and needed to talk. but you’re not. *Are reading the newspaper – every last word of it. just relax and read on. so you decide to watch the interview. by the time you finish.

 is emergencies. after you’ve dealt with it. You will need to learn to resist  the urge to get sucked into activities not on your schedule. it is very important to learn to minimize the  number of preventable emergencies in your life. The one exception. One important thing to notice is that. I am. cooking all  . they are all equally unacceptable  from the standpoint of beating your procrastination habit. Or. for instance:   *Your elderly parents could probably find someone else to mow their lawn and  pick up the groceries ­ like another family member. But even with an emergency.www. Or. I need to. while some of these bumps seem “good” or  “worthwhile” (like commiserating with your unhappy friend or doing the laundry).  This problem can be hard to identify. much less solve. and  some seem “bad” or “frivolous” (like playing Solitaire). ask yourself whether it  could have been prevented by better planning.com/page 7 probably hundreds of potential “bumps” that can knock you off your path. because procrastinators are  often adept at rationalizing their diversions. and many  procrastinators misjudge. we should help them. such as a therapist ­ to help provide it. because the (deservedly) virtuous  feeling one gets from helping often offsets the guilt that the procrastination normally  engenders.  Obviously. If it sounds like I’m taking a hard line. or whether someone else could have  handled it. someone who must  use their time optimally ­ fresh solutions to formerly “unsolvable” dilemmas often  present themselves.  *Your spouse and kids could probably survive on take­out (or cook their own  food!) a few nights a week.  If you didn’t have an ambitious dream that you were pursuing on top of life’s  ordinary demands. if someone is sick or otherwise  incapacitated. by  which I mean activities that can’t be postponed without significant hurt to yourself or  others. of course. or the high school kid down the block  who needs a few extra bucks. then maybe you could get away with mowing the lawn. So.  Look at Your Commitments With a Fresh Eye When you start looking at your commitments from the standpoint of someone  who is determined to succeed at their ambitious dream – meaning. *Your friend who needs a lot of support could find others ­ friends or even  professionals. even  when those others aren’t particularly needy or when someone else is available to help. but to what extent?  It’s not always clear.hillaryrettig. sacrificing too much of their own time to help others. no matter how important or  virtuous they seem at the moment. and to learn to delegate as much as  possible. If you’ve got an ambitious goal.

 Often. And even  though you’re not cooking home­cooked dinners every night. after you share your story. however. hire someone to maintain the lawn (or get your  spouse or kids to do it). get over it: reducing your housework burden is an  investment in yourself. If  you feel funny doing any of that. as many women in particular are. for instance.) People  often react badly when we tell them we can’t do as much for them. If. coworkers and corporations ­ control their time  for them.com/page 8 the meals. even if they happen to be related to them. that’s a sad problem to have. find someone else to  do it. Besides. Okay. So don’t just tell  people you will be less available ­ tell them why. some people still aren’t understanding. and ask for their support and help. Even though you’re not mowing your  parents’ lawn. or are  actively hostile. But once you own up to your  ambitious dream. but a common one. as we have been. buy a floor­mopping robot. because you need to reserve as much time as  possible for your dream. and have your groceries delivered. so that they can use the  reclaimed time and energy to work on their dream.  dreams and needs.  Almost all ambitious dreamers. You should also build in time both for your own relaxation  and for unplanned events and emergencies. And even though you’re not going to be able to talk to your  friend for hours every day. you could still do it a  couple of times a week. neighbors.www. you are essentially declaring that you will be very particular and self­ directed in how you spend your time.” and also to distance themselves from unsupportive or toxic  people. who let others ­  including loved ones. Many people think time management is about  .hillaryrettig. for instance. Whatever time you decide to spend helping others you should build into your  weekly or monthly schedule. you could still be taking them to medical appointments: that’s  a much higher value activity that is probably a far better use of your time. This is in direct contrast to most people.  None of this should be taken to mean that you abandon your family or friends.  Send your laundry out to be done. especially if  we’ve been interacting with them a certain way for years. it’s unrealistic to think that you can spend your time the  same way non­ambitious dreamers do and still accomplish your ambitious dream. That’s why successful  people learn to say “no. But laundry? Yard work? Mopping floors?  Standing in line at the grocery store? To the extent you’re able to. you could still be available to her in times of real need. they are surprisingly understanding and eager to help. friends. need to reduce the time they spend  on tedious household chores to as close as possible to zero. if you enjoy gardening and it  feeds your soul. It  just means you invest your time judiciously. or spend as much time  with them. then don’t give that up. (Double­especially if we’ve  been taught to subordinate our needs to others. It can be scary to change the terms of our interaction with someone. and talking for hours each day with your friend. if we take the time to share our situation.

 and many people. it really does feel as if his or her  time were somehow stolen.”  Many artists. tragically. thereby revealing their true.  on your important goals. are. in David Copperfield. but it’s not. they did. and other ambitious dreamers take the self­abuse a step  further.”  Many procrastinators lead a double life. Being blocked is one of the worst feelings  in the world. at a comfortable.” as in “writer’s block. no matter how important it may seem at the time. I’ll never succeed at anything. and often. when things get really hot ­ when they are about to miss a serious  deadline. could they? But.hillaryrettig. drinking a cup of coffee with your  officemates. you look back on the day and can’t figure out where your time  went. That’s  what Charles Dickens meant. I’m hopeless. watching some television. non­stressful pace.” Anyone can be blocked. I’m  a failure. but often. and lasts long enough. activists. it’s about clearing as  much as possible off your schedule so you can work. I’ve got no willpower. Chapter 3. Despair…and Hope Most procrastinators tell themselves things like: “I’m lazy.  Often. procrastinators become depressed almost as soon as they wake up because  they know they are destined to procrastinate that day.  To sum up: whatever bumps you off your path that is not an unpreventable  emergency is procrastination.  perhaps most. framing their procrastination as a moral flaw: “I’m a sell­out. “shameful” nature ­ they cut and run. course. decades or even entire lifetimes. blocks last for weeks or months. when he had Mr. Sometimes. .  shallow.com/page 9 trying to stuff as much as possible into one’s schedule. “the thief of time. abandoning a  project. they  last for years. At bedtime. pretending to be happy and productive  while really feeling besieged. Macawber call  procrastination. ability to work  under pressure.” To a procrastinator. Procrastination can also feel very  confusing. relationship or other commitment. and constant need to pull all­nighters are often just a cover for shame and  desperation. of course. I’m undisciplined. and surfing the Web.www. You remember reading the headlines. If a procrastination problem is serious enough. Their boasts about their huge workloads. but those random activities  couldn’t possibly have filled the entire day. job. it is often  called a “block. it drives some people to absolute despair. uncommitted.

 I’ve asked very  successful people and people who were less successful. activists. Yes. the very thing that makes  them successful­but sometimes they do it. people with long­established  careers and those just starting out. So.  As the late. can boast at least one achievement:  they haven’t given up on their dream.  dedication and courage.  And guess what? I’ve only met one or two people who said they never  procrastinated. and people who pursue them  should be admired even if they do procrastinate.  Everyone has goals ­ often. pursuing a fitness program.   Ever since I became interested in procrastination. too. you’ve got  some work to do to realize your full potential ­ like who hasn’t? But at least you keep  showing up and fighting the good fight. they wouldn’t be worried about  procrastinating on it. It’s true that successful people tend to  procrastinate less than the unsuccessful ones ­ that is. If you don’t believe me. no matter how thwarted. do a  Web search on procrastination: you’ll get links to hundreds of pages advising you on how  not to procrastinate when writing your novel or thesis. This book is written specifically for artists. These are all ambitious endeavors.  Here’s why: *Procrastination is an affliction of ambitious people. and also (frequently) despite  discouragement and disapproval from those around us and society itself. If they had. instead of seeing your procrastination problem as a shameful  flaw. or  looking for a new job. pretty much everyone has days when they get bumped off their path. To hold onto an ambitious dream despite one’s fears. I believe.hillaryrettig. if one understands that  . Another reason not to feel bad about your procrastination problem is that pretty  much everyone procrastinates. academics  and other ambitious dreamers. Yeah. entrepreneurs. congratulate. a few years back. Are these groups particularly prone to procrastination?  Maybe.www. I congratulate her. great novelist and teacher John Gardner said in his book On   Becoming a Novelist:  “Theoretically there’s no reason one should get [writer’s block]. takes vision.com/page 10 Wait ­ There’s Good News! But wait ­ there’s no need to feel ashamed or despairing! When one of my  students confesses to a procrastination problem. *All procrastinators. So. I’ve made a  point of asking many of the people I talk with whether they procrastinate. try seeing it instead as a symbol of something great within you. the goals nearest and dearest to their hearts ­ that they are not  making progress on as fast as they would like.

 the need of the artist to perfect her craft and sell her work. The Problem You Think You’re Solving Look. Whenever I  teach. I’m pretty  sure about all of that. Chapter 4. for one. right?  “Ordinary life is  pretty complex stuff. A dedicated person. lack of support from family and/or society.  and stressful working conditions. the writer who enjoys his work and takes measured pride in it should  never be troubled by writer’s block. how come you can’t solve a little procrastination problem?  If you’re like many of my students.  We all share a  moment of sadness for those people.” Gardner considers those characteristics virtues. but in addition to the complexities of  ordinary life.www. you’re a smart person.” says writer Harvey Pekar. and so do I. emotional risk and rejection. and then I quietly congratulate my students for  persevering in their own dreams despite all the difficulties and barriers. is only writing.com/page 11 writing.  I would similarly congratulate you. and so on.  And that doesn’t even count the inherent difficulties of  the goal itself ­ i. stubbornness. But alas. after all. If children can build sand castles  without getting sand castle block.” I define hypersensitivity differently and  see it as a problem.  The problem.e..” however. and ministers can pray over the sick without getting  holiness block. is that in doing so they also flee from their dreams. I call “sensitivity. neither something one ought to feel deeply guilty about  nor something one ought to be inordinately proud of. I remind my students ­ who are often deeply ashamed of their procrastination  problem ­ of the many people who have given up on their dreams. however. One  of the most frustrating things about procrastination is that it seems like it would be the  . can’t blame them. or you wouldn’t be an ambitious dreamer. or of the  academic to finish his thesis. (What he calls  “hypersensitivity. The very qualities that  make one a writer in the first place contribute to block: hypersensitivity.  insatiability. A creative person. nothing’s simple. and I. or reading this e­book. Many people flee from these kinds of stresses. ambitious dreamers can expect to face financial risk ­ if not probable  impoverishment.  So.) Let’s also not forget that ambitious dreamers choose to pursue exceptionally  difficult goals ­ otherwise. they’d be UNambitious dreamers. that question has haunted you for years.hillaryrettig. as discussed in Chapter 18.

 lazy or uncommitted. Secondly ­ and you will hear me say this repeatedly because it’s such a vital point  ­ applying negative labels such as “lazy” or “undisciplined” to yourself is. not ­ lazy. creativity and passion you can muster. and is made miserable thereby. or actions designed to solve  no problem at all. In  fact. undisciplined. lack  of discipline. parents. I’ll have a lot more to say about labels in Chapter 17. if you’re not really  solving it. it’s true for everyone at any age. Sally!” ­ when. Huh?  I mean it: the only way to solve a problem is to solve it. Rather. most procrastinators are not ­ I repeat.  And that’s not just true for kids.  First of all. immaturity. lack of willpower. or you repeatedly call yourself. If you try to solve a  problem using actions designed to solve some other problem. it is  one of the hardest. that’s not quite true. Any problem is hard to solve. encouragement and praise for any small step taken are the way to go. harnessing  all the brainpower. Actually. want to  maintain the status quo? See Chapter 5. and you’ll still never solve the  problem.com/page 12 easiest problem in the world to solve ­ “Just work harder.hillaryrettig. or some similar  character flaw. But guess what? It’s likely none of those. then you are bound to fail.) You can try from here to the moon. As I discuss in Chapter 20. most tend to be dynamos in areas other than the one they are procrastinating in. Not only do those labels misidentify the  problem. you are likely to live “down”  to that label. Makes sense. One  of the peculiar tortures of procrastination is that we are often productive in areas of our  lives other than the one closest to our heart. they actually make the situation worse by undermining your self­confidence and  predisposing you to failure. so that if someone repeatedly calls  you. from a  problem­solving standpoint. the field of “expectations psychology” has shown us that people often  live up or down to the labels others stick on them.  Moreover.  (Why would someone who procrastinates. teachers. in reality. etc. lack of commitment. worse than useless. coaches and  mentors all know that criticism.www. but in the meantime­ stop negatively labeling yourself! ****** . but instead to maintain the status quo. doesn’t it? Here’s how it applies to your procrastination problem: You probably think the root problem causing your procrastination is laziness. shame and blame do not inspire positive behavioral  change.

 Are Your Lights On? How to   Figure Out What the Problem REALLY Is. teaching  failures. solving. etc. Or..  ****** Chapter 5. a problem is a rather trivial exercise ­ once  we know what the problem is.D.  Once these causes are diagnosed and addressed. 2. they are symptoms.  Levine’s approach highlights how just  important it is to characterize your procrastination problem properly. in his excellent  book The War of Art describes Resistance (his word for procrastination) as: “invisible… internal…insidious…implacable…impersonal…infallible…universal. physical problems like bad eyesight or motor control. Treating procrastination as a symptom of laziness or a lack of discipline doesn’t  work because those are not the causes of procrastination. The Problems You Should Be Solving  “More often than not. or resolving.”  He’s absolutely  . Fear­Based Procrastination is more complex. Rather. discusses how many cases of  “laziness” can be traced to undiagnosed or untreated learning disabilities. people suffer from both. Often. You were never taught the habits of productive work. and I do so starting in Chapter 23. of a deeper problem. failure.hillaryrettig. or a chaotic family life.com/page 13 The Myth of Laziness Think of yourself as lazy or uncommitted?  In a book entitled The Myth of  Laziness.  Steven Pressfield. success. just  like procrastination itself is a symptom. This results in what I call Behavioral­Based  Procrastination. Since nature abhors a  vacuum. M. Fear: of change.www. Behavioral­Based Procrastination is a relatively simple problem to define and  solve.  This results in what I call Fear­Based  Procrastination. learning disabilities expert Mel Levine. an inadequate physical  environment. a  person’s supposed “laziness” often evaporates. this probably means you’ve instead learned the “default” habits of low  productivity or non­productivity. That problem is usually  either: 1.”­Gause and Weinberg.

.   *If you’re a writer. it helps you avoid having  your viewpoint accepted. in turn.  Fear is unfortunately a major force in many people’s lives: it’s often a rational. artist. Fear­Based Procrastination is caused by. The Purpose of Fear­Based Procrastination Fear­Based Procrastination (FBP) is not a random bad habit: it has a purpose. if the relationship is salvageable. FBP helps ensure that you either don’t do activism or don’t  do it well. This. or that you spend your time doing the wrong work. FBP helps ensure that you either never look for  another one. judged and accepted. helps you avoid having to do a full­bore  job search (a highly stressful experience for most people). including a heavier  workload and more employees to manage. in which case you will have a new set of challenges and  responsibilities. rejection by potential new lovers. FBP helps ensure that you never leave it. including finding a job that might be better in many ways. as its name implies.  fear.www. FBP helps ensure that you do not go to  couples therapy or take other positive steps.hillaryrettig. and consequent risk of rejection. or never finish it.  Or. FBP helps ensure that you either never start  your work. *If you’re an entrepreneur. in  turn. it could lead to your interacting mainly with people who already  share your views ­ the infamous “echo chamber” problem. response to the difficulties and stresses of life and an ambitious path. *If you’re stuck in a bad job.  helps you avoid the scary task of sales. For instance. This. in turn. or the  chance that you’ll wind up in an even worse job. helps you avoid the risks of loneliness. rejected. helps you avoid  having your viewpoints.com/page 14 right. and possibly yourself. or a future worse  relationship. *If you’re an activist. Or. helps you avoid having your work judged and  possibly rejected. Or. thus helping you avoid the vulnerability and  risks inherent in true intimacy. if  not optimal. or student. which may feel better than rejection initially. possible rejection. as I discuss in Chapter 8. Or. FBP helps  you avoid the stressful and scary consequences of business success. Or. economic decline (if your partner is helping  to support your lifestyle). FBP helps ensure that you either never start your  business. This. in turn. or look ineffectually. but that also  involves more responsibility and stress. This. or no work.  *If you are in a bad relationship. This.  but can bring its own problems and stresses. in turn. which is usually caused by a lack of  information or training. it helps you avoid the consequences  of success.  which is to keep you stuck at your current level of achievement so that you don’t have to  face the frightening consequences of making progress on your goal.  Unlike Behavioral­Based Procrastination.

 Or. to defeat procrastination. It is clear that. Or. doing housework. there’s my favorite actor on that TV show   – it can’t hurt to watch for just a few minutes. (The other three are  negativity. Procrastination has. but bring you no closer to achieving your goal. but don’t actually paint. but at least  safely protected from the possibility of even more unhappiness.  And let’s not forget procrastination’s other valuable tool: its ability to “thieve  time.com/page 15 Fear­Based Procrastination’s Stealthy Nature Remember all those “bumps” we discussed in Chapter 2 ­ personal calls.  It all sounds so plausible ­ which is why procrastination. and the guilty knowledge that we are procrastinating. behaviors that suck up a lot of time and give you  the illusion of progress. hence. procrastination disguises itself as a slew of productive­ seeming.. you keep researching your  novel or thesis topic.  Or: Oh. for sure.  At its most insidious. hypersensitivity and panic. alternatively. all of a sudden..)  I discuss these obstacles in depth in this e­book. in fact. and hanging out with friends ­ or.. but don’t actually get around to writing it – or you keep rewriting  the same chapter over and over again. you spend a lot of time reading art  magazines and visiting galleries.  All of this adds up to the phenomenon Pressfield aptly describes as “invisible… internal…insidious…implacable. those aren’t the actual cause of your procrastination ­ the cause is fear ­ but they  are the activities we turn to when we are afraid.  So. Web surfing. we need to understand more about our  . gains such a tough hold on us.  newspapers. Or: No point in even getting started before   I’ve had my coffee.hillaryrettig. This kind of fake productivity is often exacerbated by perfectionism. but not actually productive.m. napping. and you  haven’t done any of your important work. brooding about relationships or the weather. and they serve to distract us from both  the fear. one of the  four main habits of procrastination and.. the living room rug is really filthy!  It will   only take a few minutes to vacuum it.? As you now  know. it’s ten p. especially  after we’ve practiced it for years or decades. especially as she’s having   such a rough day? we tell ourselves. text messaging. one of the four main “obstacles” that  procrastinators must overcome to be able to do their work.” So. you spend a  lot of time doing relatively unimportant busywork for your business. Or: Wow.” It keeps us stuck ­ unhappily. etc. you spend the day Web surfing. sales. playing  video games. listening to music. but don’t actually go  out and do the most important activity of all. running  errands. What   could be the harm in talking to Jane for ten more minutes.  an amazing ability to disguise itself: that is one of its most powerful weapons. and watching television ­ and then.  starting in Chapter 15.www.

  Fear of Change A key difference between successful and unsuccessful people is that successful  people initiate and control more of the changes in their lives.www. Chapter 6.  but because they decided to overcome fear. Letters to a Young   Activist  Fear. is not a bad thing ­ it can help keep us out of trouble. and why it can be so disabling. It makes sense: if a leopard is about to eat you. Just as it was  in our remote ancestors’ interest to be scared of terrain likely to harbor predators. This early warning system may be the reason fear is such a difficult problem to  overcome.  you are unlikely to make much progress unless you first deal with your fear. It’s hard to do anything when you’re afraid  other than to try to escape the thing that is frightening you. then there is a good chance that fear lies at the heart of your failure. . Fear is one of the strongest emotions: scientists even believe that  there is even a kind of early warning system in the amygdala (the part of the brain that  governs emotion) that allows us to experience fear before we’ve consciously become  aware of the thing we are afraid of.  The problem is when our fears are excessive. irrational or otherwise an  impediment to our growth and success ­ or. The good  news is that.  Introduction to Fear and Fear of Change “Our bravest organizers .hillaryrettig.”­Todd Gitlin. when we respond to fear in a suboptimal way  such as procrastinating. it’s a  good idea to feel fear. If you have tried repeatedly and without success to break your procrastination  habit. Fear I. we examine the three most common fears at  the heart of procrastination: fear of change. fear of failure and fear of success. period. and in the next few chapters. plunged into darkness not because it was stylish or because  they were proud possessors of a theory that assured them that they were destined to win. it is in  our interest to be scared of certain risky situations. in itself. progress can happen very quickly! Below. once you do that. . Furthermore. and react to that fear.com/page 16 fears and our responses to those fears. as quickly as possible. They decide where they  . That’s why the next few chapters are devoted to  the topic of fear and its typical causes and manifestations.

” To achieve your goals. we must first put the nation in order. next year.www. after  retiring.  Quoting Gandhi. hand them. was not content to rest on his laurels. to put the nation in order. whose vocation is all about creating change. to put the family in order. and consequently  often lead unhappy. That person may be a super­cautious or even pessimistic. so it was a treat for me to hear him speak. and the other half nerdy guys clutching chess books  they wanted him to autograph.  Moreover. from eastern Europe. The place was packed with more than a thousand people –  half.” “leave  well enough alone.” “let sleeping dogs lie” kind of person.  “I have won hundreds of chess games. recently.  Fear of Failure “You have to have the courage to fail.hillaryrettig.and lost thousands. Unsuccessful people tend to  be more passive: they take what life.com/page 17 want to be today. it seemed. and former world  chess champion. This is especially true of activists. he may have  perfectly good reasons for that mindset: people from troubled or deprived backgrounds.” Confucius agrees: “To  put the world in order.. ten years from now. but has devoted himself to fighting  courageously to restore democracy in an increasingly authoritarian Russia. and thirty years  from now. Garry Kasparov Garry Kasparov is one of my heroes: a former world chess champion who. and take actions designed to achieve that result. He spoke on the dynamics of success. this week. often learn these kinds of lessons.” “don’t fix it if it ain’t broke. He does not  often come to the United States. we must work on our fear of change even more than most  people. MA. at a  church in Cambridge. someone who is afraid of change is going to have a harder time  initiating and controlling it. we  must put the family in order.” I went home thinking about how one doesn’t become world chess champion  . we must “become the change we want to see. and other people. Chapter 7. and to cultivate our personal life. you must overcome your fear of change. Fear II. embittered lives. we must cultivate our personal  life. As ambitious dreamers. and the main point  he kept coming back to was: “You have to have the courage to fail.” He also mentioned. this month.  “devil you know is better than the devil you don’t..” ­ Russian political activist. we must first set our hearts right.  for instance. But it is not a mindset likely to lead to  success in any ambitious endeavor.  Of course.

No. The amateur takes it so seriously it paralyzes  him. So.hillaryrettig. we call  it a “success. I don’t have a problem with that. many people. do this all the time.” but. after all. I guess I’ll have to do better  next time. “I’m such a loser. (If the procrastinator succeeded at it. failures ­ and how they were essential to his  success. and especially many procrastinators. so can I ­ and so can  you. “Resistance knows that the  amateur composer will never write his symphony because he is overly invested in its  success and over­terrified of its failure.www.” Many procrastinators. have it even worse: they are comfortable taking  credit for their failures.. it’s when they fail.  At some point. the problem isn’t when our projects succeed. or an even better one. How could I possibly think I could own a business?  My folks were right ­ I’m just lazy and stupid. while success is due to luck or the supposedly “trivial” nature of  the challenge. Then the  reverse happens. when our projects succeed. it must be trivial. “I’m fabulous. Now. The more. and we don’t just tell ourselves. and  in many cases we are so terrified of the possibility that they are correct ­ that we really  are stupid losers – that we don’t even dare to attempt our dream.” If not.  Unfortunately. at least for a little while.) Can you  imagine a more disabling attitude? Most young children don’t have this problem. and yet here was Kasparov  talking about his thousands of losses ­ e.” The trouble comes when we over­identify with  our projects.” Such negative thoughts are crippling. Most people spend way too much time  criticizing themselves. queen of the world!” And we frequently do feel like  queen of the world. the merrier. not to mention being criticized by others. we call it a “failure. If an action we take brings us the result we desired. Especially if you understand what failure really is. which is why her disappointment is likely to be only temporary and she is able to  return happily and confidently to block­building the next day. in fact. or some other kid who happened to walk too close to her  tower. failure is due to the person’s own  limitations or ineptness. brilliant. “Wow. So. as far as I’m concerned: just keep it to yourself  so that you don’t alienate others. “Bummer. but not their successes. As Steven Pressfield puts it in The War of Art. If such a failure­averse man can have the courage to fail. we don’t just tell ourselves. I did that so well!”  We say. and could use some  extra self­praise.com/page 18 without being super­competitive and absolutely hating to lose. she is likely to  blame the blocks themselves. A child whose tower of building  blocks falls down will cry. “It fell down!” not “I failed!” If anything. conflating their success or failure with our own as human beings.g. we all must learn to take responsibility for our failures and look  .

  however.”  *Get a new job and you’ll have to master a whole new set of relationships. takes us to someplace new and  unknown. are unable to  refrain from harsh self­criticism. thus. the solution of each  problem inevitably creates a new one. etc. the new place is likely to be busier. trickier. Many of us. were not treated so kindly by parents or others and.hillaryrettig. This makes us terrified of even the possibility of failure  and. at least.www. On the contrary. *We don’t leave a bad relationship in hopes of finding a better one. really  hard to leave the job. unable to take appropriate risks.com/page 19 objectively at our personal limitations. As  Saul Alinsky writes in Rules for Radicals. *We don’t take on ambitious projects. Success. We just don’t do a very good job of it. more  confusing and less comfortable than the place we left behind: *Finish your thesis and you will have to experience the judgment of your  committee. as a result. we usually don’t tell ourselves  we’re in a rut. And so we remain frozen: *We don’t leave a bad job in hopes of finding a better one. Success also always comes coupled with a new possibility of failure. or don’t finish the projects we take on. “In the world as it is. But what about fear of  success? How could anyone be afraid of success? Consider this: failure. Chapter 8. *Run a successful activist campaign and you’ll wind up with more work to do. more difficult. in contrast. Children raised with kindness and insight become  resilient adults who can do this without judging themselves harshly.  Given procrastination’s stealthy nature.  information and skills. more interesting place. we usually tell ourselves that we are trying really.   In short. There’s no  . we remain stuck in our ruts. *We don’t move to a new.  Fear of Success Fear of failure is an intuitive concept ­ no one likes to fail.  Moreover. *Get a new relationship and you put your heart on the line. relationship. not to mention the vagaries of the academic job market. Fear III. of course. And that is scary. usually has the virtue of leaving us in the same  place where we started out.

  Success also puts you in the line of fire. we don’t even  attempt to succeed. And so. John Gardner says: “Nothing is harder than being a true novelist.  On a more prosaic level.  Success. or who remain  stuck in their own ruts.com/page 20 guarantee. This represented an  enormous financial hit for my family.hillaryrettig. during the high tech boom of the late 1990s. And an  activist who succeeds at a campaign is likely to become a target for the opposition. and sometimes greatly so. I  can see that it never took off because of mistakes that I made. I sank every penny I had saved. is that your success may spark resentment  and even hostility from family and friends who don’t support your goals. loved  ones is a common. Your  new friends and colleagues will not only support you through the stressful times. but  encourage you along to even greater heights of success and happiness. looking back. When the money ran out and I had to take a  . it will also be richer (in every sense). while your new successful life may be busier and more stressful than your  old one. why even bother going for it? In On Becoming   a Novelist. in other words. Was the business a failure? At the time it certainly felt that way. who may finally have a shot at getting a coveted full­time job in his movement. everything  else is harder. and cannot. So. If success is so risky and stressful. Artists and academics both have to  endure their work being judged by experts and.www. But the business never took off and. and perhaps hardest to take. in which case. is stressful. Don’t underestimate this: rejection by.” Same for all the other types of ambitious dreamers. though becoming a true novelist is hard. success usually brings monetary rewards ­ even for the  activist. more interesting and more fulfilling. and often very hurtful. Finally. and alienation from. Children raised  with kindness and insight become resilient adults who can manage this stress. and you could fall flat on  your face.  Then there are the social and spiritual benefits of success: one of the best situations  anyone can find themselves in is as part of a community of successful ambitious  dreamers. I started a high tech  business into which. No Such Thing as Pure Failure or Success A few years ago. unless that is  all one wants to be. but many  of us were not treated so kindly by parents or others.  Chapter 9. sometimes. the wider community. consequence of success. over three years. that you’ll prevail at your new challenges. after all.

  in a kind of extraordinary coach’s alchemy. jokingly. is  a mixed bag. First of all. a phony.” One moral of Pressfield’s story. Here I was. having given up all  normal human pursuits to chase the dream of being a writer . “Be happy. (Now you know why I frequently put the words “failure” and “success” in  quotes throughout this e­book.  So. (If you haven’t heard of it.) “We were certain it was a blockbuster. As a result  of helping people work through their problems and blocks on a daily basis.  Every experience. and the next day the reviews were scathing.  Stephen Pressfield tells a wonderful story about failure in The War of Art.I’m a loser.” Second. who  said. including my business and King Kong Lives. you  can probably guess the rest of the story . however. thus  deriving real and ongoing value from an experience that at the time seemed like pure  failure. Pressfield writes:  “I was crushed. and so am I. and he and his colleagues arranged for a fancy party after the premiere.) Of course. I was  helping a lot of people. and it changed my life for the better in many ways. Stop complaining  and be grateful.” along  with prior business “successes. . . the coaching job I took out of desperation turned out to be one of the best  experiences of my life. After  seventeen years of trying to break into the movie business. but most  . wonderful ­  and sustainable – coaching and speaking business. The Lifelong Activist.hillaryrettig. forty­two years old. and also my students and fellow coaches turned out to be some of  the most amazing and inspirational people I’ve ever been privileged to know. for a movie called King Kong Lives. aren’t you? So you’re taking a few  blows. success is better than failure. he was quickly set right by a wise friend. my  life is worthless. he finally wrote a screenplay  that got produced. . . a few months earlier I  had been visualizing myself as a titan of the new economy. is that there is no such thing as pure  success or pure failure. That’s the price for being in the arena and not on the sidelines. . I turned out to  be better at coaching than at most of the other ways I had tried to earn a living. I learned a vast amount from that business failure – so much so that I  refer to the experience. as my “MBA. Ultimately.” he  writes. was my business a failure? Only in the narrowest sense. divorced. and my own. childless. and my new.  But guess what: I don’t see it as a failure any more.  No one  came to the party. You’re where you wanted to be.” into useful fodder for my classes and coaching. . to transform my business “failure. I was scraping by as a  business coach at a nonprofit agency.www. I found  myself undergoing a period of rapid personal growth and learning. the chain of events set in place by my business “failure” led to the  writing and publication of my first book. I was hugely depressed ­ and who could blame me? After all.com/page 21 job. and I was even able.”  However. Now.

 or not even a sin at all ­ like my student who had to stop  doing volunteer work at her church when her child became ill. while  other times it is having remained in an abusive relationship. it’s time  to move on. Sometimes. guilt.  ****** . or committed a crime (or crimes). the “sin” is something most onlookers  would consider relatively minor.)  Once the relevant lessons are learned. And in many cases that I see. most shameful “failures” and see if you can  locate the successes hidden within. and useless.    ****** Exercise:  Finding the Success in Failure Re­examine some of your worst. regret and remorse are toxic.  And stop dwelling over your failures: you’ve probably done that  enough.  But what exactly would that accomplish? (A non­rhetorical question: think about it. So the line  between the two is not nearly as clear as many people think. she was  deeply ashamed of this.  No Regrets In my coaching.  and can. I could choose to  dwell on the many mistakes I made in my business.  Shame. (Believe it or not. Anything else ­ any shame. work to ensure that you do  not repeat them. spent one’s twenties drunk or  stoned. already. guilt. and move  on. I regularly run into people who feel a deep shame for some. and most failures contain some  element of success. of their past actions. Give yourself credit for those successes: you earned  them the hard way. Sure. The only  proper response to your mistakes is to learn from them. or for things that other people did to them. emotions. in fact. lead to a pernicious form of procrastination. people’s shame and regret are keeping them  “frozen” and unable to make progress on their goals. even if that element may not be immediately apparent. to last a lifetime.hillaryrettig. Often. the “sin” is having dropped out of college. and you’ve made amends as best as can.) Many people are filled with shame for things they did back  when they were teenagers or even younger. regret or remorse ­ won’t accomplish anything.www. or  many.com/page 22 successes contain some element of compromise or failure. make whatever amends you can to people you have hurt. not to mention all the money I lost.

 These  hardships and risks give you even more reason to be afraid. he proceeded to give his performance. That’s forty years of throwing up. but by doing your work and making progress toward your  goals. Fear  is.  Then there are the many hardships. And after every episode of throwing up. and forgiving of.” and “She might discover something seriously wrong. activism. Don’t Compound Fear With Shame In my experience. loss. to paraphrase the old activist quip about outrage.  your procrastination. “It will cost $100. we are subject to death. and especially many men.  If.”  So stop blaming yourself for your fears and start asking yourself this question  instead: How should I respond to my fears?  Steven Pressfield tells how the late actor Henry Fonda suffered from extreme  stage fright throughout his long career. are ashamed of their  fears. disease. an entirely reasonable response to this reality.  whether it involves art.hillaryrettig.www. disappointment. your list could include. many people.” After doing this exercise. entrepreneurship or some other goal. That’s how to respond to fear: not by letting it paralyze you.com/page 23 Chapter 10. risks and rejections of the ambitious life. They see them as disgraceful and a sign of weakness. ****** Exercise:  Experiencing Fear Without Shame Take two or three tasks you have been procrastinating on and for each write a list  of the negative consequences of accomplishing it. among many other afflictions. then you haven’t been paying attention.  I disagree. In fact. and not by wasting  time blaming yourself for it.  heartbreak. (“No wonder I keep putting this off!”) This is a much better  . two things might happen: *You might find yourself becoming more understanding about.  In other words. As humans. you’ve been  procrastinating on visiting a doctor. in my view. natural disaster and human­made disaster. “If you’re not  afraid. he got so nervous before every stage  performance and film shoot that he threw up. for example.” “She’ll  give me a shot. academics.

 It does this.  Panic merits a special mention. hypersensitivity and  panic. so that they seem less  scary. you do not get  overwhelmed by it and get bumped off your path.   Whatever you do. but that are often present alongside the Big Four: The first are Logistical Obstacles. or if it quickly goes away  and you’re back to feeling stuck again. which are usually caused by simple ignorance. you may defuse them.  ****** Chapter 11. Most procrastinators are prone to at least one of  them. *By writing down the negatives. usually. but acts  as an obstacle “amplifier.com/page 24 response than criticizing or blaming yourself. negativity. as they are very frequently the key roadblocks  between procrastinators and their goals. do not put yourself down for having fears and anxieties.” blowing your fears out of proportion and increasing the odds  that you will retreat into one of the anti­productive behaviors. resources and/or facilities *Lack of mentors or other support . by generating one of four  characteristic anti­productive behaviors: perfectionism. doubt or discomfort. including highly successful people who often consciously or  unconsciously develop skills and strategies for coping with them. It’s not really an obstacle in and of itself. Fear Creates Obstacles to Success As mentioned earlier. There are also two other categories of obstacles that are not in themselves fear­ based. You may even feel motivated to go ahead and do the task. skills. go for  it! But don’t feel bad if you don’t experience that motivation.  The task of defeating  fear­based procrastination is fundamentally the task of overcoming panic. one of Fear­Based Procrastination’s favorite tactics is to  disguise itself by mimicking productivity. That’s what you’ll  learn to do in future chapters of this book. I call these the Big Four Obstacles. so I discuss them at length starting in Chapter 15. so that  when you experience an instance of fear. and many are prone to all four.hillaryrettig. If that’s the case.  Everyone has them.  For example: *Lack of a clearly defined mission and/or path to success *Lack of time management *Lack of preparation.www.

 or how much money you have. Chapter 12.D. you are still left having to deal with some very tough circumstances. situational obstacles usually occur alongside  fear­based procrastination. Another would  be someone writing his Ph. heavy family  responsibilities. leaving relationships. or can’t even find the time to think about the problem ­ then you  probably also suffer from fear­based procrastination. who tries to tackle that giant project on top of his  ordinary schedule.  and setting up regular consultations with mentors. or committing to individual or  couple’s therapy.  nationality or sex you are. (This will be the case for most  people. or lack  the skills or resources to do it. thesis. compromising on one’s cherished goals. Their solutions often  involve major life changes such as switching jobs. taking a class.hillaryrettig. and thus spends her time on less important tasks. All of your obstacles can be  . It doesn’t matter who you are.  Like logistical obstacles. before you can move on to the more superficial logistical fix. you either don’t know what you’re supposed to be doing. buying some new equipment. and so you’ll first have to deal at least partly with your fears  before you can effectively start changing your situation. and an unsupportive spouse are situational obstacles. If you do have trouble overcoming yours ­ if you seem to lack the “willpower” to  make the solution work. So are a disability  and serious health problems. it is often not difficult to do  so. organizing your office. which involve other people or  other circumstances outside your full control.  Situational obstacles are often the toughest to overcome. altering  lifestyles.  Common solutions to logistical obstacles include: doing mission management and  time management.www. A typical person suffering from a logistical obstacle would  be a business owner who doesn’t realize she should be spending at least half her time  marketing and selling. A tough day job. Once you commit to overcoming a logistical obstacle. religion.  But even once you work past the  fear. what race.) You’ll probably have to deal with the fear first. There are also what I call Situational Obstacles. The Most Important Thing You Need to Know About Your Obstacles The most important thing you need to know about your obstacles is that all of  them can be overcome. using the techniques described  later in this e­book. how you were raised. instead of ruthlessly clearing his schedule to create the time and  energy he needs to get it done.com/page 25 In other words.

Your situational obstacles ­ bad job. It may take time and money. whom he hadn’t  seen in years. an ordinary.) Frankl teaches us that. By “overcome. in which he reported that. It may not be fun. even in the  concentration camps. in the midst of a  terrifying nighttime forced march. and spiritual  poverty of his existence.” (Frankl later learned that his wife had died in Bergen­Belsen in 1945. But it can be done. negativity. be it  only for a brief moment. So. when man cannot express himself in positive action. help and inspiration to millions around the globe.www. Reeve was a movie star who had certain advantages. in the contemplation of his beloved. Frankl describes how. But you can still work to at least minimize the  negative effect of your misfortune on your future success.  “I understood how a man who has nothing left in this world still may know bliss. He later wrote a best­selling book about his  experiences. Your logistical obstacles ­ lack of preparation.  True. and how her memory brought him peace.The intensification  of inner life helped the prisoner find a refuge from the emptiness. It may take months. and afterward unable  even to breathe without the help of a respirator. minimized or compensated for.hillaryrettig. Suicidal immediately after the accident. at least in part.  I’ll say it again: ALL of your obstacles can be overcome. Man’s Search for Meaning. he called up the memory of his wife. hypersensitivity and panic can be  overcome. non­celebrity doctor who was imprisoned in Auschwitz and other  concentration camps during World War II. In a position of utter  desolation. .” I mean eliminated. we can  . You may  have a disability that you must live with. bad relationships. Overcoming an obstacle may not be easy. he rallied to become a celebrated activist  and author who provided hope. when his only  achievement may consist of enduring his sufferings in the right way­an honorable way­in  such a position man can. through loving contemplation of the image he carries of his  beloved. .com/page 26 overcome. let’s look at Victor  Frankl. desolation.” In one incredible scene. disability or chronic illness  ­ can be overcome. the late actor who was paralyzed from the neck down in a  horseback­riding accident. even in the midst of the most horrific oppression. support ­ can be  overcome. One of my heroes in this  regard is Christopher Reeve. Your habits of perfectionism. or have experienced a terrible loss from which  the hurt will never entirely go away. . “It was possible for spiritual life to deepen .  years or even decades. information. achieve fulfillment.

 Because what other choice. for example. my students raise points such as the below to explain their failure to  pursue. you are probably demoralized and  have lost sight of your strengths.  Did I say that all of your obstacles can be overcome? What I really meant to say is  that all of your obstacles must be overcome. Once you stop running from your  obstacles and start working to overcome them. This process of reclamation and  growth is one of life’s most awesome and joyful experiences. If  she wants to start a business. When pressed. she can arrange a barter.” *”I don’t have transportation / a spare room in my home / a computer / etc. is not an obstacle: it’s a solvable problem. really. Non­Obstacles   Often. If you’ve been procrastinating a long time.  With  her mentors’ help. their ambitious dream: *”I don’t have enough money. or take out a low­interest  business loan. as it not only leaves you  with more money but often creates more time. for instance. allow you to support  yourself on a part­time day job ­ that’s the path many ambitious dreamers take when their  .com/page 27 still maintain a degree of control over our thoughts and move them in a positive direction  ­ and that doing so can increase our odds not just for success. she can also think up ways she can achieve her dream more cheaply. time or  transportation.www. such as money. or make progress on.    The process of overcoming your obstacles is the very essence of the human  journey. you will reclaim those positive qualities  and also probably discover some wonderful new ones. leaving her more money with which to pursue her dream. but survival itself. Remember: all of your obstacles must be overcome.  If she needs  equipment or supplies she can’t afford.  Lowering your living expenses is always a good idea. my student “without” money can come up with a plan for lowering  her daily living expenses. and furnish it with used. cheap furniture instead of new. talents and virtues. It could. she can set up a home office instead of renting  an outside one.”  *”I don’t have time.”  Not having something you need to succeed. do you  have?  Failure to overcome your obstacles leads to a life of bitterness and wasted  potential.hillaryrettig. So start solving it. Chapter 13.

Two things to note. obvious. in the hopes of one day living a  happier and more fulfilled life. but true: your attitude really does determine your  altitude. but hope. once you stop dithering and actually start  looking for them. a friend who can lend her a car. Even working four days a week. while the latter often view those same barriers as huge and  insurmountable.  How you view your own barriers will go a long way toward determining how  successful you will be. Solutions usually are. highly  characteristic of those that ambitious people make to achieve their goals. The above compromises and sacrifices are. a short  commute. get used instead of new furniture. as  they say. “sub­optimal. or  commit to a long. But what’s the alternative? You can sit around hoping  that you’ll win the lottery or that things will otherwise magically change.hillaryrettig. she recalls that there is  public transportation that can cover her route.)  Remember: focus on the solution. by the way.) And he can come up with a plan for breaking  his big project down into smaller pieces that his schedule can more easily accommodate. but easier. if you must have a full­time job. versus five. not the problem. 2) Many of the solutions are. is not a strategy.www. It’s glib. one (say. All around you. or that she  can take the occasional taxi without breaking the bank. instead of a higher­paying but harder one that saps  your time and energy. can  make a big difference! Or. in  hindsight. one with flextime. lowering your expenses could  permit you to take a lower­paying.com/page 28 dream can’t financially sustain them. and without that much of a fuss. daily bus ride. and a lighter workload). from these examples: 1) The solutions to the problems were actually quite simple and even. Chapter 14. (Most people can.” Few  people like having to cut back on their budgets.  How about my student without time? He can use time management techniques  (see The Lifelong Activist) to see if he can reclaim even a few hours of his weekly  schedule.  And my student “without” transportation? When pressed. Beware of Myths that Promote and Excuse Failure Another set of barriers that ambitious dreamers face are the many condescending  . as my technical friends say. in fact.  people are making them. (See Chapter 22. A key difference between successful and unsuccessful  people is that the former often view barriers to success as petty inconveniences or  exciting challenges.

”   Entrepreneurs have it somewhat easier. particularly when members of your family share it.com/page 29 and undermining myths that promote and excuse their dysfunction and unhappiness.  It can be hard to persevere in  the face of such disdain.  Artists.” “Poverty is a sign of virtue and commitment to one’s art: earning money is selling  out. is a shallow. your belief is probably standing  . activists and entrepreneurs. since our society at least pretends to  celebrate entrepreneurship. but when are you going to get a real job?” Activists hear similarly destructive messages: “You can’t have a personal life ­ there’s too much work to be done.)   Academics typically don’t suffer from the same sorts of damaging myths as  artists.” “If you’re happy. however. although they do suffer from a  general disdain for academic achievement in this country. frequently hear messages such as these. especially during the thesis­writing  process.  many academics suffer from inadequate mentoring. a problem that afflicts all categories of ambitious dreamers is our  society’s promotion of the myth of the solitary. “Art is okay when you’re young. you must be a shallow. and to deemphasize the role of luck  in business success.  Activism is something you grow out of. both from their “enemies”  and “supporters”: “One must suffer to be a great artist: if you’re happy. uncommitted person.  The media also tends to downplay struggles or failures except when those can be used to  provide glamorous contrast to a spectacular success. for instance.   Finally.” And. the media play up the easy  or spectacular “overnight successes” or “rags to riches” stories that are far from the norm. you must be a shallow or  uncommitted person.www. Often. usually emotionally­tortured. idealized.  glamorized vision of it that has little to do with reality. in my experience. (More on all of this in Chapter 20.  achiever/creator.  That can reinforce an unhealthy and anti­productive tendency toward  isolation. a topic I at discuss at length in Chapter 18.” And.  How you can be  happy with so much suffering in the world?” “Poverty is a sign of virtue and commitment to one’s cause: earning money is  selling out.  If you believe in one or more of the above myths.hillaryrettig. “Activists are naïve dreamers.  Beyond that. What it typically celebrates.

 Hypersensitivity and Panic. they think  their early efforts should be fabulous.”  More specifically.g.www.hillaryrettig. Negativity. if you do just a tiny bit of a job every day.. you never will. “I’m going to write fifty pages of  my thesis this weekend” despite the fact that they’ve never written more than eight pages  in a day.  and that should fill the room for my event.”  *Set ridiculously high or impossible goals. We’ve now finished our discussion of the general role of fear plays in  procrastination. after all. that doesn’t make sense ­ but unconsciously or semi­consciously. Chapter 15. when they perceive themselves as failing to meet that standard. you will eventually finish it. Now let’s delve more deeply into fear’s most common manifestations.”  *Underestimate the difficulty of their projects.  *Tend to see things in “black and white”: total success or total failure.  After all. But if  you do none of a job every day.. if not intellectually. Also. and  then. . “The first draft of this paper ought to be fantastic.  We’ll tackle them one at a time. Emotionally.g. holding them to an  unreasonably high standard and judging them harshly when they “fail.com/page 30 in the way of both your professional success and your ability to lead a happy life. e. judge themselves  harshly. They also often inflict that same behavior on others. Try  writing out your thoughts and feelings around the myth: you will probably discover that it  doesn’t survive the light of close scrutiny and objective.  procrastinators don’t get the difference. They don’t  understand that doing half of a job ­ or even one­tenth ­ is way better than doing nothing. They often don’t think this consciously ­ it’s a  viewpoint. Perfectionists hold themselves to an unreasonably high standard for success. e. perfectionists: *Refuse to acknowledge the incremental nature of creation: that it happens in  stages and that the early stages are likely to be rough and unsatisfying. “I’ll just hang up a few fliers.  the Big Four obstacles of Perfectionism. Perfectionism   Perfectionism is the feeling that the things we do or create are never quite good  enough. In fact. dispassionate analysis. and also have numerous other obligations. see  Chapter 22 for more on how these kinds of distortions can foster a procrastination  problem.  they are thinking.

 and once  you’ve completed your small work.  But if you begin with a giant project. The Solution  Defeating perfectionism is a four­step process: (1) choosing the right project. so that you have the  best possible chance of actually beating your procrastination problem and finishing. which I discuss at length in Chapter 20. or shirked whatever responsibilities she did have.  it’s not enough. Ditto for business. and dismisses your reasonable explanations for not having produced more. if you wish.  especially if you’re doing something for the first time. and (4) choosing the right  thoughts. see work as a kind of epic struggle.  “Easy” will vary  depending on your particular circumstances. and second. first. Listening to that voice is always a mistake.com/page 31 Perfectionists. for instance. or that they don’t have the time. activism or any other ambitious endeavor: choose small. Because of that. that you couldn’t do your art today because  you worked at your day job all day and came home exhausted. of course. Of course. above all. easy  projects until you feel more in control of your procrastination problem. It’s the voice that makes unreasonable demands for  productivity.hillaryrettig. blaming and guilt­inducing. or not good enough. “the voice of the oppressor. such as choosing unreasonably hard projects (meaning. resources or support to  complete effectively).” and it correlates strongly with what I call the  Mean Mommy/Mean Daddy voice. perfectionism conveniently tends to  omit key details. They don’t quite  trust success when it comes too easily. It is.  When you tell perfectionism. framing their projects in monumental terms. Perfectionism is shaming. and your career might be  over before it begins.  Perfectionism is the voice in your head that says that no matter what you’ve done.www. according to writer  Anne Lamont. you may never finish it. and adding  unnecessary tasks to projects. and you should always consult  with your mentors to make sure you’re choosing wisely. It’s a  lot easier to finish a slender novel or thesis than a giant tome. (3) choosing the right process. they often do things that make  their work harder. projects they  are too inexperienced to handle. to counteract  your procrastinator’s tendency to make projects harder. for instance. such as that that achiever may have held an easier job than you do. . you can then go on to tackle larger ones. Choosing the right project means choosing the easiest and shortest project. perfectionism reminds you  of some exceptional achiever who was in exactly your situation ­ or a worse one ­ and  still managed to create award­winning art.  You do this. or  had fewer personal responsibilities. (2)  choosing the right goal.

 Perfectionism.. business. What that voice won’t tell you is that: (a) you have to walk before you  run (i. in other words. will contain both strengths and weaknesses. the Mean  Mommy/Daddy.”] With this more functional one:  “Given my writing speed and also my other  commitments. as much help.  Support means. download my essay How to Finish Your Book from  http://www. less  cowardly. Don’t worry about quality: just do your best and the quality. is a  anti­productive response to fear.a. achieve a spectacular result from your campaign. Most  perfectionists don’t realize the intense level of support needed to succeed at most  ambitious endeavors. like all human  endeavors. I’m lazy and a loser. the oppressor. activist campaign. that you should be more ambitious. a. mentors. complete a small project before attempting a larger one). but  also in part because of the perfectionist tendency not to look for solutions but to simply to  blame oneself. but that use up time and energy you need to complete your  project. And ­ very importantly ­ don’t  aim for a perfect result: just relax around the inevitability that your work. gallery show. and also help with childcare and chores you would  normally be responsible for. of all kinds. or make a  million dollars from your business.com.a. and (b) even a “small”  novel.hillaryrettig. so it is important that you learn to replace your  perfectionist thoughts with more functional ones.  But the more support.  It also means getting loads of support  from family. the better. equipment.k. performance. you recall. etc. as possible.e.www. a. So ignore the perfectionist voice and stick with the small project.   Replace this perfectionist thought:  “I’ll just send out a few postcards about my  . Here are three examples: Replace this perfectionist thought:  “I’m going to get 50 pages of my novel done  this weekend. friends. No: your goal should simply be to get done whatever  it is that you are trying to do. but emotional support. including not just support with the  project itself. thesis. in part because of those aforementioned myths of easy success. I’m going to aim to get ten pages done this weekend. That’s the voice of perfectionism.hillaryrettig. etc. simply. “to finish.) Choosing the right process means breaking your already­small project down into  even smaller pieces that you can easily handle. is plenty big  enough project. colleagues and others. which should be. will be there.”  [Unspoken thought: “If I don’t accomplish that.k. you need to choose the right goal. Support also means donations of space. Then. we come to choosing the right thoughts.”  Not to write a fabulous book.  which is an engrained part of your psyche. services or supplies your  project requires.com/page 32 If you choose a properly small project. there will likely be a small voice in your  head telling you that it’s too small and trivial.. Finally. (For a more in­depth discussion  of this point specific to writing.

Chapter 16. that you won’t even notice them. Just start out casually by keeping that goal in the back  of your mind and whenever you do happen to successfully replace a perfectionist thought  with a functional one.” [Unspoken thought:  “I’m a bad homemaker and parent.  I’ll bet I sell 30  CDs!” [Unspoken thought: “If I don’t accomplish that. and the people in this  town are stupid and anti­music.www. Negativity . there are only 24 hours in a day. And my mom  looked at me like she thought I was a bad mom when I told her that we get take­out three  nights a week.com/page 33 upcoming music performance and that should be enough to fill the room.” Replace this perfectionist thought:  “Why is my house such an awful mess? I  know my family thinks ­ and I think ­ that I’m lazy and disorganized. Soon. so for those 1. and don’t berate yourself harshly when  you miss one or otherwise slip up. and I’m  not willing to spend more than a couple of them cleaning and cooking. At first. It’s crazy to  expect someone with kids.hillaryrettig.300 announcements I  should expect about 26 – 39 people.300 people we’ll be contacting. And. I’ll ask the club I’m playing at to send an  announcement to their list as well.”]  With this more functional one: “I’ll send out postcards and email announcements  to my mailing list of 500 people. this may  seem contrived ­ and you may frequently forget to do it ­ but keep trying and eventually  you’ll see that replacing perfectionist with non­perfectionist thoughts feels good and  doesn’t hurt anyone. Don’t set yourself the perfectionist goal  catching every single perfectionist thought (!).  They told me they’ve got 800 people on their list. so I should  count on selling three or four CDs.”] With this more functional one: “Well. I’m a loser. and replacing them with their more functional equivalent.  In the past I’ve gotten 2 ­ 3 people out of  every 100 emails I send out to come to performances. so  all told that’s 1. the replacements will happen so often. congratulate yourself. so that you won’t have to do much replacing at all.  and anyone who thinks otherwise is welcome to come over and clean it themselves!” You change your thoughts simply by consciously interrupting your perfectionist  thoughts. your thoughts  will become less perfectionist. a job and a growing business to have a house that’s as clean as  the house of someone who doesn’t have a job or business!  My house is clean enough. eventually. Also.   You can get started doing this right now.  and so automatically.  And I usually sell 1 CD per 13 people.

. too ­ I only sold two CDs.hillaryrettig. I’m such a dope.. They’re too  dumb to appreciate real music. So it wasn’t a total loss.he said he knew some the managers at some other clubs. Keep the list near you  while reading this chapter. I now know I  need to promote the heck out of it. “I’m punctual. I always screw up. so maybe if I promise to do a lot more promotion next time. a complete loser. Don’t be shy or modest: come  up with as long a list as you can. I guess I screwed up by not promoting the gig  more. In any case. I’m going to get a quart of ice­ cream and rent a bad movie and crawl into bed. but no one’s really been hurt. and I did sell a  couple of CDs. with predictable results: only a  handful of people showed up to hear her play.” to the pragmatic. The manager seemed to  like my music. and they’re cheap. I don’t  even know why I bother to try. too.” to the more  global.  and also the club manager.www. but vastly  underrated. list the strengths. he’ll  let me perform again. skills. I feel like crap. I’ll be discussing it soon.  Here is one:  “What a disaster. and could refer  . no matter where my next gig is. talents and other positive qualities you bring  to your project.com/page 34 ****** Exercise:  Name Your Strengths Before reading this chapter. well: I’m kind of embarrassed in front of my friends who did show up. and I also met that really cool guitarist from the next town  over. I just can’t stand it.. And  the club manager must think I’m a jerk.. These could be anything from the mundane­seeming.  There are two basic ways one can react to this kind of disappointing situation. take a few minutes and do this preliminary exercise:  On a sheet of paper.” or anything in between. Oh. “I’m good with computers.” And here’s the other: “Darn! This is so disappointing. And this town ­ it’s full of jerks.  Oh. “I’m a social visionary. I’m sure he’ll never let me perform  there again. You needn’t show it to anyone. ****** Remember the musician from the previous chapter who over­optimistically  thought she could “fill the room” for her performance at a local club simply by sending  out a few postcards? Let’s say she followed that plan.

Negativity is a serious problem for anyone. Anything that discourages you is a  problem ­ and negativity is hugely discouraging. for three reasons: First. on whether it is ever  appropriate to say we’ve “won” on a particular issue or event. because many procrastinators are “negativists” who tend to see themselves. it is undermining. Thirdly. since they have to do battle not just with their own dark side. it often  deepens the negativist’s insecurities and reinforces her tendency toward negativity and  isolation. *Where the objective person sees failure. but particularly for ambitious  dreamers.” I’ve actually heard discussions. but people with a healthy world view recognize negativity for what it is ­ a  sign of insecurity and a disabling force ­ and flee from it. than they actually are: *Where the objective person sees success. I know! I’ll call my friend Deb and see if she  wants to hang out. *Where the objective person sees neutrality.com/page 35 me. given that all victories are  temporary or partial.www.  their accomplishments.   Second. So that was a terrific break! Anyhow. Come on! If you can’t claim your victories. negativity impairs your objectivity and causes you to misread people and  situations. that  the club manager will never let you perform again ­ that lead to counterproductive  actions. you are bound to make erroneous assumptions ­ for instance. Notice how the negative person in our  example retreats to her bed with a quart of ice cream. When that happens. but the  world’s. Negativists often believe they are being realistic or  pragmatic.hillaryrettig. which in any case is never as justified  as it thinks. Famed activist Todd Gitlin warns against this tendency in his book Letters to a   Young Activist: “Just because you let the dark side of the world into your nervous system  doesn’t mean that you have to surrender to gloom. while the more objective person  seeks out the support of a friend? All ambitious dreamers can be afflicted by negativism. negativity is isolating. or much  worse. the first monologue will seem much more familiar than  the second. then what are you  . in other words. the negativist sees neutrality.  Negativity. among activists. I’m still feeling kind of low so I’m  going to take a break and have fun.  Therefore. frequently becomes a self­fulfilling prophecy. but the risk is probably  highest for activists.” For many procrastinators. the negativist sees extreme failure. so that the problem compounds itself. the negativist sees failure. and everyone and everything around them as less good. The nature of ambitious dreams are that they are tough to  achieve and thus require a lot of perseverance.

 most people get it.. “Do you want me to LIE to myself?” Certainly not! But it is not objective or  honest to focus on just the negative elements of a situation. as well as those around you. And. We typically do an Abbot­and­Costello type routine that  goes something like this: Student: “You’re asking me to ignore all the bad stuff. Many negative people have trouble grasping the distinction between objectivity  and delusional positiveness: when I tell them to be more objective. their work. many of the same activists who are so reluctant to declare victory seem to have  no problem at all declaring defeat.com/page 36 working for? And how do you hope to inspire others? Do sports teams not celebrate their  victories because they know they could have won by a wider margin.” S (agitatedly): “But if I go too easy on myself [or my employees. “Do you expect me to walk around like a giggling idiot?”  they ask.  Pollyanna­ish “everything’s just peachy” attitude. I often have to work with them  for a while to get them to see it.” And on and on.  This distinction seems pretty  obvious. I’m talking about being  an objective observer and evaluator of both the negative and positive elements of  yourself and your work. I’m also not talking about disabling  your critical faculties or setting low expectations for yourself.” Hillary: “No. I’m talking about  owning the good stuff along with the bad. I’m asking you to pay attention to the bad stuff AND the good  stuff. The Opposite of Negativity is NOT Delusional Positiveness Please note that I am not talking about adopting a delusionally positive. or my kids]. but if a person has a serious negativity problem..  . or could lose the  next game? Of course not! They know that “owning” one’s successes is crucial.. not just the bad.  nothing will get done!” H: “I’m not saying to go easy. they think I’m telling  them to ignore all the bad stuff. so it’s clear that they’re not being objective so much  as negative.” S:   “But people need to be held accountable!” H:  “I’m not talking about not holding people accountable. and society in  general. I’m saying to pay attention to both the bad stuff  and the good stuff. of  course.www.. Which brings us to the next section.hillaryrettig. Eventually.

 skills. but you’ve  got lots of company. they are  surprised to see how much they have really accomplished. When I do  this exercise in classes. you did average. “It’s not such a  big deal. negativist response amazed me: “Oh. skills and talents. I get to witness this phenomenon at close range and it never ceases to  amaze me. and  drag a heavy burden of shame along with them wherever they go. “I can’t do math. A truly adept negativist can even turn even a stellar accomplishment into a failure.  One day. and is therefore an example  of negativity.  If you listed ten to twenty strengths. skills and talents. There are always a few people in every class who can think of few  or no good things to say about themselves.” or. talents. We’ll sit for hours facing each other across a desk. If you listed five to ten strengths.  As a coach. Computer geeks. If you listed zero to five strengths. by the way. (If you didn’t create it. That flaw­finding tendency comes in handy when  . and other positive qualities. Their conversations are  peppered with expressions that undervalue their achievements. and he  replied Northwestern University’s Kellogg School of Management.” usually turns out to be wrong. The most talented and impressive people often see themselves as failures.www. Some students are so divorced from their strengths.” How big a negativist are YOU? Look at the Name Your Strengths list you created  before starting this chapter. I think  that’s due to the fact that technical people are often trained to focus on the flaws in their  projects so that they can then fix them.” Even the  ubiquitous.  so I congratulated him.  you did pretty well. Many of my students  put themselves down in big and small ways as a matter of course. most students respond within this range. before you  read on. with me  interviewing them on their past experiences and writing up all their positives ­ many of  which they don’t even initially recognize as such. “I didn’t really do that much. when we are done.com/page 37 The Negativist’s View of Self Negativists tend to be harshest on themselves. stop and create it now. engineers.” or “Anyone could have done that. you did poorly. That’s a top school. scientists and  other technical types seem to disproportionately fall into this group. Often. skills. I asked a student who had an MBA what school he had gotten it from. such as. His self­deprecating. you did OK. it’s  only the third or fourth best school.)  If you listed twenty to thirty strengths.hillaryrettig. talents and  accomplishments that I have to conduct the equivalent of an archaeological dig to help  them build a resume or biographical sketch reflecting their true skills and  accomplishments. skills and talents.

 but also includes experiences and  accomplishments from beyond your work life ­ for example.  Once you’ve created the list. friendships. review and add to. volunteer or civic activities. which I keep on my computer and regularly  print out. You wouldn’t do that on a normal resume. home  life. ****** Exercise:  Create Your “Life Resume” Reinforce your sense of your own talents and accomplishments by creating a Life  Resume.com/page 38 you’re designing a computer program or a bridge. or  any other area that is important to you. and am not embarrassed to admit them to myself. so why would you do it here? In a Life Resume. That small effort will go a long way toward helping  you succeed.www. Then. mental or physical health. professional resume. until I started doing animal activism. and that often leads us to ignore some of our  more interesting and useful qualities.  for reasons I will explain in the next chapter. If you do not  recognize and own your strengths. how are you going to  have the confidence to follow through on an ambitious plan? Go back now and see what you can add to your list. They also see entries  such as “loves animals” and “not a slave to fashion” along with the more standard fare  such as “smart” and “good with computers. Make no mistake: Name Your Strengths is an important exercise.hillaryrettig. If  . but simply because I work hard to  recognize all my talents and strengths. I  sometimes share my list with my students. from your family life. none of your achievements is devalued or unworthy of note. friends  and mentors and see what they would add to it. talk to family. art. currently includes more than eighty items. That is not  because I’m some kind of prodigy or egomaniac. who.  Needless to say. for  instance. are frequently amused to  find “humility” listed among the dozens of other paeans to myself. by the way. review and add to it frequently. and  (privately) celebrate your strengths.  do not write down any of your perceived failures. but is less useful in the personal or  interpersonal realm. activism.” We typically define success too narrowly. You will probably be amazed at all the  good traits others see in you that you never suspected. It resembles a normal. flaws and  weaknesses. But why not include them? Who knows when they  won’t come in handy? The fact that I love animals seemed irrelevant for years. keep it handy. skills and talents. how can you use them to build your  success? And if you go around feeling devoid of those qualities. My own Name Your Strengths list.

  *created a pleasant and welcoming home  *been a wonderful friend/partner/parent/child/guardian  *enjoyed a passionate hobby such as cooking or gardening *developed a distinctive personal style  *made terrific art or music *worked hard to recover from childhood traumas and/or reconcile with a parent or  someone else. you should include it. bask in the knowledge of your  many strengths.S. Negativity II Here are some of the root causes of negativity: “Don’t toot your own horn. a project doesn’t have to be finished or “perfect” to be included. They appear to have a horror of boasting or “blowing one’s own  horn. both here in the U.  for instance. and abroad.hillaryrettig.   . For  example. then you should have no  trouble writing dozens of entries in the Name Your Strengths exercise. Also.www. . and when you’re finished. . . talents and accomplishments! ****** Chapter 17.  people are encouraged to display what I consider an excessive sense of modesty over  their accomplishments. if you haven’t yet fully reconciled with your parent. only commit them to paper.com/page 39 you’ve . Take your time and have fun  creating your Life Resume. . but there’s a big middle ground  between that and taking proper credit for your achievements.  . and you’re going to have to  find it if you hope to achieve your ambitious dream. because I’m not  asking you to shout those entries from the rooftops. skills.  A Life Resume usually turns out to be a much bigger project than we anticipate  because we’ve usually accomplished more than we realize. or *helped a needy neighbor or stranger . . . but truly just worried about offending other people.” I wouldn’t want anyone to be rudely boastful.”  In many cultures. If you’re not afflicted by negativity. your attempts at  reconciliation are still worth honoring and should be listed.

 this is generally true of successful people in any culture. Capitalism doesn’t  care what ethical lapses. you know that?” An entrepreneurship program I used to  run typically offered two kinds of classes: one for artists (any kind of creative  professional). and very dysfunctional. nor  does it make any allowances for inequities or misfortunes that may have limited  someone’s ability to earn money. To find it. However. view of success: namely. however. my advice is to read parts I and II of The Lifelong   Activist and do your mission and time management. computer consultancies. and if you don’t.”  The capitalist system  promotes a very narrow. .com/page 40 It’s true that the line between being properly proud and being boastful can be  elusive. you’re a success. and it was  interesting to compare the types of lists the two classes generated. They can’t escape their earlier conditioning  or the ongoing pressure to conform. Nor does a capitalistic system care about your non­ commercial achievements – for example. so you can draw your own  conclusions . the fact that you take good care of your aged  parents. if any. you’re a failure. so the question  . seek out successful people and study how they behave. and another for non­artists (everyone else. in this effort. or do a lot of important volunteer work within your community. including people who wanted to  own cleaning services. . their strengths and  achievements ­ and although the degree and means of display may differ somewhat from  culture to culture. Many  people who understand the limitations of the capitalist model of success nevertheless feel  like failures because they don’t live up to it. that you surround yourself with people  who understand and support you. Then.  “You’re really _______. coffee shops.  You probably see the evil behind that narrow definition. . I  consider it a very fortunate thing that I grew up able to take credit for my strengths and  achievements. and another to embrace it on an emotional level. You will  probably see that they are not rude or boastful. someone may have committed to make their fortune. and remove yourself from people who don’t. I was born and raised in New York City.hillaryrettig. “You’re only as successful as your bank account. Practically all the  artists included the word “creative” high up on their lists. practice living your mission  without shame or regret. it’s one thing  to get a point intellectually. After witnessing how an exaggerated sense of humility hobbles some people. Most entrepreneurs are highly creative.  If you suffer from this problem. It’s vital. or auto detailing shops). They display proper objectivity about.www. but neither are they self­effacing or falsely  modest. and practically none of the  other entrepreneurs did. I  would do the Name Your Strengths exercise from the last chapter in both. that if you’ve  got a lot of money. and pride in.

 They were probably encouraged to paint.  From a young age. So.” Replace this negative thought: “I’m a terrible activist – I don’t know why I even  try!” With this more functional one: “I seem to be better at thinking up and planning  campaigns then managing them. even as adults. maybe they  were called “lazy” or “stupid” or “bad at math.  By the way. maybe they were called worse. urged toward art classes and artistic extracurricular activities. they didn’t grow up thinking  they were creative. In  many cases. For example: Replace this negative thought: “I really blew that project!” With this more functional one: “I did half of it well.hillaryrettig. and  praised for their accomplishments in these areas. I  might tell someone they are acting perfectionistically or negatively. and those labels continue to haunt them as adults. the artists were probably told they were creative.www. many of whom might have been just as creative as the artists. They are also hard to shake.  probably didn’t get the same label attached to them. and to break free of them by  seeing yourself and your achievements with fresh eyes. They influence us  enormously and shape our self­images. The non­artists.  Maybe they were called “oversensitive” or “an “impractical dreamer. they continue to fight. or that they have  those tendencies ­ never that they are a perfectionist or negativist. are powerful.com/page 41 is. and the other half not so  well. Try to figure out what labels are holding you back. I would never use these terms to label someone in real life. Maybe I can find a good manager to help me run my  .” Or. they will probably see strengths and talents in you that you  never imagined.” Or. to free themselves from those  destructive labels. although I sometimes use terms such as “perfectionist” and  “negativist” in this e­book. Labels. as any psychologist will tell you. It was  probably drummed into them all the time.  sculpt or make music. No wonder the word “creative” appeared high on their list of strengths. why didn’t the non­artists see themselves that way? The answer: labels. Friends and mentors can really  help here: as discussed earlier. Many of my students  were labeled negatively in their youth. The Solution  The cure for negativity is to replace dysfunctional (negative) thoughts and  behaviors with functional (objective) ones.

But in the  meantime. but there were extenuating circumstances.”  The process you’ll go through is the same as that described for perfectionism:  practice. I obviously need to make  more sales ­ and I know I can. and now my business  is going to fail. it will seem more natural. goes overboard. and strive to fix. and  after still more practice.  Hypersensitivity is. Hypersensitivity.. I’ll work on that tomorrow and call my mentor for advice. practice.. never berate yourself when you slip up. The world needs as many sensitive people  as possible because they are often the ones who notice. problems.  That’s not good.hillaryrettig. if minor good news makes you gleeful or manic to the point where you can’t  function.  Conversely. it may be hard to remember to replace a negative  thought with a more objective one.  Notice that I’m talking about “hypersensitivity” not “sensitivity..” Sensitivity is a  great personality trait. practice. so I didn’t make any sales this week. It’s a particularly  serious problem for ambitious dreamers because the daily life of an ambitious dreamer is  . If a minor irritation. a lack of emotional self­control. and the living beings around us.” With this more functional one:  “Okay. in essence.. including my cold and that  blizzard that kept the kids home from school for two days. Eventually. At first. I’ll also call my  neighbor and see if she can watch the kids the next time they have a snow day. since I did have that terrific week where I made eight  sales. I won’t abuse myself for having gotten sick and being a good parent. Chapter 18.  I’m just a lazy dilettante. then you’re hypersensitive. you’ll stop thinking so  negatively. It’s a trait  that procrastinators share with addicts and others who have trouble coping. it will happen automatically. It means we’re deeply and meaningfully aware of ourselves.com/page 42 next one. I need to manage my time so that I’ve got more time and energy for  sales.” Replace this negative thought:  “I was supposed to make five sales for my small  business this week and didn’t make any. last month. disappointment  or rejection ruins your day (or week or month or year). Hypersensitivity Hypersensitivity is the tendency to overreact to life’s ordinary stresses. however. our  environment.www.  As always. but after some practice. that’s also hypersensitivity.

 they may retreat into a  solitary couch potato or “Internet addict” existence. it is  almost always inimical to productivity. many  people become unhappy if they’re alone too much. For another. Hypersensitivity also leads to a tendency toward isolation.  Professionally. one of  your primary challenges will be to learn to experience negative emotions such as  rejection. making you less  effective. (And even the Lone Ranger  had Tonto and Silver . but it will be an  important part of your growth and success.  Hypersensitivity steals not just your time and energy.com/page 43 often filled with events that. fluorescent lights and  nosy coworkers. take other  actions to isolate themselves from their colleagues ­ for example. without being derailed by them. the primary requisite for doing any kind of ambitious work is an  objective world view. But you  will need to know where to draw the line between a healthy enjoyment of solitude and an  unhealthy tendency toward isolationism. Many  hypersensitive people have trouble tolerating life’s ordinary stresses. For one thing. so that you see a situation as being  worse than it actually is. as well as positive ones such as pride and  happiness. and disrupted sleep patterns. If you think such issues may be present in your  own situation.www. or even bad weather.hillaryrettig. they may try to work from home or. Often.  At the workplace. This may not be easy. keeping their office  door shut or avoiding the popular lunch hangout. if you are hypersensitive. can bump us off our path.  obtrusive daydreams. dissociation (disconnection from the immediate environment). a “secondary traumatic stress disorder” whose symptoms can include  hypersensitivity. More generally. while it may feel good in the short term. success at  most ambitious endeavors invariably requires a team effort. As  discussed earlier.  Please note that hypersensitivity can be rooted in trauma. a slow line at the grocery store. Compassion fatigue afflicts activists  . but your objectivity. . dress codes. This breeds the kinds of cynicism and hopelessness that causes  so many people to burn out or abandon their dream. or other psychological.  cognitive or even physical conditions. if they can’t manage that. they simply can’t abide cubicles. moreover. and most of us have trouble being  productive when we’re unhappy. the clouding is negative. . frustration and disappointment. Lone Ranger­type myths aside. fear. Hypersensitivity clouds your objectivity. you should seek prompt. One “solution” many hypersensitive people employ. At home.  Also be cognizant of  compassion fatigue. either consciously  or unconsciously. ) This is not to say that you can’t or shouldn’t enjoy periods of solitude. professional help. success and happiness.  The problem with isolation is that. if we overreact to them. a big problem. They spend more and more  time alone in an environment that is as much under their control as possible. and overreact to  minor irritants such as a late train. is to retreat from the world and its stresses.

 M.  oversleeping or compulsive television­watching or video­game playing ­ you should  make it a priority to deal with that. I’m just going to stay in. grab a cup of  hot coffee.com/page 44 and others who regularly work with. overeating.” For example: Replace this hypersensitive thought: “I hate this project! I was stupid to take it  on. drugs. but I committed to doing this and  so even if they can’t. people or animals who have been  traumatized either by violence or other frightening circumstances.hillaryrettig.’s Addictive Thinking:   Understanding Self­Deception. Hypersensitivity is a somewhat  simpler problem to work on than the other two.” Replace this hypersensitive thought: “I can’t believe that that jerk talked to me  like that! He has some nerve! I’m so mad I just can’t stand it.”  With this objective one:  “I’m going to calm down and do what I agreed to do. dress warmly.” With this objective one:  “I’m going to calm down. If you think you may be suffering from compassion fatigue you should seek  prompt help from a psychologist who specializes in treating it. such as a natural  disaster. that  you may be attempting to moderate through addictive drinking. Twerski. and now it’s late and my boss just added a whole new part to  it! There’s no way I can get all this done! I’m going to tell my boss I can’t do it. and go to the meeting. My whole afternoon is  ruined!” With this objective one:  “I’m going to calm down ­ maybe do some yoga  . and she’ll be ticked off. I’ll do my best and see what happens.” Replace this hypersensitive thought: “It’s snowing out.www. Compassion fatigue can also afflict family members or friends of those who are  traumatized. join a Twelve Step program.D. because the functional thought  is always a variation on. It’s the  last minute. but I  really don’t want to go. “I’m going to calm down and do what I’m supposed to be  doing. but she’ll find someone else. See a therapist. I’ll  call Stella and Jim and see if they can provide backup. The Solution  As with perfectionism and negativity. and I hate working on it. do I really want to leave  my warm apartment and attend the meeting? No way! I know I agreed to attend. however. hypersensitivity is also often linked to addiction. Finally. the cure for hypersensitivity is to replace  dysfunctional thoughts with functional (objective) ones. or witness. or read a  well­regarded recovery book such as Abraham J. If you are “hooked” on  extreme emotional highs and lows that you are unable or unwilling to moderate ­ or.

 At first. As always.  Moreover. to pick up the very early signs of restlessness and fatigue. in  particular.  . . Most ambitious dreamers  need to cultivate lots of sitzfleish. . and replace all the office computers.” The process you’ll go through is the same as that for solving Perfectionism and  Negativity: practice. to become more attuned to your body and its signals.  The ability to sit still and work for long periods ­ what the Germans call  “sitzfleish” ­ may not qualify for an Olympic sport. and then I have a few people to call and share the good news with .000. therefore. if not dealt with. however. Eventually. you’ll stop  reacting so hypersensitively. the twitchy or tired feeling almost always intensifies. oh. and. sooner or later. we will abandon our work.com/page 45 stretches ­ and then try to get back to work.www. Also. . if XYZ Foundation  gives us money.” Replace this hypersensitive thought: “Wow! I can’t believe we landed a meeting  with XYZ Foundation.000 out of them  and could use THAT money for. Writing and other forms of desk work are more physical than many people  realize. We could probably get $150. ****** Special Topic:  Procrastination and the Body Procrastination often begins in the body since even a bit of twitchiness or fatigue  is often enough to distract us. hire five new people. With that money. we could move to better offices. especially if we are very sensitive to bodily discomfort. but after some practice it will seem more  natural.hillaryrettig. so I’d better call him. . so will ABC Foundation. so I’m just going to jot down a  few notes and then try to calm down and get back to today’s work.  But if you can’t  . practice. . .  as anyone who practices sitting Buddhist meditation can attest. never berate yourself when you slip up. I’ll try to deal  with my anger by writing for a while in my journal. and after still more practice it will happen automatically. ” With this objective one:  That was a GREAT call with XYZ. If the stretches don’t work. . making  it inevitable that. . Wow. That’s great news! If we do a great presentation they could give  us $300. .  start that new campaign. too. I’m so happy we  landed that meeting! It’s not until next month. but it is still surprisingly hard to do. I need  to get Bill’s advice on how to handle this. it may be hard to remember to replace a  hypersensitive thought with a functional one. Work. practice. I can start preparing  for the XYZ meeting next week.  Practice working  through mild discomfort ­ the key is often to switch to some easier work. and. this is good stuff! I’d better write it all down .

  All it took was some particleboard and dowels for legs. you should see a doctor or  psychologist. proper nutrition. it also helps me feel more like a serious professional. sleep. by the way. you’ll  probably become much more productive overall.  Interestingly. or even running or dancing in place. that’s okay: just take a break and deal with the feeling while it’s still small  and manageable. and a pleasant meditative break with decaf herbal tea can help  calm you down.hillaryrettig. Ergonomics also matters ­ absolutely. Years ago. With this table.www. Having a table built exactly to my specifications not only helps  my productivity. If you suffer from disabling anxiety or panic attacks. of course. and type  comfortably for hours. . The problem is your reaction to the problem.”  ­ Jerry  Weinberg Important Note:  The “panic” discussed in this chapter is the ordinary panic of everyday  life. Caffeine can help  wake you up. but bad equipment distracts you and degrades  your productivity. Good equipment doesn’t have to be expensive. which I still use.5 inches  high. Be flexible and creative in finding solutions that work for you. and the whole thing cost  $10 and took about an hour to build.  eyestrain and muscle cramps real concerns. Not only are carpel tunnel syndrome. both restlessness and fatigue can be alleviated by many of the same  activities:  meditation. More generally. resting  assured that when you do learn to cope with transient physical discomfort.   ****** Chapter 19 PANIC!: The Fear­Amplifier  “The problem is not the problem. stretches.com/page 46 work through. exercise and preventative medicine are all  important to keeping your physical “machine” in good shape ­ an important prerequisite  to both short­term and long­term productivity. Just  as a marathoner wouldn’t dream of running a race in cheap sneakers. my then­ husband kindly built for me a simple writing table whose surface is exactly 25. you shouldn’t use  badly functioning and/or uncomfortable equipment. I can sit with my  feet properly flat on the floor and my keyboard properly at elbow level.

” What if. functional line of thinking ­ and how that  action not only helps her mood but helps her get back to work?  A key difference between the musician in the first example and the one in the  second may be panic. and they’re cheap. . but what would that accomplish? Nothing. and maybe call a friend for  support.  Besides.  The other thing panic does.. Non­procrastinators  can usually experience those emotions briefly and then return to a positive or. I don’t  even know why I bother to try. too. I always screw up. is  panicked. in fact. anger. I feel like crap. ambitious dreamers. And the  club manager must think I’m a jerk.  neutral mood that allows them to continue to do their work.  Then they retreat into escapist behaviors such as perfectionism. and their panic amplifies their fear and anxiety until they can no longer function. And this town­it’s full of jerks. . . besides amplify negative emotions. in the second speech.” Notice how. or who  plans and practices for an important meeting but screws it up. too – I only sold two CDs. given the challenging  nature of their goal. there was no real harm done. negativity and  hypersensitivity. but after that I’ll get back to the work I had planned to do. a complete loser. I’m going to get a quart of ice­cream  and rent a bad movie and crawl into bed. the musician consciously interrupts her  negative thoughts and starts a more objective. Someone who is able to change a tire during practice runs in her  driveway. is disable your  coping mechanisms. and I really did try my best. So is someone who knows a school subject well but bombs the test. I’m such a dope.com/page 47 Remember the musician’s negativist response in Chapter 16: “What a disaster. I’m such a dope . really. be the definition of panic: the state of being  unable to cope.  I’ll spend a  few minutes making some notes on the experience. I could keep on dwelling on this  and calling myself names.hillaryrettig. They’re too dumb  to appreciate real music. Everyone experiences regular episodes of fear. confusion. at least. may experience such episodes many times a day.www. . This could. she had instead reacted this way:  “What a disaster. but forgets how to do it when she has a flat on the side of a highway. Procrastinators cannot: they  panic.  Students regularly come to me with problems that they claim to have no idea how  . I just can’t stand it. I’m sure he’ll never let me perform there  again. well.  disappointment and other negative emotions. oh.

Stealth panic often precipitates the trance­like state we discussed earlier that  makes it easier for you to keep procrastinating.  .www. negativity  and hypersensitivity.com/page 48 to solve. to actually stop what you were doing and get back to work. even trivial decision ­ but wham:  you’ve been bumped off your path. “What advice would you give someone else with the same  problem?” and they invariably rattle off a good solution without even stopping to think  about it. problems are almost always much easier to solve than we imagine. “Stealth Panic” We’re all familiar with the type of high­energy panic where you feel frantic and  out of control. Stealth panic is what happens when you sit down to do your work at 9:00 a. then you make a personal call. What I call “stealth  panic” may actually be a more common cause of procrastination. suddenly it’s lunchtime. But panic often happens much more quietly than that..  As my teacher Jerry Weinberg.   The key to overcoming procrastination is to learn to defeat panic and. “The problem is not the problem. They can do that because it’s usually much easier to solve other people’s  problems than our own. irresistible urge to do something else. or focused  enough. and then you do some Internet  shopping ­ and then. eventually. The Solution We now arrive at the true heart of fear­based procrastination. so  that you don’t even make it to your desk. The  problem is your reaction to the problem. but in reality it takes a lot of the pressure off.m. and just above your fear. like get a cup of coffee.m. says. Sometimes this happens even before 9:00 a. You  don’t feel panicked ­ it actually feels like a calm. That would seem to put a lot of  pressure on you. Underneath  the distractibility and  antiproductive behaviors such as perfectionism. but never quite aware enough. and  then get a sudden. mainly because we panic over our own. I ask them. Minimize or eliminate that panic and you should be able  to manage episodes of fear. thereby avoiding the need to resort to antiproductive  behaviors and allowing you to return quickly and easily to your work. wham!. because once you  eliminate panic. is the panic that amplifies that fear  until you can’t manage it. Perhaps you were semi­aware that  you should have been doing something else.” What he means is that the problem just “is. then you  read the newspaper. First you get the cup of coffee.hillaryrettig.” but  your reaction to it will make it easier or harder to solve.

. though. let’s examine some “false” ones that people commonly try   to no avail. Some of these will probably be familiar.. we are   ready to start exploring solutions to it.com/page 49 to not experience it at all.. Before we get to the “true” solutions that really   solve the problem.www.hillaryrettig. Now that we’ve characterized the general nature of procrastination.

 there’s no  excuse not to.  You know you need to do your writing. a family member in  trouble.com/page 50 Part II. It also  undermines you by reinforcing bad ideas about yourself and robbing you of self­esteem. since you didn’t write  anything over the weekend. anxious. I know there’s a lot of stuff going on. not just ten. it doesn’t work. or some other legitimate crisis? Punishing yourself for being sick. Don’t listen to it. It also tends to attack most ferociously when you are frightened. yeah. The mean mommy/daddy approach has other problems.  It also tends to lie about the nature of your work and situation ­ for instance. Where’s  your willpower and discipline?  How can you be so immature?  Don’t you realize what’s  at stake? You’ve got to get your act together or you’ll fail! And then what will you do?!  Oh. and many of my  students have also spoken to themselves like that for decades and it also didn’t work for  them. It misdiagnoses the root  problem. but deeply unfair. or for not  meeting your urgent responsibilities. as you now know. is not laziness or immaturity but fear. shame.  I talked to  myself like that for twenty years. It sounds as if it’s trying to solve your problem. and you’ve got to write twenty pages today. repeating  Anne Lamott’s apt phrase.www.” It’s a stream of self­abuse. but it doesn’t matter. Yeah. guilt. So now you’ve  added those antiproductive attitudes on top of whatever other factors were inhibiting your  productivity. The truth is that most of us react to the mean mommy/daddy the same way we  would to an “external” bully: by becoming resentful and oppositional. and it only inhibited my success. and if you can’t do it.” It is also the voice of  negativity and hypersensitivity. is “the voice of the oppressor.  ashamed or otherwise vulnerable. guilty. whereas  it’s only making it worse. .  THE SOLUTIONS Chapter 20. stop being lazy. Be doubly on your guard during those times. trust me.hillaryrettig. which. That’s what ‘real’ writers do. that  means you’re just a faker and a fraud. False Solution I:  “Mean Mommy/Mean Daddy” The most common false solution to procrastination is to try to bully ourselves into  working through it via an internal dialog that runs something like this:  “Come on. what if the  “lot of stuff going on” mentioned in passing above were illness. and blame: I call it the “mean mommy”  or “mean daddy” (take your pick) inner dialog and.    The mean mommy/daddy voice is the voice of perfectionism ­ which. is not only antiproductive.

 Think of Henry Miller’s  fictional alter­ego or Gulley Jimson.hillaryrettig. for instance.  the artist ­ if he isn’t living an improbably affluent life to begin with ­ may “starve” for a  while. (To be fair.) So. however. We also don’t hear about his incredible luck in having grown up in the early era  of the personal computer. coaches and drill sergeants bully their charges into seemingly miraculous  accomplishments. and even in cases where it isn’t  pitching those exact narratives.www. the artist­protagonist from Joyce Cary’s great novel  The Horse’s Mouth (later made into a great movie starring Alec Guinness). A related myth is that the struggle for success is glamorous. In popular culture. Some of these people may have been well­meaning. but  not nearly so much about how he grew up in an affluent family. is the mean mommy/daddy approach so prevalent? I  think it’s because many of us learned it from bullying parents. there must be something wrong with you.  We also pick up bullying from the media. bosses and  others. These advantages don’t diminish his brilliance. Even the  “starving” seems like such fun ­ and the artists in these kinds of works always seem to  find someone to cadge a good meal off of. but in all cases  their approach was misguided. our struggles are often much more protracted ­ often lasting  years or decades ­ and terrifyingly offer no guarantee of success. many successful people also either forget their early struggles or  choose to omit them from their official biographies.com/page 51 Where Mean Mommy/Mean Daddy Comes From Why. anyway ­ and then. if it doesn’t work. others not. They are often difficult  and frightening enough that they derail most people from their ambitious dreams. The business press is  filled with rags­to­riches and overnight­success stories. and also of all the ubiquitous bullying advertising slogans such as. and so  . teachers. which likes to portray simple solutions  to complex problems. Mean mommy/daddy buys into the hype and says that if you’re not succeeding  easily.   In real life. the artist  frequently later hits the jackpot and achieves professional success. we hear all about  how Microsoft Corp. to top it off. Think of all the sentimental movies in which tough­but­caring  teachers. it still tends to discount the role of luck and perseverance  in success. but they did  contribute enormously to his success. with a father who was a  highly successful business lawyer and a mother who was well connected in Seattle  society. founder Bill Gates was a young genius (which he surely was). but is compensated for that inconvenience by living an interesting life surrounded  by fascinating people and punctuated by comical situations.” Our society also promotes the idea that success is easy. no gain.  “just do it!” and “no pain.

 elder­care and  housekeeping. or  perceived power. have  trouble with this because they are still primarily responsible for child­care. aren’t. bullying actually tends to create behavioral change in the opposite  direction from that intended. at any  given time. which I think is a good thing: but a likely  consequence of that choice is that your success will come slower. Bullying Backfires The final reason people bully is that bullying sometimes works ­ but.  Of course. but he was also devoted  to her and supposedly visited her daily. and so the bullying doesn’t work at all. in fact. Mean mommy/daddy doesn’t acknowledge this reality and buys into the hype that  the struggle is fun and glamorous. when you’re bullying yourself via the mean mommy/daddy dialog. or to a lesser degree. the ‘Ode on a Grecian Urn’ is worth any  number of old ladies” that has been used to guilt­trip generations of writers – even he  didn’t neglect his mother. mean mommy/daddy refuses to acknowledge that success is much harder  to accomplish if you are not willing to exploit others or stint on your relationships and  responsibilities. Most of us. even William Faulkner himself – he of the famous quote. In fact. there must be something is wrong with you. “If a writer  has to rob his mother he will not hesitate. over the one being bullied.www. except to make  you feel bad and your procrastination problem worse. do not despair: you can honor your relationships and other commitments. mean mommy/daddy says that if you’re not  enjoying your struggle.com/page 52 they are not to be scoffed at. Anyone who persists in their dream in the face of such a  struggle should.  Finally. A parent who forces his child to take piano lessons when  she doesn’t want to usually creates an adolescent who wants nothing to do with piano. and tells you that you  should hold yourself to the same level of productivity and achievement as someone who  either exploits people or neglects responsibilities. and it usually only works temporarily. the  power differential doesn’t exist. be lauded ­ even if they happen not to be working as hard. if you think  about it. as they feel they ought to.hillaryrettig. Over  the long term. however. By the way.   Mean mommy/daddy doesn’t recognize that truth. He may have been devoted to his art. in particular.  . How could they reasonably be expected to be as productive as someone  who doesn’t have those huge responsibilities?  But mean mommy/daddy doesn’t care  about “stuff” like that and just blames you for being unproductive.  AND also do great work.  So.  than someone who exploits people or ditches his responsibilities. Many women. in fact. it usually only works when the person doing the bullying has power.

 Many people make that mistake because they fall into  the trap of thinking there’s only one path to their goals – often the unrealistic path  portrayed in the media – and then.  television watching. You can also. and  the times when you feel most justified in doing so ­ when you think you’ve screwed up ­  are the times you should doubly work to avoid it. e. sacrifice your dream for less worthy aims. or otherwise makes you feel bad. there are usually several (at least) paths to  success: *An artist who must work at a full­time day job. coaches.  Chapter 21. such as compulsive housekeeping.) *An activist who lacks the money for a big campaign can get people to donate  money and services.g. a 4 day/10 hour workweek) so that she can devote more quality time to her  art. can often arrange  flextime (e. she can hire a part­time assistant to help with arts­ related chores like preparing canvases or cleaning the brushes. . but who lacks the money  to do so.g. That is not to say that you shouldn’t  address your perceived shortcomings and “failures.  I don’t really like to use the term “selling out. Or.  “Selling Out” and “Stalling Out” Selling out is when you sacrifice your ambitious dream for other dreams or  activities. In reality. and so instead of trying to influence behavior via harsh criticism  and negative labeling. or doing volunteer work.  of course.  they abandon their dream. daddies.hillaryrettig. But  we can also apply it non­pejoratively to those who wind up over­compromising and  ditching too much of their dream. for instance. they use positive reinforcement and encouragement. when they are having trouble succeeding via that path.” because it’s often used to  negatively label people who are simply doing their best to make difficult life choices.  If your inner dialog shames or guilts you. Or. making money. Web surfing. Remember: there’s never a reason to talk badly to yourself. False Solutions II and III. however.” but that you should only do so in a  objective. or hiring outside help. (If she’s broke. video gaming or partying. can start a catering or packaged foods business first. she can free some time for herself by either getting her family to do more of the  chores. *A businessperson whose dream is opening a restaurant. or use low­cost guerrilla marketing­type techniques. bosses and mentors all know that  bullying doesn’t work. raising a family.www. she can  teach in exchange for those services. that’s  the mean mommy/daddy.. compassionate and constructive way.com/page 53 Enlightened mommies.

 The activist. has a terrific silver lining. ask yourself  whether fear might be at the heart of your stubbornness. until you’re doing little other than  your work ­ except that. forced to fundraise. too.  Trying to live a “false” life ­ even from good motives ­  is simply not going to work. . Your ambitious dream could be the central. and even a compromise path offers  considerable joy and fulfillment. And to the extent that your goal requires fresh ideas  and insights. each of these compromises. and  your relationships become more and more limited. this dysfunctional path is also celebrated in numerous “tortured artist”  and “monomaniacal entrepreneur” stories. use the solution for dealing with fear­ based procrastination that I discuss starting in Chapter 25.com/page 54 Most people do not like to compromise on their paths. but it’s no less realistic for all that. also. as most of us can’t endure a life lived in denial. you’re  probably miserable and not doing much work. since this strategy is based on deprivation and denial. Besides. (In other words. consult a mentor (see Chapter 30). Remember. in the context of  such a deprived and lonely existence. first.hillaryrettig.  The artist who asks her boss for flextime discovers that she has more control over her  schedule than she thought she had had. There’s always more than one path to success. and you should  never respond to fear with punishment. Instead. Remember that there is no absolute right or wrong answer to the question of how  you should live your life. your interests narrow and narrow.  Basically. guilt  or otherwise abuse yourself for doing so.  If you find yourself clinging to a dream of an idealized path that is impossible for  you to follow. either. family or other constraints.www. and  perhaps every compromise you might be called on to make. much less thrive and achieve an ambitious goal.  If you can’t find one that works for you. blame. not to shame. defining element of  your life. but it’s better to  compromise than to ditch your dream entirely.  Stalling out is the opposite of selling out:  it’s when you sacrifice everything else  in your life for your ambitious dream.  Few  people can survive. you will probably be lacking those. The businessperson  gains valuable experience in a food­related industry while building her capital. no mean mommy/daddy!)  Often. instead of selecting a compromise path that you can follow. given your  financial. finds out that  there are indeed people out there who are willing to fund his cause.  Naturally. or it could play a subordinate role to family or other values. The Cure The “cure” for both selling out and stalling out is.  that the foundation of all anti­procrastination efforts is honesty about who you are and  what your values and needs are. fear ­ along with misinformation ­ is at the root of these strategies.

 Even  the toughest problem is solvable. It gives you the illusion that you are solving your  problem. The hallmark of dithering is  that. and  feeling sorry for yourself. you’re probably dithering. no matter how long or seriously you do it. False Solution IV. etc.com/page 55 Chapter 22. complaining to family and friends. usually involves other people­and not just your  .  developing a strategy for solving it. refining the strategy if it doesn’t. you use those conversations more to vent. If. researching it and its possible solutions. or feel like you’ve given up  hope. in the privacy of your own room. How do you know when you’re dithering versus solving? Easy: if you’ve been  working to solve your problem.  Solving. you are making no progress. than to observe. You do it  yourself. but making no progress. Another difference between dithering and solving is that dithering tends to focus  on the problem. define. so that you don’t have to feel guilty for ignoring it. while solving focuses on the solution. and evaluating success or failure. testing the strategy. on the other hand. implementing the strategy if it  tests well. Another difference is that dithering tends to occur in isolation. or at least in the privacy of your own thoughts.hillaryrettig.  When you confide in friends and others.  Maybe you don’t even listen very closely to what the people you are talking to are  saying.www. beating yourself up. precisely defining it.  Dithering is pernicious. it  often takes only a small amount of actual solving to make noticeable progress. and  you’re not devoting any time to designing and implementing a solution. or his whole life. as I’ll discuss later. or ignore their advice. That isn’t an absolute rule. including  worrying. you are almost certainly dithering. But dithering doesn’t really solve your problem. the problem never gets solved. then you are  dithering.  Dithering includes all the other things you do about your problems. at least to some degree ­ and. Dithering Solving a problem means taking specific actions such as observing its symptoms  or manifestations.  this is true even in cases where a person dithers for decades. But if all  you are doing is thinking about the problem and how miserable it’s making you. Sadly. or to  hear your own ideas and emotions echoed back at you.  therefore. feeling guilty.  because part of what you do to solve a problem is characterize and analyze it.

  Because many procrastinators tend to be ashamed and insecure. and then I move in successive chapters  onto the other two. and.com/page 56 friends.  The next chapter begins with the simplest one.hillaryrettig. and you can use them all individually or together. But most of life’s toughest problems.  dithering: they think they are solving.  Now. Okay! That’s it for the false solutions. And instead of using  these people as an echo­chamber to reflect your own thoughts and feelings back at you. No Cheating!  Here are the three behaviors again.  These behaviors are the essence of productive work. Solution I:  The Three Habits of Productive Work All productive work can be broken down into these three behaviors: 1. dithering services the important purpose of keeping them stuck while  maintaining the face­saving illusion of progress. they have a  natural inclination toward isolation. in fact. in order of complexity.  For them.  3. Chapter 23. including  procrastination. consequently. often. twelve­step  sponsor. this time with some important words  . 2. the points at which it can be attacked. And. more than one of those. Why would anyone waste time dithering when they could be solving their  problem? In some cases. they  don’t really want to solve their procrastination problem and make progress on their goals. Staying focused on the work for twenty minutes or more. There  are three true solutions to productivity. can best – or only ­ be solved with the help of a community. due to their fears. But it could also be that.  you listen closely to what they are saying and do your best to follow their advice. but professionals such as a doctor. They are also the points at  which procrastination happens. spiritual advisor. Showing up to work exactly when you are supposed to. it may be because they don’t know that they are. teacher or mentor.www. therapist. onto the “true” ones!  They are  probably what you’ve been waiting for. Instantly starting the work you are supposed to be doing. and so I’m excited to present them to you.

 take as long a break as you need.www. you begin your work.  (Philosophizing is important. pure and simple.  3. the word “instantly” means that. 2. or five. and other activities are all procrastination. So is doing other  work ­ even important. about a second after your butt  hits the chair.  especially when you’re first tackling your procrastination problem ­ you can return to  work for another twenty minutes.m.  In Behavior #3. not pouring a cup of coffee­at the exact moment you are  supposed to be there.  These important words all amount to the same thing: NO CHEATING. the word “exactly” means on the dot. you are not thinking about other work you could be  doing. or  even 8:00:10.  After your break ­ and your breaks should be as long as you need them to be.) Then. but let’s be extra­careful and remind ourselves that impromptu  unscheduled phone calls (even “urgent” ones). 8:05. newspaper reading. or should. but don’t let it interrupt other work: schedule it in. “The work you are supposed to be doing” should be  self­explanatory by now.” The amount of time one can. Instantly starting the work you are supposed to be doing. not en route.  You can spend your whole career immersed in these activities. you’re not thinking about your personal life. or the  birdies cheeping enticingly outside your window. virtuous­feeling work ­ that wasn’t scheduled for this time period.  and only your work. coffee sipping.) And. and make little or no  progress on your most important goals. not 8:01. praise yourself for  your achievement as discussed in the next chapter. working for twenty minutes may seem as unrealistic as flying  to the moon. As you get more and more comfortable with your work. Staying focused on the work for twenty minutes or more. Showing up to work exactly when you are supposed to. of  course. Web  surfing. So start with ten minutes. however.hillaryrettig.  Not even  a little… In Behavior #1. you can build up to ten  . last night’s television show. or your worries regarding your work. or philosophical issues related to your work.  In Behavior #2. Most people. however.com/page 57 italicized:  1.  Initially. 8:00 a. the word “focused” means that you are thinking about your work. (Use a kitchen or  other timer to keep track. or two if you need to. stay focused  on work differs from person to person. You need to train yourself to be exactly where you are supposed to be­not  thinking about it. “Twenty minutes or more.. can train themselves to  work in a focused manner for at least twenty minutes before having to get up and take a  break. and repeat. In other words.

 (Practice  Behaviors #1 and #2 only. and  you will only have the opportunity to do so if you initially practice on activities that offer  a high probability of success. Start Small. or taking the car in  for an oil change.  If the tasks you are practicing on seem embarrassingly small or trivial.  Also. Ignore “Failures” Except to Learn From Them 4.  Starting with that novel you’ve been blocked on for ten years is  probably a bad idea. Practicing the Three Productivity Behaviors Now that you understand the Three Productivity Behaviors more fully. Household chores are a great thing to initially practice on because we tend to  procrastinate on them not out of fear. There are five keys to success: 1. if those are tasks you habitually procrastinate on. Anticipate Plateaus and Backsliding 5.  Start Small and Aim for Tiny Improvements “Start small” means practicing the Three Productivity Behaviors (a. obviously ­ you don’t want to spend a lot of time doing  chores. but simply because they’re tedious. and Aim for Tiny Improvements 2.. “not­ procrastinating”) on no more than two or three tasks at a time ­ and the tasks you practice  on should be easy ones. then fifteen.). you  . So practice not­ procrastinating on doing the dishes or laundry (or mowing the lawn. pay attention to the (probably numerous) areas of  your life where you don’t procrastinate.k. since pushing yourself basically invites the mean mommy/daddy to come in  and take over. It is that same feeling you are aiming to invoke  around the tasks you are currently procrastinating on ­ and once you can invoke it.a. Chapter 24. etc.com/page 58 minutes of sustained work. Keep at it! 1.) Simple personal care tasks like flossing and taking vitamins are other good  candidates for practice. and note the feeling of calm self­control you  have when approaching those tasks. Lavishly Reward Every Tiny Success 3. etc. thirty. twenty.  The key is to be patient and  not push it.hillaryrettig. you are  doing it exactly right!  The key is to get used to the feeling of not­procrastinating. you can  begin practicing them.www.

 As mentioned earlier. don’t even know that that’s  even possible to do.  As I’ll discuss in Chapter 32. minutes at a time. as opposed to passively accepting whatever emotions  happen to seize them. Now. when you one day find yourself about to procrastinate. Lavishly Reward Every Tiny Success If you follow my advice to “start small.  “I’m feeling tired and anxious and I really want to ditch my work. Many unsuccessful people. but only ten minutes. activism or other ambitious  endeavor. and you will  naturally get better at not­procrastinating.com/page 59 are well on your way to solving the problem. It’s  important. it is doubly important for you to start small. you are aiming to create certain  feelings within yourself. Only after you have gotten good at not­procrastinating on the trivial stuff should  you begin practicing it on your art. and start to make the crucial shift from seeing procrastination as an  inherent character flaw to seeing it as a behavioral problem you can solve.” you will have many successes. and generally make a fuss over yourself. don’t set  out to write an entire chapter. etc. or whatever works for you initially). if you’re an entrepreneur. when operating in the scary realm. maybe I can do it now. do you start practicing behavior #3 ­ slowly  building your endurance so that you can do your scary work for fifteen.  I’ll set my timer for five minutes and  see if working that long gets me back on track. Meanwhile..  but helps imprint your achievement in your memory so that you can call on it when  needed: so that. and also empower you to make more changes.  indulge in a treat. do you take on the bigger  ones. to celebrate your achievement! Pat yourself on the back. this  kind of positive reinforcement not only boosts your confidence and improves your mood.hillaryrettig.  getting the dishes done. will themselves have a beneficent effect  on your mood. thirty.. but only a page or paragraph.) Keep practicing the Three Productivity Behaviors on simple stuff.  If you’re a writer. and managed to get past it and have a productive  afternoon. ambivalent  and conflicted.   2. (Yes.”  . but simply to mix some colors or fix a detail on an  existing painting. And only  after you’ve gotten good at not­procrastinating at tiny tasks.  In other words. twenty. in those instances.  or two. you can think.  Or. flossing regularly. in contrast. don’t aim to spend the entire morning  doing sales calls. but ­ wait a minute! ­ I  felt exactly the same way last week. by which  I mean instances when you were able to resist procrastinating and get right to work. And only after you’ve gotten good at doing the behaviors for ten minutes (or five. successful people consciously  work to achieve certain moods. business. don’t  aim to paint a whole new picture. You will then become less afraid. start really small.www.  etc. If I did it then. If you’re a visual artist. doctoral thesis.

 but  instead respond with compassionate objectivity. I was upset after that lunchtime  phone call with my girlfriend. today. Criticism. don’t criticize or shame  or blame yourself: just accept it for what it is.hillaryrettig. I didn’t get  much work done. Anticipate. undermines your self­confidence. Both are discouraging. If you have an “off” day. the proper response to failure is to ponder it just  long enough to come up with a solution so that the same thing doesn’t happen again:  “Okay. next time I won’t call my girlfriend until after I’ve finished my work. . reminding him that  the “failure” probably isn’t as awful as he thinks it is.  Then.  while the benevolent. Backsliding is when you actually lose ground and become less  effective. “Gee. and yet both are an inevitable part of any personal  growth process. depletes  your self­esteem.” As we discussed in Chapter 9. even if the procrastination response itself isn’t optimal. What happened? Oh yeah. the mean parent tends to criticize and blame. effective parent offers compassion and understanding. and Cope With. Well. which means that whenever you fail  at not­procrastinating or another goal.. The  benevolent parent also helps the child keep the failure in perspective. remember to set more modest and attainable goals in the future. it was an upsetting call.  4.e. With the benevolent parent’s help. you should not criticize or blame yourself. month or year. the child grows up to be a  resilient adult who is not so afraid of failure that he procrastinates.com/page 60 It doesn’t matter how small the achievement is. be a compassionate observer and analyst of your  situation. Even if it’s something as simple  as taking your vitamins exactly when planned ­ or taking them at all. as discussed earlier. For bigger achievements ­ i. Plateaus and Backsliding  A plateau is when you remain stuck at a level of achievement despite repeated  efforts to move ahead. You need to be your own benevolent parent.  move on without remorse or regret. and that there are plenty of other  things he has succeeded at. keeping in mind that there are often perfectly good reasons behind  procrastination. Instead. If  that is indeed the case. and hope to do better soon. mischaracterizes the problem. Ignore “Failures” Except to Learn From Them When a child fails to meet a goal.”  Then. if you frequently  neglect to ­ give yourself at least a mental pat on the back. the solution is to go back to a prior level of accomplishment  you’re comfortable with and stay there for a while until you regain your confidence. Plateaus and backsliding often indicate that you are setting too­ambitious goals. and  only makes things worse.  breaking out the notes to your novel for the first time in a year ­ make sure to make a big  fuss and give yourself some kind of tangible reward. week.  3.www.

After a few weeks of struggle.  The strategy worked primarily because the five­minute time limit I selected was  so small that success was more or less guaranteed ­ and my tiny successes motivated me  . many problems. I eventually had the presence of mind to do what I  just told you to do in case of backsliding: return to a prior level of productivity. Most of us can  tackle only one major problem at a time and. They never give up ­ and neither should you. you will be able to return to your  work ­ quite possibly bringing to it a richer perspective as a result of your “sabbatical.  But.)  Having to use the stopwatch again was a little humiliating ­ like putting training  wheels back on a bicycle ­ and having to set it at mere five­minute intervals was more so. I set it for five­minute intervals and.  I was frustrated. which aided me in solving the problem sooner rather than later. But they always come back to it. I kept reminding  myself: “This procrastination problem is a problem I need to solve.  they have to temporarily put their ambitious dream aside while they work on other  priorities. I dug  deep into my computer hard drive and resurrected a program I hadn’t needed in a couple  of years: my software stopwatch. committed to focusing on my work. guess what? The strategy worked. including  illness or a financial crisis. I went through a several­week period where. not a reflection of  who I intrinsically am.  due to personal issues. during those  intervals. (In between those intervals.com/page 61 Plateaus and backsliding can also indicate that you are experiencing personal or  other problems that are interfering with your ability to do your work. blame and negative self­labeling meant that I was able to maintain my  self­confidence. Keep at it! What can I say? Those who succeed are always those who persevere. The situation will improve when I’m ready for it to improve.” The  lack of shame. can take precedence even over making progress on our  heartfelt dream.hillaryrettig. Eventually. Sometimes. just do what you need  to do without shame or remorse or regret. it took only a  few hours of stopwatch­practice for me to return to my normal level of productivity. but knew to keep self­criticism to a minimum. quickly and spectacularly! In fact.  ****** Case Study:  Getting Past a Plateau While writing The Lifelong Activist. I was getting little done. If something does pull you away from your dream.” 5.www. I could take as  long a break as I wished. let’s face it.

hillaryrettig. telephone numbers. despite repeated attempts.  ****** Chapter 25. you are unable to show up for work scheduled and  prepared. you will have gone through the mission and time management processes  discussed in The Lifelong Activist and will know how to create a manageable schedule  that reflects your core values.  writing implements.  Ideally.  That means everything: books. that may be a sign that you have a high level of fear that is causing you to  procrastinate. Approach Your Work Without Hesitation Remember how Productivity Behavior #1 is showing up to work on time. and  . If not.com/page 62 enough so that I was able to get past my block and keep going with the process. 2. For the same reason as #1. paper files. (Cell phone charged? Pencils sharpened?)  ****** Note:  If. and materials needed to accomplish your work right out there in front  of you. above ­ to avoid  confusion that can bump you off your path ­ you need to begin your day with all the  information. at least come up with a simple schedule that says  specifically what you are going to be doing or working on every hour of the day. Five Success Tips 1. organized and in perfect  working order. It should all be available. ****** 3.www. Be Prepared The Boy Scouts got this one right. computer files. Always Begin Your Day with a Schedule Scheduling is important because vagueness opens the door to the kinds of fears  and uncertainties that can lead to procrastination.  Try to create your schedule the night before so that the act of scheduling itself  does not itself become a form of procrastination. even paper clips. tools. Don’t worry ­ I’ll tell you how to deal with it starting in the next chapter.

 however. but that’s the wrong model to follow.. to remain calm as the clock ticks toward your  start time. don’t worry ­ we’ll discuss a technique for doing  so in the next chapter. gently reassure yourself. As you now know. put yourself in a little “trance” just long enough for you to glide over to your  desk and start working. They also  make it harder for you to stay focused on the present so that you can practice the Three  Productivity Behaviors.   If you can’t eliminate the fear. Our only real course is to courageously face  down and explore our fears. Work. while ignoring. either about the work itself or something else in our life. If you catch yourself feeling fear. “I’m just going to write for ten minutes – that’s all. 4. you should approach your  work with a light touch. we come to the process for overcoming the disabling fear that lies  at the heart of so many procrastination problems. Then I can take a break.”) If  necessary. This sounds like trivial advice. finally.  Chapter 26.”) Practice gliding over to your desk and starting your work without any hesitation. Don’t Make Your Work More Difficult Than It Is Don’t fall into the trap of assuming that procrastination is inevitable. for the moment.  trying to work past that fear is often futile. anxiety or doubt.com/page 63 Productivity Behavior #2 is getting right to work on the right stuff? While practicing  those behaviors. tiny! ­ chunks and working on those one at a time.www.  If your project seems scarily big or important. therefore.  Hesitation gives your thoughts time to wander. especially if the effort is accompanied by  mean mommy/daddy type self­criticism. bump you off your path. as you learned in Chapter 19.  And so. but it’s crucial. safe and fun. and the circumstances surrounding them. Stay Calm Strong emotions. Popular  culture likes to portray the act of creation as a kind of epic struggle because it makes  good drama.g.hillaryrettig. try breaking it down into small ­  no. 5.  the big picture. they will often wander directly toward your fears.  (E. and the experience should be like play: easy. and if  you’ve got a procrastination habit. it’s because we’re frightened or  panicked. since our fears are often strongest before we actually start our  work and disappear if we just persist for a few minutes. Instead. and many successful  ambitious dreamers have learned to do this automatically.  Solution II: . try not to hesitate. when our work isn’t fun.  (Now you understand the meaning of the proverb “he who hesitates is lost. (And don’t forget to have fun!) Often.

 And .) When you’re in that trance. Start to implement the solution and (optional) return to your path. You can read about them in  Parts I and II of The Lifelong Activist. .   Step #2. and c all happen simultaneously while journaling. .  7. Characterize your obstacles. or in many other books as well. Design a solution for overcoming your obstacles. Start your work: catch yourself procrastinating.) 5b. (Those come later. Don’t criticize.    Step #1. Watch change happen! I discuss each individually below. and via journaling: 5a. then there probably isn’t much fear or  panic underlying your procrastination.  9. which consists of these nine  steps: 1.hillaryrettig.www. Start your work: catch yourself procrastinating. If. 8.com/page 64 A Process for Overcoming Fear­Based Procrastination and Panic If you’ve been making good progress toward solving your procrastination  problem using the Three Productivity Behaviors. Repeat when needed. (5a. Defuse your panic. and you may not even need to use the Fear  Defeating Process described below. when you look  back at your wasted day.  5c. then you probably do have fears  and/or a panic response you need to address via the Process. Start journaling. As mentioned earlier. blame or shame yourself! (No mean mommy/daddy!) 4.  6. But please don’t neglect mission and time  management because they are essential parts of the solution. really.  2. b. Use mission and time management to establish reasonable goals and a  reasonable schedule. as it allows you to avoid  doing your work without experiencing guilt or shame. 3. Use mission and time management to establish reasonable goals and  a reasonable schedule. Celebrate your victory. you’re only dimly aware of what  . you can’t manage to adopt the Three  Productivity Behaviors no matter how hard you try. however. I know ­ I’ve said it many times. many people enter a kind of trance when they procrastinate  ­ that trance is the whole point of the procrastination.

 you can dictate an “audio journal” into a  tape recorder. so please at least try it. I’m procrastinating. be an objective. One thing that may help is to get into the habit of asking yourself. Step #3. not to NOT lapse into mean  mommy/daddy­type self­criticism. Your main tool for doing so is journaling. You know why you shouldn’t do it. at  fifteen­ or thirty­minute intervals. (a) defuse your  panic. you may be reluctant to stop and  .  There are many ways of journaling. “Oops! I’m procrastinating. (b) characterize the precise nature of your obstacles. The important thing to note here is that  the moment you catch yourself procrastinating. you are one of the many people who really zones out. then you’ve completed this step. you should stop whatever you are doing  and begin journaling. blame or shame yourself! Be careful.  If you don’t like to write. Start journaling. or am I  procrastinating?”  Keep working at it. it may take  some time and practice for you to reliably catch yourself early on in the act of  procrastinating. Now is the time to figure out precisely why you needed to procrastinate at this  moment. Don’t criticize. “Oh.com/page 65 you are doing. or call a friend and have a focused and analytical conversation with him or  her. so just be careful  that you don’t. Journaling isn’t hard. “Am I doing what I’m supposed to be doing. which will help you. They can be in the middle of  an unscheduled video game and think. but there are a few tricks  to it that I’ll share with you in the next chapter.” Do not even add a mildly  negative phrase such as. in  undiluted. incidentally.  Some people don’t enter too deeply into that trance.  spelling and grammar don’t matter: just get everything down as honestly and as fast as  you can. If you are desperate to get some work done.” It basically “dumps” your thoughts and feelings. uncensored format. Instead of criticizing yourself. however. compassionate observer of  your own situation. onto the page (or screen).hillaryrettig. Tell yourself. but the one I want you I want  you to do here is the uninhibited “stream of consciousness” type journaling that is also  sometimes called “free writing.” If you can do that  relatively quickly. and the hours just seem to melt away. For this kind of journaling.www.” Step #4. But writing offers important advantages over the other methods. and (c) come up with  solutions for overcoming those obstacles. not the least of  which is convenience. If. in this vulnerable moment. and eventually you’ll be able to quickly and reliably catch  yourself in the act of procrastinating. “Too bad.

 5b. troubled teens and  people in jail. before getting down and dirty with your procrastination problem. So your  first step. and journaling may even seem like a waste of time. including cancer survivors. or many hours (maybe. Don’t be impatient: trust  the process and understand that this intensive­journaling phase is very important and  probably won’t last long. a few hours. If you are journaling for a long time ­ with fear. It also provides a way for  you to really focus in on your problems. After a journaling session.  journaling is the very best use of your time. once you start to overcome your procrastination problem and work  more productively. You will then be using  journaling mainly for its analytical and problem­solving benefits (5b and 5c). powerfully healing. as it is your main tool for solving your  procrastination problem. you should quickly become less prone to panic. It’s a way of giving yourself the time.com/page 66 journal. journaling is a “miracle cure” for panic. which empowers you to solve them. and 5c all happen simultaneously while you’re journaling.  attention and respect most of us crave but never get enough of. In reality. confusion or other  strong emotions. As discussed in the Chapter 19. but that  typically takes much less time. ****** NOTE: Steps 5a. analytical explorations of your situation. Defuse your panic.  Journaling is. Fortunately. in fact. however. It’s no  wonder that journaling is an accepted therapeutic tool for working with many types of  distressed people. . spread over a weekend): the important  thing is not to rush it. you should feel mentally and even physically  more relaxed. centered. If you keep practicing the Fear Defeating Process when you  feel afraid. The simple act of writing  down your problem is often all it takes to relieve a lot of the anxiety and panic  surrounding it. either. ****** Step #5a. and eventually won’t be needed much.  Journaling yourself to a calm. The time you invest in journaling now will be returned to you a  hundredfold or more. or long. victims of violent crime. reflective state of mind can take a few  minutes. is to defuse  any panic you may be experiencing.www. history and needs  pouring out of you and onto the page ­ it’s because you need to. you can’t solve problems while panicked.hillaryrettig. and more quickly able to  recover from it ­ and thus have less and less to journal about.

 did it? Use your journal to create a list of the specific obstacles that are preventing you  from continuing with your work at this moment. ****** Step #5b. directed at the wrong  targets.e. At the same time you’ve been calming down. and have never been confident of your writing skills. is making you more  upset. etc. or if it is raising issues that you are not sure you can handle. see a therapist or other  specialist. but instead  spent the past hour doing other stuff. lack of discipline.  *You hate the class and/or teacher. hypersensitivity and  panic.com/page 67 ****** Important Note ­ Journaling sometimes uncovers memories that we can have trouble  handling.  And also a good chance it will contain one or more Logistical or Situational  obstacles. so the whole project seems  futile and a waste of time. the precise nature of your obstacles. been  creating a “snapshot” of your mental state. and you feel cheated at having to stay in  . you discover that  the reasons you haven’t been writing are one or more of the following: *You hate to write. the more focused and effective a solution you can come up with. *You needed some library books to complete the project. rather. In the course of your journaling. It can also force our attention to issues  that we have been in denial over. if you are  concerned about how the process will affect you. suppose you should have been writing a school paper. All of that effort. *Your roommates are all out having fun.www. you’ve also. This snapshot is likely to tell you exactly why  you’re procrastinating ­ i. including memories of childhood abuse. You may even wish to consult a therapist before you start journaling.  *You are pretty sure you won’t do well on the paper. Characterize your obstacles.. It’s important to characterize obstacles precisely because the more precisely you  characterize them. There’s a good chance that the list will  include one or more of the Big Four: perfectionism. and that demotivates you. For instance.  Trying to solve a problem you haven’t fully characterized is an exercise in futility ­ in  fact. Either event can be  traumatic. usually because they are painful. negativity.  If journaling isn’t helping to calm you down but. didn’t solve your procrastination problem. it’s probably what you’ve been doing all these years when working on your  “problems” of laziness. in your journal. but someone else has  checked them out.hillaryrettig.

 SO ask a  friend to edit your writing. and that. Once you do that. I’ll discuss below. however.www. “hate to write” could easily be grounded in  perfectionism. is how  often even seemingly “unvanquishable” obstacles turn out to be rather easily solved. when  Toto pulls back the curtain and reveals the Almighty Oz to be a flim­flam man. I want to be very clear that all of the above obstacles are not just  reasonable. and haven’t heard from  her since. should help  remotivate you. and why the subject is meaningful to you.  *You hate the class or teacher. once  they are exposed to the light of day via journaling. as discussed in Chapters 15 through 18. or even trivial. The  problem is your reaction to the problem.hillaryrettig.  to replace dysfunctional thoughts and behaviors with functional ones. Pull back  the “curtain” of your panic and antiproductive thinking. To live a happy. you must learn to persevere in the face of stress or misfortune. in turn. SO try to see the big picture about what brought  you to the class to start with. *You are pretty sure you won’t do well. actually. First. however. SO consult your professor.” So: *You hate to write.  This shouldn’t be used as a license to procrastinate. yesterday. It’s like in The Wizard of Oz. a technical  assistant. That’s worrying you. and once you defuse your panic. *Your computer keeps crashing. In other words.  *You and your girlfriend are madly in love. Design a solution for overcoming your obstacles. *You had a serious fight with your girlfriend. librarian. successful  life. These are all Logistical or Situational Obstacles.  Step 5c. by the way. The fact that the solution to many of these logistical or situational  obstacles is simple. although some hint at one or  more Big Four underneath.com/page 68 and work. you may be able to easily  overcome your Logistical and Situational Obstacles. but understandable and forgivable.  work to reattach yourself to your passion for the subject. What’s amazing. and have never been confident of your writing skills. Extra points. or anyone else who could give you perspective and guidance. if you can come up with some good things to  . In other words: nothing to be ashamed of.  To repeat Jerry Weinberg’s dictum: “The problem is not the problem. *You’re not feeling well. The solution to the Big Four obstacles is. For instance. which interferes with your ability to  focus on this project. and your toughest obstacles are  often revealed to be small and easily solved.

 . tend to involve other people or  circumstances outside your control. since it enables you to  optimize your scheduling and the way you approach your work. . (Expensive. taking some more substantive and time­consuming steps . As such. *Etc. have  trouble getting started? Are you more focused and less distractable in the mornings. there’s no wrong way to do this.  and therefore better places to start? Do you have a tendency toward rigidity or  stubbornness that causes you to get stuck at certain points in your work? This kind of  information about your work habits is extremely valuable. *You’re upset about the fight with your girlfriend. . At the same time you work to characterize your immediate obstacle. . especially early on.  Your goal here is to implement just enough of the solution you’ve designed so  that you can calm down enough to return to your daily schedule (a. and the steps you need to take to do so can be painful. making a phone call or two . and enlist her caring  help.hillaryrettig. also look for  work patterns that help or hinder your productivity.. the purpose of  this call is not to argue but to remind both of you about how much you care for her and  that you intend to work things out with her. the  situational obstacle is a health problem.) Go ahead and use your journal to design detailed solutions to your logistical and  situational obstacles. or plan to consult a couples counselor. explain to  her how the fight is interfering with your ability to write your paper. like many people. . you should be able to return back to your  path in less and less time. Your situational obstacles. Start to implement the solution and (optional) return to your path. (Ditto. Do you. Sometimes.com/page 69 say about the class and teacher.  Or. for instance. writing out the solution .  Again. . just writing out the problem in detail is enough to get you back on  your path . Eventually. they tend to be harder to overcome than the  other obstacles. after all. daily path).www. you  might have a frank talk with your partner. as discussed earlier. and you should take as much time as you  need.) If it’s a troubled relationship.  Or.  Or. . After you’ve both calmed down. . . Don’t get sucked back in to whatever fight you were having. however. If. You  don’t want the solution itself to become a form of procrastination.  afternoons or evenings?  Are some parts of your projects much easier than other parts.a. Step #6. the solution may be to make an appointment with  your doctor.k. time­consuming and scary. SO call her briefly and patch  things up.

 Rest assured. Or all three!  Make a fuss: if you don’t. obstacles and panic ­  many shoot ahead like arrows toward their goals. Once they start trying to solve the right one ­ their fears. so that you have that memory and those skills readily  available the next time you do battle with your old nemesis. who will? This is not merely an exercise in feeling good. overcome your obstacle(s). bubble bath or sinful dessert. The problem. often making more progress in a few  . That’s  because.hillaryrettig. As I’ve mentioned repeatedly. highly disciplined and highly  committed. CD.  Step #9. procrastination. in contrast to their negative self­image of being lazy. as discussed earlier. after years or perhaps decades of fear and  dithering.com/page 70 Step #7. So. be prepared to repeat this process as often as it takes ­  and occasionally throughout your entire life. however. and you should give yourself huge amounts of credit for it. is that they were trying to solve the wrong  problem(s). Even if. you score a spectacular success ­ meaning. It doesn’t matter whether you’ve returned fully to your path or not. Step #8. It  is up to us to counteract that negativity both for ourselves and those around us. Celebrating yourself also helps you “own” your victory and the skills  that went into achieving it. and we continue to be oppressed by those in adulthood. that by persisting  you will get to . they are actually highly energetic.  persistent enemy: it will return. you are able  to quickly defuse your panic. Most of us grow up oppressed by too  much negativity and criticism. You are finally grappling with your  procrastination problem in a meaningful way. and return to your path ­ you  shouldn’t consider your procrastination problem licked. That’s a huge step. . undisciplined or  uncommitted. Procrastination is a wily. . many begin to make amazingly fast progress at their goals. this time around. Repeat as needed. you are victorious. it is important to celebrate every small  achievement or victory in every area of your life. although that in and of itself is a  worthwhile goal. congratulate yourself ­ a lot. Treat yourself to a movie.www. Watch change happen! When I teach my students these techniques for defeating their fear­based  procrastination. If you don’t believe me ­ if you think that only a “clear win” against your  procrastination problem is worth celebrating ­ then please go back and reread Chapters 15  (perfectionism) and 20 (mean mommy/daddy). So. If you’ve  made it this far in the process. Call up a good friend and boast of your  achievement. Celebrate your victory.

 I don’t care about the events themselves. too. and my sentences are short. I discuss  these in this and the next two chapters. almost  fragmentary. And I  guess I’m a jerk. your feelings surrounding them. I tend to type like a demon. Self­liberation is an exciting journey to make and an inspirational one to witness. What I don’t mean by  journaling is keeping a chronological calendar detailing the events in your life. . as in this hypothetical example: “Damn I’m upset! I can’t stand it! I don’t know what to do! I want to kill Frank. I can’t believe he stood me up for that meeting.” or “stream of  consciousness” writing. When I start journaling.www. is to apply the techniques I discuss in a very  patient way. onto journaling and other tools for change .” “automatic writing.hillaryrettig. so much as your thoughts and. especially  when I’m upset or angry. The trick.com/page 71 weeks than they had in years. . paradoxically.  especially. . I  hate him. as possible.” . That’s because beating procrastination is an act of profound  self­liberation that helps you redefine yourself and your possibilities. Journaling would seem like the easiest thing in the world­and it is! Journaling is  just the writing down of your thoughts and feelings at any given moment in as much  detail.  The Journaling Arc You’ll recall how. I said that journaling calms you mentally  and physically. Now. so that there are few or no opportunities for disappointment.  I have no doubt that many readers of this e­book are poised to make that journey within a  very short time. .  Chapter 27. The kind of journaling I  mean is sometimes called “free writing. fear. In other  words. Self­Care and a Created Community. Therapy. in the last chapter. All of these terms are fine by me. and the  mean mommy/daddy dialog that fear tends to drag in its wake. That’s definitely the way it is for me. What a jerk. and with as little inhibition or censorship.  Tools for Change I: Journaling There are four main tools you can use to help you defeat your fears and spur  personal growth: Journaling. .

hillaryrettig. Tips for Effective Journaling Here are some tips to help you journal: Speed is key. . anger and blaming. he’s got other  virtues: he really sticks up for me when Liz gets on my case. focus  on the soft “heart” voice inside you that is telling the truth. to  calmness. and it shows in my sentences: “Well. In fact. he’s not the most dependable of guys. try talking into a tape recorder. Still. The more the merrier. It’s not like he’s always unreliable ­ although. and get it down on paper.  compassionate.www. you want to start  . Look for it.)  By the end of  a half­hour.  paragraphs. Note. he did ask me to cut him some slack. a sheet of paper. the better. Don’t worry about spelling or grammar. accurate view of Frank and his situation.  and don’t stop to think or ponder. and use it to track your emotional  growth during each journaling session.com/page 72 My sentences are short because my anger is preventing me from holding a thought for  very long. And I guess he’s going  through a difficult time with his girlfriend ­ he told me that. . . something obviously happened to Frank. and throughout your career. and he was really  terrific during that project we worked on last summer. Just get your feelings and thoughts down. but the more contextualized. I’m much more relaxed and  in control. control and compassion ­ the “journaling arc. also.  The faster you write. A computer. lists. (Your journaling really is a window into your emotional state. the easy transition to  problem solving (calling Frank before meetings). but that you may often  overwhelm with rationalization. or any other format is also fine so long as the format doesn’t interfere  with your primary goal of writing freely and honestly. I’ll take the precaution of calling him  beforehand to remind him of meetings. instead. or hour. That’s no excuse for being a  no­show. a dinner napkin  ­ they’re all okay.” You will probably notice a  similar arc in your own journal entries. Also. of course. or three hours. “ Note not just the calmness and longer sentences. As discussed in the last chapter. but maybe in the future. As soon as I finish this.  Any medium and format are fine. however. I’ll give  him a call to make sure he’s OK. of journaling. If you don’t like to write. because fast writing leaves little  time for self­censorship and rationalizations. I call the path one travels in one’s journal ­ from fear.  the truth be told. now that I  think about it.

 This may take a few minutes. and therapy has been  among the best investments I ever made.  Write until you’re “written out”  and can think of nothing further to say. Others journal at odd times whenever the  mood strikes them.  Many of history’s most famous male scholars.  The reaction I get is interesting. or an  entire day or weekend. there are usually plenty of men receptive to  the idea of journaling. for that matter) with that prejudice. but also plenty of others who think it’s a sissy way to spend their  time.  Don’t rush it: when you’re done. Don’t show your journal to anyone. Sometimes. But you can journal at  other times. Some people journal first thing every morning. you’re done. Not surprisingly. at least once in their lives. Many people are ashamed to admit  that they are in therapy. as a form of meditation and reflection. You should. It has helped me get past the problems in my  life much faster than I could have ever done on my own. Most of the time. statesmen.hillaryrettig. on and off. Whatever  works for you is fine. I urge you to get over it.www. too.  unvarnished. I think everyone should be in  therapy. it  means you’ve got a lot to say. too. among others. or conducting an extensive. because you then have the  best chance of “capturing” and characterizing the precise problem.  saw keeping a journal.com/page 73 journaling at the moment you catch yourself procrastinating. self­reflective correspondence. Seriously: everyone. and scientists. as well. the students giggle in an  embarrassed way. That’s it for journaling! Try it out! Chapter 28  Tools for Change II: Therapy and Self­Care “Go to therapy!” I tell my classes. the class goes dead quiet. for two decades. a few hours. We all carry around emotional  .  To ensure that you tell the whole. I think therapy is wonderful. don’t rush it: if you’ve got a lot to write. make sure you keep your journal  private. I have been in therapy. Guys can journal. often embarrassing and often painful truth. Therapy very much remains a taboo subject. If you are a guy (or gal. as if people are too embarrassed  even to giggle. or last thing every  night. and still others set aside a few hours every week or month. as an  essential part of their quest to lead a civilized and accomplished life. However long it takes. In my classes. Not me.

 your problems. Nothing except a real emergency would cause me to  miss a therapy session. Some people think that seeing a therapist is a sign of weakness. and I’ve come to think of therapy as graduate  school for the emotions (or was it remedial?). specializes in addressing problems  related to procrastination and blocks. Some people might prefer to consult a spiritual advisor or some other kind of  professional.hillaryrettig. Also.com/page 74 baggage from our childhood. Another possibility for readers of  this e­book is a life/career coach who.www. and work on. Stop dithering. not for writing. Seeing a therapist is a sign that you have the strength to admit  to. a good man trained at the Menninger Clinic. . That’s why so many successful people see a therapist  and are quite unashamed of the fact. at least for a while. and even without a lot of baggage. When I groaned at the expense. but it was through that process that  the breakthrough came. .  The Pulitzer­prize winning writer Richard Rhodes draws a direct line between his  therapy (for post­traumatic stress syndrome resulting from an abusive childhood) and his  professional success: “I started therapy for myself.  Shop  carefully. . and go out and find someone. but one reason therapy worked for me was that I  made it one of my top priorities. Since I’ve made a good living writing now for more  than twenty years. They see therapy as simply one more tool they are  using to build their success. but would urge you to see a therapist in  addition to whomever else you see. but dithering. and I always took my therapists’ recommendations very seriously. 1995) I don’t know about Rhodes. like myself.  So I urge you to try therapy or coaching.  That’s because I saw that the insights and lessons I was learning in therapy could help me  in all of the important areas of my life. unless he or she also  happens to be a trained and licensed therapist who specializes in those problems. life is often difficult and  stressful. Seven years of therapy was no more expensive than  graduate school would have been. and if the first one (or two or three) professionals you try don’t feel like a good  . expressed the hope that  therapy would pay for itself. How to Write: Advice and   Reflections (Quill. I have no problem with that.” ­ Richard Rhodes. but nothing could  be farther from the truth. I think ambitious dreamers have it tougher than many other people  because of the innate difficulty of our missions and the lack of societal and (often)  familial support. my  therapist. it did. These are all good reasons to see a therapist. This is particularly true if you have been  thinking about it. addiction and other situational obstacles. But such a person may not be able to help you with  relationship problems.

hillaryrettig. then you can’t hope to be  productive. Self­care doesn’t have to be a major effort or expense: it can be as simple as  taking time out for a movie. It can also be  buying a colorful new sweater. obsessive­compulsive disorder (OCD).com/page 75 fit. or leads to more unhappiness. take care of yourself. attention­ deficit hyperactivity disorder (ADHD).  . in  terms of being able to catalyze your success and happiness. or a walk in the park. Ask your doctor or therapist specifically what steps you can take so that your  condition has as limited as possible an impact on your ability to achieve your ambitious  dream. Just treat yourself well. And then do what the professional tells you! Nothing. self­care should come before everything except  emergencies.  The difference between a good therapist or coach and a great one. Schedule regular appointments with your doctor. or taking a taxi instead of a bus once in a while. just for the heck of it. or  advocate for them. a meal with friends. or bipolar disorder (formerly called manic depression). Eat nutritious meals.  So. and don’t deny your physical. dentist and  ophthalmologist. OK?   Chapter 29. is enormous.   Deal with your issues. keep looking.  depression. in my experience. It is also hard to take care of others. than one of these conditions left  untreated. The key  is to generally treat yourself well. If you’ve got attention­deficit disorder (ADD). be  persistent in seeking out the best quality medical or therapeutic help you can find for  these conditions. If your physical or emotional being is not healthy.  inhibits success more. and  treat yourself especially well whenever you’ve had a “failure” or disappointment. when your own needs are going unmet. get plenty of exercise. and get lots of sleep. Make  sure your home and workspace are maintained in a way that’s conducive to your  happiness. especially at an ambitious dream. and also to give yourself little “treats” as often as  possible ­ once a day or more is great ­ without experiencing even the slightest twinge of  guilt. addiction. Treat yourself well whenever you’ve had a “success. emotional and material  needs. Self­Care As my therapists have taught me.” no matter how minor.www. The act of discovering and meeting those needs forms the foundation of a happy  and productive life. peace and productivity. And  treat yourself well whenever you feel like it.

 please make sure that your spouse or partner is 100 percent supportive of  your mission. You need to replace  them with a supportive community. We are all familiar with the traditional nuclear­type family consisting of a spouse  or partner.  The major categories of people you want in your Created Community include  mentors.  Getting rid of naysayers is only half of the battle. Conversely. You need to  create your community. it is very important for you  . and hardest to solve. An unsupportive spouse is one of the most painful. That often consists of a group of very special friends whose  major values they share. Family Family is such a delicate topic. Whom we choose to associate with is one of our most crucial life decisions.hillaryrettig. It’s a wonderful thing when those around us have high  (but not too high) expectations for us. This can be an informal. since many of us have families who are hostile to  our values and life choices. but because we tend to live up. If this is the kind of family  you aspire to. it’s almost impossible to maintain a positive view of  oneself. or to succeed at anything.  and whom they. while the latter are often more likely to tolerate skeptics and nay­sayers in their  lives.  situational obstacles. in turn. friends. especially if they are actively involved in helping  us reach our potential. commit to supporting. encouraging  people.com/page 76 Tools for Change: A Created Community As you have heard me say earlier. Don’t make the mistake of thinking that this  community will magically accrue around you if you just do your own thing. Many ambitious dreamers create a different kind of family in place of. to the  expectations of those around us. colleagues and helping professionals. and perhaps also some kids or companion animals. however. the nuclear one. or down. and whom they know will support them in good times and bad. and manage it.  family relationship. not just  because negative people drag us down.www. I hear more anguish from students on the subject of families  than anything else. when surrounded by people who constantly criticize us  or put us down. a key factor separating successful from  unsuccessful people is that the former surround themselves with supportive. Mentors is a very  important topic that I discuss separately in the following chapter. family. Especially if you are distanced from your birth family. or in  addition to. or formalized. but I discuss the other  categories briefly below.

 Don’t settle for less! Colleagues It’s a sad fact that some of the people who treat ambitious dreamers worst are  colleagues who. should share their world view and goals. unpleasant truths ­ but to do so in a compassionate. Either is OK. most of us cannot.  supportive way. and high ineffective and  unevolved in others. So is a “doormat”/“go­to” person lifestyle in which you cannot or will not say  “No” to requests that conflict with your mission.  3. or how awe­inspiring  their intellectual framework. regardless of  what they say their motives are.  2.  If a colleague criticizes you harshly for being insufficiently committed or  dedicated. or interfere with your ability to attain it. Friends have a responsibility not just to objectively state  the truth ­ including.  Friends People are social to varying degrees. and also treat their  employees and volunteers badly. arts and academic organizations are badly run. Don’t waste time trying to help her  . Wonderful friendships not only bring light and color to our lives. it’s still the right choice to leave an abusive situation. and  I don’t care how illustrious their achievements or credentials are. and all too common. they sustain us  through the inevitable dark moments. They also have a responsibility to praise you and acknowledge your  achievements. activist and academic realms. and so you may seek out only a few very  close friends or a wider circle. Someone who undermines or harshly criticizes you is not a friend. Just three reminders: 1. Many activist. perhaps. ignore her. If you have a position in such an organization. Although rare individuals are able to thrive  without one. A “party animal” lifestyle is generally incompatible with success at an  ambitious endeavor. for  someone to be highly effective and evolved in some areas of life.  Don’t worry: another opportunity to work in the field will almost inevitably present itself  ­ and if it doesn’t. This problem  seems particularly prevalent in the arts.www. Recognize that it is possible. and we suffer if try.hillaryrettig. in theory at least. provided your relationships are healthy and  don’t interfere with your personal growth and success.com/page 77 to create some kind of family for yourself.   The rule is simple: don’t let anyone abuse you. This includes other dreamers. leave it.  And. or for any other reason.

 but they exist whether you focus on them or not. Philosopher Philo of  Alexandria’s advice is particularly apt.” of strategy. they have a lot of  knowledge about how to do it. They don’t just have the information.com/page 78 comprehend the roots of her intolerance and hostility: it’s a job for a therapist.” I mean.  and that you may be using your “professional zeal” as a rationalization to support this  engrained defensive behavior. here:  “Be kind. therapist (or coach). I also mean good personal finance and insurance help. Then.  acupuncturist. They  have a good grasp of the “big picture. anyway.  dentist and ophthalmologist. needless to say. And. coworker or friend for  free.  Helping Professionals By “helping professionals. five years from now. not just for your own sake. but that of those  around you.  or maybe you can consult with a knowledgeable family member. and willing. massage therapist. first of all. spiritual advisor or anyone else you feel you should consult about your  physical and mental health. You may have to hire someone with these forms of expertise. don’t abuse or attack others. they know how to apply it.  Mentors typically offer one or more of the following benefits: *Information. And they are available. As someone who has spent years dealing with her own  anger issues. and of what can go right and wrong as  you pursue your ambitious dream. for everyone you meet is fighting  a great battle. or twenty years  from now.hillaryrettig.  Finding and Cultivating Mentors Mentors are people who have already achieved some of the things you want to  achieve.”  Recognize that your anger and intolerance probably stem from childhood.  *Wisdom. They are where you hope to be next year. Because they’ve done what you are trying to do. You may not like to focus  on these issues. and to help  you along the way. a nutritionist. Just make sure you’re getting quality advice ­ and getting it as part of your life  planning. I urge you to deal with yours. not only after you find yourself in a jam. Chapter 30. .www. to tell you how to get there. perhaps. a doctor. and ignoring them  invariably leads to trouble.

  Anyone and everyone who meets these criteria could be a mentor.  How to Establish a Mentor Relationship Below are examples of the wrong and right way to establish a mentor  relationship: Wrong Way: Ian is attending a reception at an activist conference when he spots  the celebrated activist Jane Smith across the room. Some might be  experts in an important allied field. such as high tech or public relations. parenting. but who have knowledge. they should  understand. while others may be mentors in another (e. art.g. you are almost certainly doomed to time­wasting and frustration. So. the process of mentoring. home ownership. contribution of mentors.com/page 79 *Opportunities. Mentors often know about jobs. Although many  teachers. Who Are Mentors? Some people may be mentors for you in one area (e. finances. In other words. but also be the kind of people who like to help. Your  mentors’ contacts can be of enormous help to you as you build your career. bosses and other authority figures are natural choices. experience and skills I lack. or your academic  field). The right mentor can  literally take years or even decades off the time it takes you to succeed. career strategy). Others are former students or  coaching clients.  marriage.  They often know lots of people. He’s always revered her and now. You’re never too successful or accomplished to need mentors.. etc. you should cast as wide a  net as possible. he barrels across the room and introduces himself to  . and they often know important. You should have  as many mentors as possible in as many different specialties or fields that are relevant to  your career as possible. *Contacts. and underrated. Some of my most important mentors are people who are younger than I  am. I am grateful for mentoring from whatever source it comes.  All of your mentors should not just have specific information and other resources  that you need.  Finding and cultivating mentors should be a primary goal of all ambitious  dreamers. grants and other opportunities  that can help you. influential people.g. health and fitness.. he  thinks. and enjoy. You should also have mentors for your personal life: for dating.hillaryrettig. This is a very important. and. meaning that  they can help you reach your goals faster than anything else.  Here’s how to find and work with them.www. is his chance to meet her. without  mentors. Mentors are probably the most powerful “success catalyst” around.

 but it could have been worse. but I know you’re busy. He gave it some thought and came up  with some follow­up questions or points about it.  skewing towards a more professional look. his friend made the introduction. Both relationships  imply a serious long­term commitment. but she has agreed to give him at least some  assistance. I don’t want to monopolize your time. including: *Planned ahead (studied the conference agenda). and so he got that activist to agree to come to the reception with him  and introduce him. long­term commitment than she may be ready for. The conversation languishes.com/page 80 her and says he’s always admired her and her work. and then given  him a polite refusal. The conversation continued for a few minutes. Even if the  potential mentor is someone who already knows and likes you. Then Pete said: “This has been a  great conversation. Before showing up. Here’s a better way to get someone on board as a mentor: Right Way: Another activist. and that one article in particular. But I’m working on a fair housing  campaign that’s very similar to the one you ran in Cincinnati. Had Ian naively said. She thanks him. . just as you can’t go around asking them to marry you.  When it came time to actually attend the reception.  Jane appreciated his interest. Pete.www. which is the first step toward establishing a mentor relationship. and we’re having trouble  getting the attention of the local legislators.  During his research. he discovered that an activist he knows quite well is actually  friends with Jane.hillaryrettig.) Then he asked his questions. and there are lots of people here who want to  talk with you. You can’t go around asking strangers whom you’ve just met to  mentor you. He spoke in a relaxed voice and  didn’t ramble on and on.  “Would you be my mentor?” Jane would have probably been surprised. and so was happy to talk  with him. and should be approached with care.   At the reception. (He had rehearsed ahead of time. and Pete told Jane how much  he liked her work. Pete dressed with care. Jane is not yet a mentor for Pete. he decided to introduce himself to  her during the reception. and after a few moments she  excuses herself to talk with someone else. he reviewed her most recent writings and  found an article of hers that he particularly liked. but then he can’t  think of anything else to say. and found his questions insightful. Not very encouraging. the word “mentor” can  imply more of a serious. Noting that Jane Smith would be there. Would it be okay if I contacted you after the  conference to get some advice on this?” Jane gave him her business card and invited him to get in touch.  Pete did many things right. studied the attendee list at the conference  before coming.

 It’s a drag. truly  knows and values Jane and her work.hillaryrettig. but  who know little about them and what they do. depending on the  specific nature of your relationship.  but he will likely also feel somewhat used. *Presented himself in a professional manner. and it turns many of them off  from meeting or helping new people. he will help you out.  *Made his request only after a friendly dialog was established.  And you need to be appreciative.  You want your interactions to be meaningful ­ above all. wound up with several potential  mentors. If your mentor is nice. don’t seek an in­ person meeting unless you have something specific to discuss.e. if you haven’t spoken with a mentor in a while. *Was conscious of her situation and respectful of her time. arranged an introduction). one that was both within her field of expertise  and not too time­consuming. Pete knew that every first meeting is an audition. That means you have a defined goal for each  interaction and show up well prepared. *Expressed a very specific knowledge of Jane and her work. However. You can do this through e­mail  or in person. and.www. when a crisis emerges. *Was prepared ­ he had studied up on Jane’s work. as a result.  contact your mentor frantically for advice. by demonstrating that he really. . Note that a handwritten note or card is often  more meaningful and valued than an e­mail.. Sometimes.com/page 81 *Didn’t approach Jane “cold” (i.e. once every six months. Thank you notes are required after every  meaningful exchange or bit of assistance your mentor gives you ­ and not a dashed­off  thank you note. Or. What you don’t want to do is drop out of sight and then. but unless the mentor also happens to be a personal friend. and also rehearsed what he  was going to say. Many famous or  important people are constantly being approached by people who want their help. but a carefully written one. once every year or even less often. That could mean once a  month. Pete set himself apart from the crowd. and not for a while after that. and by the way. Oh. Pete took a similar strategic approach with several other VIPs  who were attending the conference. you don’t want the  mentor to feel you’ve wasted his time. *Made an appropriate request ­ i. it’s good to get in  touch just to update him on your situation and progress. Working with Your Mentors You want to stay in regular touch with your mentors. you could consult your mentor intensively during  a specific project that lasts a week or a month..

www.hillaryrettig.com/page 82

And, finally, you should always seek to reciprocate. Even though you may feel  that you have little to offer your mentor, that is probably not the case. Sooner or later,  you’ll see a newspaper article, or get some information at a meeting, or make a contact,  that your mentor will find useful. Be sure to get that information to him. Or, you may be  able to assist the mentor in some difficult project he’s involved with. Even if your  contribution is just doing some copying, or picking up the bagels and coffee for a  meeting, he will appreciate your willingness to reciprocate. Mentoring Others Mentoring (as opposed to being mentored) is, as I’ll discuss in Chapter 32, a  fantastic growth experience, which is why a lot of even very busy people welcome the  opportunity to mentor a few select protégés. This is why you should also mentor. Yes, you should mentor! However unaccomplished you may feel, you probably  have lots of wisdom to impart, and there are definitely people out there who could use it.  So, if someone comes up to you seeking advice or guidance ­ and it will happen sooner or  later, especially if you follow the advice in this e­book ­ and you feel comfortable with  them and their request, by all means mentor them. If you don’t want to wait until someone approaches you, you can always join a  mentor program at a nonprofit organization or charity. Many youth programs and schools  have mentor programs, for example. Or, you could start a mentor program within your  workplace or another organization you belong to. There is probably no organization that  wouldn’t benefit from having a mentor program in place. 

Chapter 31. The Ultimate Solution (Solution III) to Managing Your Fears: Develop  an Empowered Personality
When you start making progress on your procrastination problem, your  personality will change. This sounds scary, but it is actually a good thing, because it will  be changing in the direction of greater calm, confidence, happiness and effectiveness. In  fact, you’ll be developing what I call an “empowered personality.”  An empowered person is someone who has made great strides in conquering her  obstacles and, as a result, is making good progress on her ambitious dream and in other  areas of her life. There are empowered people in every field, and you should seek them 

www.hillaryrettig.com/page 83

out and enlist them as role models and mentors.  Below, I describe the empowered mindset and compare it with its opposite, the  unempowered mindset.  Empowered People versus Unempowered People Empowered people tend to be . . .  Positive Action­oriented Planning­oriented Solution­oriented Optimistic They tend to . . .  Feel empowered and in control Take responsibility  Not take difficult situations personally Help others Unempowered people, in contrast, tend to be . . .  Negative Passive (not action­oriented) Planning­averse Blame­oriented (not solution­oriented) Pessimistic They tend to . . .  Feel powerless and out of control Evade responsibility Take difficulties personally Not help others Empowered people tend to be self­actualized and, like all self­actualized people,  tend to have an expansive world view. They are at home in the universe and in their own  skins, and their power, passion, wisdom and tenderness makes them highly attractive to  others. Some empowered people may even strike you as too happy and high­energy, if 

www.hillaryrettig.com/page 84

you yourself are low­energy or haven’t met that many empowered people. (A sure sign,  by the way, that you’re hanging around with the wrong crowd. . . . ) But hang in there and  get used to the energetic new vibe. You shouldn’t hesitate to approach empowered people because most of them  understand the importance of networking and mentoring. Of course, you always want to  time your introduction carefully and be well prepared for the encounter. Remember:  every introduction is an audition, and empowered people, because they value their time  highly, tend to be very selective about those whom they choose to work with or mentor.  Note that while many empowered people are successful people in the  conventional sense, not all successful people are empowered. There are plenty of people  out there who run large organizations, command great salaries, or have developed  awesome intellectual frameworks, and yet have not conquered their internal demons.  They remain subject to a fear­based, zero­sum mentality that causes them to shut out ­ or,  worse, exploit ­ those who are younger or less­experienced, or whom they perceive to be  less powerful. People like that are not truly empowered and should be avoided.

Chapter 32. What Empowered People Do
Working to empower yourself is one of the best things you can do for yourself,  others in your life, and the world at large. Becoming empowered is largely a matter of  forming certain emotional and behavioral habits. Below is a list to get you started: as  always, take it slow, applaud the tiniest bits of progress, and never bash yourself for your  perceived shortcomings. Empowered people build infrastructures to support their success. When you  take a job in a corporation, you automatically acquire, on your first day of work, and with  little or no effort on your part, most or all of the following: a desk, office, computer,  computer assistance, electricity, lights, a bathroom, phone, schedule, rule book, records  of your predecessor’s work, a salary, benefits, reference books and other materials,  colleagues, a boss, a boss’s boss, a human resources department, and a budget for  additional purchases. I call all of the money, things and people that make it possible for you to do your  job your “success infrastructure.” As you can see, success infrastructures tend to be big,  complex and expensive. 

www.hillaryrettig.com/page 85

Pursuing an ambitious dream is as hard, or harder, than corporate work, which  means that you probably need an equivalent, or better, infrastructure for it. If you work  independently, however, no one’s going to provide that infrastructure for you: you need  to create it for yourself. That is an ongoing process, and it should be one of your top  priorities at all times. An unempowered person will sit around bemoaning all the  resources he needs but doesn’t have. An empowered person, in contrast, will identify a  need and quickly start working the phones to get it met. In doing so, he creates his  success infrastructure. Empowered people educate themselves. They are lifelong learners, and  constantly reading, attending classes, and consulting experts and others. They are  naturally curious about a wide range of topics, and not biased against “soft” subjects such  as self­help.  Empowered people welcome challenges. Many people avoid challenges and the  unknown, but empowered people welcome them as growth opportunities. They also  know that success often comes from pushing oneself just a little bit beyond one’s  “comfort zone.”  Here’s what Christopher Reeve, in Nothing Is Impossible: Reflections   on a New Life, had to say about comfort zones: “The vast majority of people live within a comfort zone that is relatively small. The  comfort zone is defined by fear and our perception of our limitations. We are  occasionally willing to take small steps outside it, but few of us dare to expand it. Those  who dare sometimes fail and retreat, but many experience the satisfaction of moving into  a larger comfort zone and the joyful anticipation of more success. A person living with a  disability may find the courage to leave the comfort zone of his own house for the first  time. An able­bodied individual might decide to face claustrophobia by taking up scuba  diving. Even as our country tries to cope with terrorism, most of us know intuitively that  living in fear is not living at all.” Fortunately, the life of an ambitious dreamer provides no shortage of  opportunities to be challenged. Even worthwhile challenges can be scary, however, which  brings us to . . .  Empowered people anticipate, and learn to deal with, fear and anxiety.  Recall Steven Pressfield’s story about how Henry Fonda threw up before every  performance. For forty years, he threw up; and then, each time, he went out and gave his 

 And because the goal of mentorship is to help  your protégé evolve into an empowered person. they are determined to cope. author of The Seven Habits of Highly Effective People calls  your “circle of influence. Empowered people seek out not just mentors.www. That’s often not the case. . or are  unusually good at coping with stress. . . . Many people. They understand that the fear and other negative  feelings are transient and relatively unimportant in the larger scheme of things. For  instance. They make a  conscious effort to replace dysfunctional thought patterns with functional ones.  with . but they  tend to get worse over time.  and also increases your base of knowledge.  with . . or positive.   Empowered people deal quickly and decisively with their obstacles. . Empowered people also know that success. . find that  their relationships deteriorate as they become more professionally successful. which brings its  own stresses. That’s  because they know that. more objective and compassionate one. . . Mentoring helps you identify and reinforce your strengths.” Empowered people reprogram their thoughts for success. . can worsen many situational obstacles. .hillaryrettig. not only are obstacles a serious impediment to success.  with . Successful  people may get just as scared or anxious as anyone else. however.  with . . if an empowered person screws up and then catches himself thinking  negatively.  Objective. mentoring is also one of the best ways to  expand what Stephen Covey. . thinking Self­acceptance or self­praise Compassionate observation and analysis Reasonable goal setting and tolerance of error Resilience Calm and perspective So.  Unsuccessful people often assume that successful people find success easy. along the lines of. .com/page 86 performance. Don’t let that happen to you ­ start dealing with your obstacles now. but protégés. but also because they know that mentoring is one  of the best uses of their time. . they replace: Negative thinking Self­criticism Judgmental thinking Perfectionist thinking Hypersensitivity Panic with . “What a jerk I am . for example.  with . ” he immediately stops that line of  thought and replaces it with another.  Empowered  people seek out protégés ­ people to mentor ­ not just because they know that the world  runs better when everyone gives back. but they figure out ways to cope.  In fact.

  my workshops and coaching services.com.  The crucial question is: What do you do in between those moments? My suggestion is that. Try it. Perfectionism and   Blocks.  Professional salespeople. facial expression and other physical attributes affect not only their mood but  their customers’. because  although the customer on the other end of the line can’t see them do it. Simply by practicing at performing at peak. Research has shown. Experts such as Mihaly  Csikszentmihalyi. but our actions often dictate  our emotions.com/page 87 Empowered people understand that success is sometimes a performance. for all of your hard work. for instance. I hope you found it useful. even in moments of non­motivation. you  will actually start experiencing the real thing more often. act as if you are  highly motivated. and wish you the best as you travel along the path to  your dream.com. I welcome your questions. that we don’t just smile because we’re  happy. This is because of a wonderful thing that behavioral scientists have  discovered: that not only do our emotions dictate our actions. You should do the same thing. They are taught to smile even when talking over the telephone. the salesperson’s  voice sounds much more forceful and dynamic when she smiles. That’s because the smile initiates a  sequence of hormonal and other events that relaxes us and makes us feel good. And that will be the most amazing reward of all.hillaryrettig. who must be “on” close to 100 percent of the time in order to  make their quotas. are very familiar with this phenomenon: they are taught that their  posture. author of Flow: The Psychology of Optimal Experience.  ­ Hillary Rettig . as well as any comments and suggestions about  this e­book. we actually become happier when we smile. and physical and mental exercises to help themselves  get and stay pumped for their workday. say that while  we can’t operate at peak all the time. you can train yourself to enter  into peak much more easily and frequently. we can probably do so much more frequently than  we realize. at lifelongactivist@yahoo. athletes and other peak performers develop a  personal collection of tricks. ­ ## ­ Thank you for reading The Little Guide To Beating Procrastination. performers. And you’ll find more information about me.hillaryrettig.www.  Many salespeople. And here’s the icing on the cake. and The Lifelong Activist and my other books at  http://www. rituals. We  all have moments when we operate at peak performance and feel on top of the world. the amazing secret that empowered people in  every field eventually learn: that with enough practice mimicking peak performance.